第十五卷 Episode2 恋爱战争
    「真是怀念呢。自从建国纪念日以来,难得有这种气氛吧?」

    两人进入庄严的城门后走下马车,走进城下町内。

    闻到久违的怀念气息,身旁的爱理面露微笑。

    新王国的罗德加利亚王都。

    有众多古色古香而华丽的建筑耸立、人声鼎沸的城下町,在五颜六色的装饰下热闹非凡。大马路上从游行开始前就充满活力。

    「幻神兽已经不会来了吧?已经和平了吧?太棒了!」

    「祭典上,能吃到什么呢?」

    前往旅馆的路上,路克斯见到擦身而过的年幼兄妹,很有精神地交谈。

    由于里丝媞卡散布暗影这种幻神兽操纵情报,导致民众一直紧绷神经吧。

    如今顺利停止了「圣蚀」的活动,不安也因此跟著平息。

    凝视脸上微笑的年幼兄妹,路克斯感到安心。

    希望在接下来的游行中,国民对罗菲女王的评价能顺利恢复。

    (很担心女王陛下的情况。)

    前几天在马卡法王国的要塞会晤时,女王由于连日劳心,露出了软弱的一面。

    一干老牌执政官都对王座虎视眈眈,导致女王失去领导新王国的自信。这对路克斯而言是很棘手的情况。

    在过度男尊女卑的风潮,以及漫长的暴政下。

    英勇的亚提司玛特伯爵,挺身正面对抗旧帝国的漫长历史。

    正因为伯爵的妹妹,罗菲女王继任新王国,才得以矫正陈腐的偏差。

    而女王也拯救了原本要遭到处刑的路克斯与爱理。

    为了报答恩情,也为了帮助莉夏,自己还有许多事情该做。

    (只不过拯救世界的危机,居然就认为失去了目标,我真是自私啊。)

    脸上露出自嘲苦笑的瞬间,爱理轻轻一拉路克斯的制服袖子。

    「哥哥,不要发呆好吗。后方有车要来了。」

    「啊,抱歉。我会小心的──」

    正当路克斯要闪躲穿梭在马路上的高耸马车时,大型行李垮了下来。

    一根大如圆木的木材,滚落到爱理身边。

    「……!?」

    「──危险!」

    为了保护爱理,路克斯反射性挡在前方,周围的学生都倒抽一口凉气。

    但是崩塌的木材没有命中两人,当场停了下来。

    「咦……?」

    「没事吧,小路?」

    茫然又我行我素的声音。

    既怀念又舒畅的声响,听得路克斯忍不住睁开紧闭的眼睛。

    面前是保护路克斯与爱理,以一只手轻巧支撑圆木的少女身影。

    身穿学园制服并配戴剑带的樱色秀发少女,是路克斯的青梅竹马,菲尔菲•爱格兰姆。

    「小菲!?」

    「嘿,哟。」

    当著急忙从马车跳下来的车夫的面,菲尔菲以一只手拋起圆木,丢回原本的位置。

    接著连同之后赶来的学园长蕾莉•爱格兰姆,一起与前往旅馆的队伍会合。

    「得救了,谢谢你。」

    「因为我是,小路的保镳。」

    菲尔菲露出些许微笑,路克斯也不由得放松。

    外表貌似稳重又文静,但运用玛姬艾儿卡传授的武术,具备幻神兽之力的少女看来仍旧健在。

    前一阵子的大战中,路克斯原本担心让终焉神兽种子刻意失控会产生不良影响。但似乎暂时没有问题,还能来参加游行。

    话虽如此,目前已经获得「大圣域」,原本想藉下一次机会,让幻神兽的部分也接受治疗──

    「哎呀,有点失败呢。原本想让路克斯与小菲在宴会会场重逢。不过像这样也不错。」

    「学园长……不要撇开原本的目的,光顾著提到攻略哥哥的方法好吗。」

    「为了这一天,我还准备了小菲专用的礼服喔。亏我还期待在宴席上与妹妹重逢的路克斯会把持不住呢──」

    爱理表情错愕地嘀咕,但是已经进入妄想状态的蕾莉停不下来。

    (蕾莉小姐也还是老样子呢……)

