第十二卷 Episode5 神圣之宴的背后
    记忆闪过脑海。

    当年苏菲丝•艾克思珐从第七遗迹「月」的休眠舱苏醒后,遇见自动人形里•普莉卡。

    在遗迹的生活中,没有其他任何伙伴。

    与妹妹兀儿库三人,过著平稳的日子。

    然后——某一天,兀儿库提出想见见外面的世界。

    『我想要外面世界的朋友。』

    天真无邪的妹妹,满怀希望如此表示。

    想实现妹妹的愿望。

    苏菲丝也希望到外头一探究竟,才来到外界。

    如同过去的「钥匙管理者」,希望接触从未见过的人类。

    降临的,是十几年前的阿卡迪亚帝国。

    当年降临境内有三座遗迹的大国时,苏菲丝肌肤雪白,头发也是蓝色的。

    「……我绝不原谅。」

    暖炉中的熊熊火炎照亮容貌,醒来的苏菲丝再度下定决心。

    当时肩头撕裂的伤口几乎已经不留痕迹,但疼痛依然深深烙印在记忆中。

    与阿卡迪亚帝国皇族一同前往「箱庭」后爆发事件。

    当时如果不是里•普莉卡的救助,自己早就没命了。

    妹妹兀儿库已经回不来了。

    就因为相信这个时代的人类,相信叛徒一族,导致苏菲丝失去了无可取代的对象。

    「所以我——不会再相信任何人。」

    牢房缝隙掉著一部分碎掉的锁,多半代表这里已经长时间无人使用。

    为了预防长时间束缚导致瘀血,趁爱理轮流解开半边手铐的时机,顺利获得铁丝状的碎片。

    勉强将碎片移到手中,苏菲丝尝试撬开锁孔已经长达半天。

    要防止「圣蚀」毁灭世界,自己必须抵达「大圣域」才行。

    可是,究竟是为什么?

    明明与自己天真又无邪的妹妹丝毫不像,为何一见到爱理就想起兀儿库呢。

    苏菲丝失禁时,没有找其他人收拾善后,也是不希望进一步增加她对路克斯的坏印象。

    「现在明明没有时间沉浸在感伤中了。」

    喀嚓一声,铁丝终于顺利开锁,紧接著右手也恢复自由。

    更进一步解开脚镣后,完全获得解脱。可是机攻壳剑还是被藏起来了,现在完全空手。

    「有必要,窥伺机会。」

    以一如往常充满虚无的认真表情,苏菲丝思考著。

    这个时候,牢房外头传来小声的对话。

    「果然没有任何人呢~小路克似乎不太可能偷偷与他人幽会。」

    听起来松口气的少女声音,苏菲丝判断不是来搜索自己的人。

    「Yes. 两位能放下心真是太好了。毕竟刚才十分坐立难安呢。」

    「其实诺珂特也相当在意吧?一听到路克斯有幽会的对象。」

    「…………」

    似曾相似的声音,但苏菲丝想不起来。

    「那些就别管了,先离开这里吧。我们不准进入这里呢。」

    传来平淡却带有几分困扰般情感的声音。

    「对呀~今天有圣夜祭的活动,应该会很忙碌呢。」

    「昨晚准备到很晚,没问题吧,媞尔珐?」

    「当然啦~变装也准备就绪了。不论是化妆道具以及服装,都已经收集在女生宿舍的大厅了。」

    「嗯,即使现在情况紧迫,但该玩的时候就要痛快玩个过瘾。我们走吧。」

    貌似话题到此打住,脚步声逐渐远离。

    看来出口似乎位于这座牢房的远处。

    可能是上了锁的门,或是隐藏通道之类。

    但从刚才的对话,好像除了路克斯等人以外,没有人知道苏菲丝被捕的事。

    而且根据「龙匪贼」事先调查,发现苏菲丝向世界联盟宣战一事,这间学园的学生多半都不知道。

    只要能瞒过她们的耳目,就