    一脸苦笑的同时,路克斯对能与平安的菲尔菲重逢感到高兴。

    看来与「骑士团」的几名成员,可以在宴会开始之前会合。

    和疑惑的同学们一起进入包下的旅馆后,与更加意外的人物见面。

    「不好意思在舟车劳顿时打扰,但能不能借一步说话,公主骑士殿下?」

    新王国的大领主──四大贵族之兰格莉思家族的人物。

    而且此人还不是熟识的赛莉丝,是她的父亲。

    轮廓深邃的壮年男性,迪斯特•兰格莉思。

    路克斯从小就见过他几次面,却没有个人与他交谈的经验。

    提心吊胆跟著他后,在带领下来到位于附近,没什么人的地下酒吧。

    虽然还跟著几名貌似保镳的男性,但他们也在门前离席,完全变成两人独处。

    菲尔菲自称路克斯的保镳,原本也有意同行。不过察言观色后还是让她留在旅馆。

    毕竟迪斯特肯定有什么要事,才会早一步等待路克斯。

    「不好意思。打扰你的休息,带你来到这种阴暗的地方。」

    「请别放在心上。话说──」

    路克斯朝散发深褐色光泽的木造柜台瞄了一眼。

    整间酒吧似乎已经被包下,柜台甚至没见到店长的身影。

    迪斯特在杯中以水代酒,置于路克斯的面前。

    「这还是头一次像这样和你对话呢。女儿受到你的照顾了。」

    「不敢当,迪斯特卿。我同样受到赛莉丝学姐的照顾。」

    「不用这么客气没关系,英雄殿下。」

    即使对方这么说,路克斯还是对严肃的气氛与口吻紧张不已。

    简短打招呼后,话题立刻进入正题。

    「刚才真是好险。虽然乍看之下是偶然,但考虑到事有万一,希望你在王都提高警觉。你已经是话题的核心了。」

    「……?这是什么意思呢?」

    迪斯特喝了一口兑水的葡萄酒。

    路克斯歪头表示不解,迪斯特感到有趣似地首次露出笑意。

    「你没有自觉吗。噢,那场大战后足足有两周时间在专心治疗伤势,这也难怪。」

    这句话让路克斯思考了一会,不久后得出自己的解答。

    「难道新王国内部有什么新的动向吗?」

    「没错。情势纷乱的时候,设法稳定的力量就会作用;如今局面稳定,想掀起波澜的人就会展开行动。」

    看来路克斯猜对了。

    疗养期间在学园内听到风声,有几名执政官已经表态要取代女王,改朝换代。

    当然,大部分民众持否定态度。

    从旧帝国漫长的统治中解放后过了五年,没有人想再受到国内的权力斗争摆布。

    「可是『创造主』里丝媞卡为了引诱各国代表,利用暗影这种幻神兽发动诋毁女王陛下的战术。再加上新王国蒙受大量损失,追究责任的声音的确已经遍地开花。」

    「……所以说,我为何会变成『话题的中心』?」

    「意思是你对新王国的掌权者而言,有可能变成强大的武器。」

    「────」

    听到迪斯特以极为自然的语气断定,路克斯倒抽一口凉气。

    「这一年真是动荡不安啊。遭到终焉神兽猛攻,整座遗迹移动,还受到『创造主』这些过去的统治者威胁。也有人因此牺牲。民心饱受不安情绪支配,身为一国之主,不熟悉战争的女王陛下遭人轻视。旧帝国派的执政官们都摩拳擦掌,准备大显身手。」

    「…………」

    「不过,这些动静目前已经大致平息。因为身为新王国的『七龙骑圣』、莉姿夏尔蒂公主之骑士的你,为新王国赢得了胜利。」

    喝了口葡萄酒后,迪斯特再度面向路克斯。

    「你对别国的『七龙骑圣』也产生影响,还是可能成为新王国时期主力的『骑士团』核心人物。如果这次战果的立功者直属莉姿夏尔蒂公主,不论民众或执政官,最后都必须认同陛下的功劳。反过来说──」

    「依照我表态的今后定位,将会改写目前新王国的权力结构……是这个意思吗?」

    面对路克斯认真的表情,迪斯特点头同意。

    「你也知道,那场大战中损失了众多机龙使。即使在培养方面,只要能掌握在王立士官学园获得支持的『英雄』,政治上也前途无量。在你疗养的两星期内,能想像到学园长拒绝了多少名贵族的探望吗?」

    「…………」

    路克斯理解围绕在自己立场上的现状后,支吾其词。

    自己身为「七龙骑圣」,拯救世界免于毁灭的危机。

    对路克斯而言,丝毫没有追求权力的欲望。

    更何况自己根本没时间思考这种事。

    但如今路克斯已经顺利拯救世界,利用路克斯当武器搞政治斗争的趋势,似乎比以前增强了不少。

    路克斯是今后的战力关键。

    能让新王国众人眼中的英雄加入麾下,就能大大改写权力结构。

    「即便如此,你维持原样的话应该不会有问题。听说你对女王陛下与莉姿夏尔蒂公主有恩,关系也十分良好。即使罪人项圈至今尚未摘除,但是取下也不会受人责难。因此,我要特地问你一句。」

    迪斯特的表情忽然变得严肃。

    以质问觉悟的强势语气,发射语言的子弹。

    「你真的认为目前的女王陛下,具备足以领导新王国的器量吗?能将今后的未来托付在她身上吗?如果我说要推举别人的话──」

    「────」

    地下室酒吧内弥漫紧张的气氛。

    新王国中无人能出其右的大领主,四大贵族之一的当家,迪斯特的问题究竟有什么意义。过去曾与旧帝国交手,并试图发动革命的路克斯,不可能不明白。

    利用路克斯的地位改写权力结构。

    为了让刚才这番话成真,迪斯特正在拉拢路克斯。

    「听我的女儿说,她与你的关系十分亲密。只要你点头,我就将女儿嫁给你,作为结盟的证明。」

    「…………」

    狭窄无声的空间,充满沉重的沉默。

    短暂考虑之后,路克斯开口。

    几分钟后,话题有了结论,路克斯从酒吧离去。

    †

    「我回来了,爱理──咦,哇!?」

    旅馆由数十名学园的学生包下。

    路克斯打开分配到的客房房门,出乎意料的光景顿时迎面而来。

    坐在后方沙发的是熟悉的谢里丝、媞尔珐与诺珂特三和音。妹妹爱理则端坐在床上。

    爱理前方远处的,则是跪在自己面前的黑发少女。

    「久候大驾,御主。见到您龙体安泰真是太好了。」

    露出热情视线仰望路克斯的,是切姬夜架。

    之前爱理转告过,她暂时前往王都一趟,因此也和她相隔两周后才重逢。

    她身上穿的并非制服,而是古都国的黑色服装。

    即使对突然的露面感到惊讶,但能与共同出生入死的伙伴重逢十分开心,路克斯笑著回应。

    「好久不见了,夜架。身体还好吧?好几天没见了呢。」

    路克斯流露笑意开口后,夜架随即一脸天真的笑容,形状姣好的嘴唇娓娓道来。

    「御主真爱说笑。自从我醒来之后,一直在御主的身边呢。」

    「……啊?」

    听到她说得理所当然的这句话,路克斯愣在原地。

    不,这不可能。

    至少自从回新王国开始疗养后的两星期,不记得见过夜架。

    「那么是我与诺珂特赌赢啰。等回到城塞都市之后,再以点心与红茶支付吧。」

    爱理微笑表示后,媞尔珐跟著以急迫的视线望向路克斯。

    「小路克,其实你早就发现了吧?拜托你说有好不好~!」

    「呃,究竟是什么事啊……?」

    路克斯一脸难以言喻的表情反问后,爱理一脸得意地微笑。

    「大家都太高估哥哥了啦。平时他的破绽可是多到吓人呢。不明白这方面是你们太天真了。」

    「Yes. 虽然我之前赌他没发现,但是我反而对另一件事情感到惊讶。没有料到夜架小姐这两周之内,竟然完全没有对路克斯出手呢。」

    认真的表情依旧与语气相反,诺珂特平淡地表达感想。

    一旁的谢里丝露出震惊的表情搔了搔头。

    「可惜连我也上当了呢。真想不到,那位夜架小姐居然萌生理性了呢。」

    「呃,可以告诉我是怎么回事了吧──」

    战战兢兢的路克斯,询问自顾自心领神会的少女们,爱理随即爽快地解释。

    「其实没什么大不了。我们在赌哥哥疗养的这两星期内,究竟会不会发现夜架小姐的保护。就这样而已。」

    「……不会吧!?」

    错愕的路克斯张著嘴,诺珂特跟著顺势说明。

    最快从上一次大战中恢复的夜架,主动要求片刻不离地跟在路克斯身边。

    但是爱理指出,这可能反而会让路克斯紧张,无法休息。另外包含这个时间点,路克斯有可能遭受外敌攻击,才会提议「在路克斯不知不觉中提供保护」。

    听爱理提到这件事的三和音,提议玩个游戏打发时间。

    众人私底下打赌,路克斯在这长达两星期的期间内,是否会发现夜架。

    「……是吗,原来是这样。」

    终于得知的事实,让路克斯顿时无力。

    夜架的保密能力也很了不起,不过路克斯在内心反省,竟然这么久都没有发觉。

    如果对方不是夜架,而是密探或「龙匪贼」这种等级的叛贼,甚至有可能没命。

    「不过偷偷保护御主这项任务──好久没有这么累了呢。」

    「难道有什么危险的气息吗?」

    听到夜架意有所指的发言,爱理惊讶地质问。

    路克斯也十分在意而竖耳倾听,却得到意外的回答。

    「是的。当时我好想协助身体还不太灵活的御主,要压抑这份欲望真是辛苦呢。不论洗澡、换衣服或是用餐。还有起床,以及身体貌似十分痛苦的时候,尤其是──」

    「…………」

    见到脸颊泛红,表情陶醉的夜架,众人都不发一语。

    几秒钟后,谢里丝以一脸难以言喻的表情叹了口气。

    「看来还好有『协定』呢。路克斯勉强躲过了贞操危机。」

    「Yes. 这场赌注似乎比想像中更加危险。」

    「小路克!你没有被她毛手毛脚吧!?不要紧吧!?」

    「为何我反而觉得愈来愈不安呢……」

    「敬请放心,御主。我每天都预先帮您确认,衣服内侧是否遭人做过手脚。」

    见到满脸笑咪咪的夜架,房间内充满尴尬的沉默。

    「夜架小姐,具体而言你究竟做了什么,之后可以偷偷告诉我吗?」

    「拜托!?别闹了好吗!这种事情不用说没关系,拜托别说!」

    为了打消爱理的提议,路克斯发出抗议。

    与少女们的重逢,过得比平时更加刺激又曲折。

    †

    抵达王都后,游行前一天的夜晚。

    路克斯与少女有说有笑,度过平静时光后,不知为何睡不著。因此决定前往旅馆屋顶,吹吹晚风。

    「夜架?听得见吧。爱理可以拜托你保护吗?」

    「遵命。我会利用《夜刀神》的探测装置,事先防范四周。」

    听到理所当然地在黑暗中传出的回答,路克斯一脸苦笑。

    略为挥挥手后,路克斯走上楼梯开门。

    「总觉得好怀念呢。」

    在王都展开的广阔夜景。

    看著象徵繁荣的证明,群星般的家家灯火,路克斯沉浸在感慨中。

    自从革命日之后短短五年。

    建筑物本身理应没有太大变化,却觉得景色与以前完全不同。

    是因为路克斯成为新王国的骑士,再度为这个国家出力吗。或者是身为罪人的自己,有了许多的伙伴呢。

    抑或是──

    『因为发现你的梦想清醒之际,会再度失去这一切吗,打杂的?』

    「──!?」

    听见忽然传来的神秘声音,路克斯定睛一瞧。

    旅馆屋顶的边缘附近,见到一个人影。

    该处站著一名背对琉璃色的月光,身披深蓝色披风的男子。

    是「七龙骑圣」的副队长,辛格伦•谢布里特。

    在「大圣域」与路克斯交手过,听说他保住一命后,回到了布拉昆德王国。

    (可是这男人怎么会在这里?记得他当时……)

    试图拉向自己的记忆丝线突然断裂。

    仔细一瞧后,对方身影消失无踪。取而代之,一架装甲机龙降落在屋顶上。

    「那是什么表情啊。隔了这么久才重逢耶?你可是我的骑士呢──……知道吗。」

    「你是──」

    少女有些焦急地噘起嘴,同时解除装甲。

    金发侧马尾迎著晚风摇曳。

    隐藏在娇小身躯中,眼神的热量有如火炎一般。

    见到对方披著白袍身穿制服,路克斯的表情自然露出笑容。

    「莉夏、公主?」

    「我回来了,路克斯。这个,该怎么说呢,真的好想见到你……」

    「──嗯。」

    看见害羞地别过视线的莉夏,路克斯小跑步上前。

    不知道哪根筋不对,差点反射性张开双臂,然后急忙单膝跪地。

    (拜托,我在做什么啊。这样简直就像……)

    想和莉夏公主,拥抱在一起?

    对于自己下意识做出的举动,路克斯感到惊讶。

    但是见到这一幕的莉夏,原本脸上的笑容也变成不满的表情。

    「什么嘛……刚才那样又有什么关系。」

    「没、没什么,话说看到公主有精神真是太好了。身体已经没事了吗?」

    「还好,虽然起初十天左右几乎动弹不得。自从使用『超越装甲』之后,我开始了解你有多乱来了。也难怪你妹妹会这么担心。」

    「哈哈哈……」

    被弦外之音责备自己太过鲁莽,路克斯不禁苦笑。

    不过这也在上一场大战中告一段落了。

    「虽然不能完全免除,但关于你的杂务,我想让你放个假。况且今后,我的公务也会增加不少──」

    「意思是……」

    「意思是,我会在游行的最后一天,去除你的项圈。」

    「────」

    背对月光的莉夏握住双手,露出意志坚决的表情开口。

    沁凉的夜晚空气渗入肌肤之时,感觉世界的时间彷佛停止。

    路克斯的右手下意识伸向自己的脖子。

    指尖碰触到的,是黑色的罪人项圈。

    自从革命之日失败后,路克斯一直自愿背负这道枷锁。

    原本以为身为旧帝国皇子,在自己的生存方式找到答案之前,是无法摘除的。

    可是──

    「自从进入学园后,我一直目睹你的生存方式与战斗英姿。不──不只是我而已。这个国家的人民应该也知道。摘除你的罪人项圈绝非错误的决定。」

    「……可是,我──」

    「好歹也包含身为新王国的公主,对国民作秀的意义。毕竟这也是我母亲的吩咐。」

    「……罗菲女王陛下吩咐的?」

    听到视线朝旁边瞥了一眼的莉夏这么说,路克斯想起迪斯特说过的内容。

    『麻烦的老贵族早就蠢蠢欲动,试图以各式各样的优渥待遇拉拢你。因此我会抢先一步,去除你的项圈。或许你早就听到风声了。』

    如果这是罗菲女王与宰相那鲁夫归纳的提议,就说得通了。

    这一次漫长的大战中,造成许多人牺牲,民众也承受强大的负担。

    为了平息不满,稳定新王国摇摇欲坠的基础,才会合并新年游行与路克斯等人的凯旋,进行政治宣传。

    宣示是因为罗菲女王与莉夏,才造就拯救世界的英雄路克斯,试图争取民意。

    莉夏之所以表情有些敷衍,是因为她不喜欢这些政治手段。

    「可是,如果不是以这种形式的话,其实我赞成。只因为你是旧帝国的皇族就一直背负罪恶感,这实在太没道理了。我希望你不是因为戴著项圈,而是基于自己的意志,站在我这一边。」

    深呼吸一口气后,莉夏以迫切的声音诉求。

    感受得到她过度思虑的不舍表情,以及压抑恐惧、竭力展现的勇气。

    这句话并非出自阐述政治的公主,而是路克斯熟知的一位少女。

    将近一年来,眼前的朋友接纳了路克斯这个人。

    听到少女的愿望后,路克斯的内心强烈颤抖。

    对于一路走来的成果,自己效忠的少女给了路克斯答案。

    这时候,白天发生过的记忆忽然复苏。

    半天前,赛莉丝的父亲,四大贵族之一的迪斯特•兰格莉思找路克斯过去,交谈的内容是──

    †

    「你真的认为目前的女王陛下,具备足以领导新王国的器量吗?能将今后的未来托付在她身上吗?如果我要推举别人的话──」

    在包下的地下酒吧内,迪斯特以严厉的语气表示。

    这场权力斗争,利用了路克斯成为英雄的立场。

    由于罗菲女王在这次大战中失去民众的信赖,一群老牌执政官正对王座虎视眈眈。

    取代失去向心力的女王陛下,迪斯特试图拉拢路克斯加入己方阵营。

    这代表四大贵族的迪斯特推举的某人,将以路克斯为武器,以新王的名义登基。

    「听我的女儿说,她与你的关系十分亲密。只要你点头,我就将女儿嫁给你,作为结盟的证明。」

    身为「七龙骑圣」辅佐官立下战功的赛莉丝,也以支持路克斯的身分获得很高的评价。

    从客观角度来看,两人产生深厚情谊也是顺水推舟,形式上顺理成章。迪斯特支持的对象势必会凝聚权力与支持者。

    这层意义倒是可以理解。

    若对他这番话照单全收,也可以解释成他以自己的方式担忧新王国的未来,试图重振国威。

    可是──

    「不好意思,这番话请容我当作没听到。」

    路克斯如此表示,面露平稳的笑容望向迪斯特。

    另一边的壮年男性并未改变态度。

    「是吗。」

    仅是这么简短地回答。

    「是我的话不足以信任吗。还是对突如其来的提议感到吃惊?」

    「都不是。」

    一脸苦笑面对迪斯特的问题,路克斯转过身。

    「我始终相信女王陛下。今后将与莉夏公主两人继续扶持陛下。旧帝国毁灭后才过了短短五年。要改变漫长的陋习与风俗,我认为这是需要大家通力合作的时期。」

    「原来如此。」

    迪斯特露出平稳的笑容,窥视路克斯的眼神。

    「但是,这条道路可不好走啊。民心没有那么单纯。即使某一条路是正确的,可是顺应情势,依然会产生追求改革的想法。」

    他的语气毫不迟疑。

    有如质问路克斯的觉悟,迪斯特继续开口。

    「有鉴于上次大战的结果,今后将会展开获得『大圣域』遗产与技术的重要交涉。这件事可以继续交给陛下吗?万一失败该怎么办?要怎么说服主张结果不尽人意的反对者?」

    「意见除了在议会质询,以女王陛下达成的结果说服以外,没有其他方法。思考究竟能如何努力,做出最妥善的决策,就是我与莉夏公主的使命。」

    「…………」

    「当然,这需要许多人的合作。不论是四大贵族,或是旧派系的执政官们,今后必须众人殚精竭虑,携手共度难关才行。您的女儿──赛莉丝学姐理应也会协助我。」

    「哦。」

    对于路克斯毫无迷惘的主张,迪斯特眯起眼睛。

    「如果现在的我是凝聚民心的道具,那我希望自己能利用在请求民众的合作上。我认为这才是为了国家福祉的举动。」

    「…………」

    「还有赛莉丝学姐──您的千金,肯定不会答应的。因为她既温柔,又过度认真。所以刚才这番话,请容我当作没听到。」

    该说的话已经全部说出口。

    酒吧中充满寂静,时间缓慢流逝。

    足足过了十几秒左右,迪斯特才一口气喝光杯中物。

    「看来,我可能误判了你呢。」

    散发的严肃气息略为和缓,迪斯特对路克斯露出高雅稳重的微笑。

    路克斯讶异地察言观色后,他随即以语气平易的声音回答。

    「我担心你身为机龙使的实力相当优秀,却会被掌权者玩弄于股掌,沦为易于使唤的花瓶。起先我不认为众多强者会受到这种男人的吸引,但我似乎太轻视你了。这样我就放心了。」

    「难道,刚刚是在测试我吗?」

    意思是说,刚才他已经示范了拉拢路克斯的掌权者会拋出的甜头?路克斯如此心想。

    但迪斯特却略微摇摇头,加以否定。

    「一半是真心话。如果你不具备对陛下的忠诚心,以及轻易被我刚才这番话摆布的话,我就必须考虑这种可能性了。因为担忧新王国未来的人,已经请求我合作了。」

    也就是说,该人物似乎认真策划过取代女王,成为一国之主的未来蓝图。

    路克斯刻意没询问,这名「忧国志士」究竟是谁。

    「…………」

    「但是,你的器量似乎不会被那个人利用。那么在游行最后一天,你可以让公主摘下罪人的项圈。既然你发誓成为新王国的宝剑,项圈对你而言就只是单纯的枷锁。」

    「那么……」

    「为了罗菲女王领导的新王国,我也会尽全力帮忙。你说的没错,女儿肯定也会这么希望。」

    「──好的。」

    路克斯强而有力地点头后,迪斯特跟著伸出右手。

    握住手后,他满足地表示。

    「这个国家的未来就靠你了,公主的骑士。」

    「有赖您的鞭策,迪斯特卿。」

    理解他的心情,路克斯恭敬地回礼。

    随后,严格的迪斯特嘴角忽然放松。

    「在没有外人的地方,不需要这么拘泥形式。况且依照今后的发展,或许也无法保证不会成为亲家呢。」

    「……咦?」

    不明白这句话意思的路克斯表示不解,迪斯特随即在自己的空酒杯中,倒了杯满满的酒。

    「这两星期内,女儿回家疗养的期间,已经先吓唬过她了。说有络绎不绝的人上门提亲──不,这件事情本身是事实,她身为贵族千金,已经到了适婚期。所以说,实际上你觉得怎么样?你对我女儿的印象如何?」

    「呃,这个……!?我想想──」

    发现话题的方向完全改变,路克斯感到困惑。

    真不可思议。迪斯特严格的气氛本身没有变化,但他的内在似乎完全变了个样。

    说白一点的话,就像从四大贵族之一,变成了单纯的人父──

    「虽然我这么说有自夸的嫌疑,但她除了认真过头这一点以外,器量应该也不差。这方面你应该比我了解吧?」

    真是奇怪。

    反而是压迫感似乎更甚先前……

    彷佛如果接下来讲错任何话,甚至可能无法平安回去。

    「我这个人很笨拙。只知道使用严格的方式,将四大贵族之一的女儿养育成独当一面。表面上假装成严格的父亲,结果真的遭到女儿的疏远。再加上都说她讨厌男人,连我也不敢随意亲近她。」

    (……他的确是赛莉丝学姐的父亲。毫无疑问!)

    想不到父女都一样,个性容易受人误解。

    而且实际上很怕寂寞,连路克斯都只能哑口无言。

    虽然他若无其事地夸赞女儿,但难道连父亲迪斯特卿都误会了赛莉丝学姐吗?

    「虽然小时候厨艺差得离谱,不过根据女儿的说法,最近也正在进步呢。我觉得她的条件不错──」

    其实这并非事实。

    不,实际上可能有进步,但还是很危险。

    对女儿的话照单全收,可是很危险的喔?

    (应该说,迪斯特卿在我心中的形象摇摇欲坠……)

    总觉得就算将这些事情告诉别人,也不会有人相信。

    「迪斯特卿,快到动身前往王城的时间了。」

    原本以为对路克斯的询问会持续下去,但从酒吧外头传来佣人的声音,迪斯特跟著起身。

    「不好意思占用了你的时间。总有一天再和你聊聊这个话题。」

    「还要继续聊吗!?」

    反射性差点喊出这句话的路克斯,勉强成功忍住。

    「还有,既然你的前途目标已经明朗,这些话告诉你也无妨。关于维卜勒•贺托姆这名男性贵族的事。」

    「维卜勒•贺托姆……?」

    关于这个名字,路克斯试著回想起旧帝国时代的记忆,却没有印象。

    「你可能也听过,支持旧帝国,目前依然坚守立场的老牌贵族们建立了『旧帝国派』这个执政官派系。他们批判新王国政权,一有机会就企图逼女王退位。最近这名男子加入了该派系。」

    路克斯歪头表示不解,迪斯特跟著继续解答。

    「光是这样原本还不是问题,但不知为何,『旧帝国派』在他加入后突然开始活跃。维卜勒原本是皇族的远亲,他有可能带给『旧帝国派』什么有利的情报。」

    眼看快没时间,迪斯特说得很急促,然后起身披上外套。

    「虽然我也一直提高警觉,但他多半会趁游行中引发事件。自从你们成功攻略『大圣域』之后的两星期,『旧帝国派』就开始在台面下行动。似乎还与四大贵族之一的克洛伊查家族次子,吉格•克洛伊查一同编组装甲机龙部队。事情可能有万一,你要务必小心。」

    「…………」

    这么重要的事情,怎么不先告诉我呢?

    路克斯原本如此心想,但是实际上,迪斯特他们似乎也没掌握到进一步的情报。

    可是,即使「旧帝国派」严格追究罗菲女王的责任,如今已经阻止了「圣蚀」,恢复和平,要撼动政权基础势必十分困难。

    更别说硬抢政权,那是几乎不可能的事情,肯定后继无力。

    即便如此,在游行期间聚集战力也启人疑窦。

    (无论如何,不只是莉夏公主,最好也多注意爱理的安危。)

    路克斯再度提防在新王国中暗潮汹涌的权谋,与迪斯特道别。

    †

    「可是,如果不是以这种形式的话,其实我赞成。只因为你是旧帝国的皇族就一直背负罪恶感,这实在太没道理了。我希望你不是因为戴著项圈,而是基于自己的意志,站在我这一边。」

    接著──现在,新年游行前一天的旅馆屋顶。

    路克斯将意识拉回与莉夏重逢的今晚。

    从「圣蚀」的威胁中拯救世界,立下足以抵销旧帝国皇族之罪的战果。

    目前已成为新王国英雄人物的路克斯,为了提高民众的向心力,表明效忠罗菲女王与莉夏的立场──不,莉夏已经表示想在拋开政治上的明争暗斗之处,去除路克斯的项圈。

    还希望罪刑获得赦免的路克斯基于自己的意志,以骑士的身分效忠自己。

    (那么,一如回答迪斯特卿的答案,我会──)

    路克斯毫不犹豫。

    少女即使烦恼自己的境遇,仍总是积极战斗。路克斯在她的身上,找到自己曾经强烈渴求过的王族理想。

    「知道了,莉夏公主。若在与爱理一起去除的条件下,我很乐意接受赦免。」

    听到路克斯的回答,莉夏双眼炯炯有神,嘴角露出笑容。

    依然背对淡淡月光的莉夏,满脸笑容地回答。

    「嗯!今后也多多指教啦,路克斯!」

    两人面对面,相视而笑。

    在能眺望城镇灯火的旅馆屋顶上,陷入充满热情气氛的错觉。

    「……对了,稍等一下,现在几点!?可恶……还没天亮呢。」

    莉夏此时有如突然想起,从白袍中掏出怀表确认时间。

    路克斯一头雾水之际,只见莉夏有些落寞地叹气。

    「哎……『协定』还要四个小时之后才结束。机、机会难得,原本想趁气氛正好的时候说出口呢……」

    所谓「协定」,是从库露露席法到爱莉尔都加入,针对路克斯所做的约定。

    即使路克斯不知道具体内容,但莉夏的表情也传达出她的紧张与决心。

    「但这也没办法。大家一起决定的事情,身为公主的我怎么能破坏呢。况且也该回城堡去了呢。」

    「那么,从明天开始举办的游行中再见面吧。我很期待。」

    「噢,稍等一下,这个……」

    路克斯试图安慰心中纠葛的少女,此时莉夏开口想说些什么。

    略为烦恼后,吞吞吐吐地继续表示。

    「这个,我对宴席有些不安。况且也没时间练习跳舞。既然你是我的骑士,当然有义务跳舞,所以说──」

    见到莉夏支吾其词的态度,路克斯才察觉。

    随后,毫不犹豫的救援之手,伸向可爱的公主面前。

    「我也是啊。之前一直在疗养,躺在床上呢。为了不习惯的我,可以稍微陪我练一下舞吗?」

    「……啊。」

    见到路克斯的微笑,莉夏的脸颊上泛起淡淡的朱红色。

    莉夏战战兢兢牵起手后,脸上浮现放心与喜悦的表情。

    「谢谢你,路克斯。」

    依然穿著制服的路克斯与莉夏开始共舞。

    以不习惯的笨拙舞步,踩踏屋顶的地板。

    路克斯缓缓地,小心翼翼带领舞步。

    炫目的月光,以及遍布市区的灯火,让两人特别的关系更加醒目。

    「──真希望时间就这样停下来呢。我感到好幸福。」

    然后路克斯见到莉夏放下心中大石的笑容。

    笑容与当初刚见面没多久,莉夏一咬苹果派,感到开心的时候一样自然。见到她的可爱动作,路克斯的心头顿时怦怦跳。

    (这份心情,该不会是──)

    发现自己不知不觉中,受到莉夏强烈地吸引。

    不论是她熊熊燃烧的崇高热情。

    或是身为公主的矜持,都十分了不起。

    可是,她不时露出的纯粹身影,让路克斯一时看得目不转睛。

    「──再见啦,路克斯。今晚真是愉快。」

    即使仅短短五分钟,却过了一段满足的时光。

    与召唤机龙后直接飞离的莉夏道别,路克斯从屋顶回到客房。

    身体躺在床上,精神却莫名地清醒。

    总觉得最近有种奇妙的感觉。

    路克斯对学园的少女们抱持比以前更强烈的情感。

    而且不只是亲爱之情,还意识到明确的好感。

    (真是的,这种时候我在想什么啊……)

    若是白天没有与迪斯特卿聊过,差点以为自己太轻率,而且一点都不觉得奇怪。

    围绕「大圣域」之战已经尘埃落定,即将摘下罪人项圈的当下,已经不再有事物束缚路克斯。

    主动回应少女们的好感也毫无问题。

    连路克斯都开始隐约感觉到。

    不,可能是因为自己特殊的背景,以前才下意识不去思考这个问题。

    由于身为罪人的立场,没有结婚的资格。

    过去在皇族之中也被当成局外人的遭遇,导致自己一直隔绝与他人的关系。

    可是大战告一段落后,路克斯发现自己早就对少女们产生爱慕之情。

    (拜托,我干嘛胡思乱想。更何况明明还不知道,大家是否喜欢身为男性的我呢……)

    一闭上眼睛,就浮现特别仰慕自己的伙伴们,莉夏与库露露席法、赛莉丝与菲尔菲、夜架、爱莉尔与三和音等人。

    眼看心脏跳动得愈来愈快,路克斯急忙在被窝中摇了摇头。

    「真伤脑筋。看来自由时间一增加,心事就会愈来愈多。」

    嘴里念著杂务习惯深入骨髓的话,深呼吸一口气调整心情。

    结果白天与迪斯特的交谈内容,逐渐在脑海中出现。

    「『旧帝国派』的贵族,维卜勒•贺托姆吗……」

    想不到刚阻止「圣蚀」,拯救世界危机后,就见到新王国内有不稳定的分子。

    话虽如此,相较于以前的强大敌人,可以肯定这些担忧小得微不足道。

    就算他们私藏机龙使战力,不论在水准或数量上,既比不过「创造主」,肯定也远远不及「龙匪贼」。

    因为如果有这么强大的力量,早在上一届大战中就发难了。

    路克斯当然不打算掉以轻心,但并不是什么大问题。

    (但这到底是怎么回事。为何我会如此在意那名从未听过的男子?)

    严格来说,不是对该名男子,而是对这件事情感到蹊跷。

    似乎从以前就心里有底,谁是可能动摇新王国基础的人物这种错觉。

    「似乎还是很疲劳呢。」

    叹著气嘀咕后,路克斯静静阖上眼睛。

    「──……」

    黑暗中听到某人的声音。

    是嘲讽的讪笑,细语般的男性声音。

    理论上无影无踪的对象,已经潜入路克斯的认知中。

    可是,现在的路克斯并未发现这一点。

    意识宛如被吸进去一般,直接跌落黑暗深渊。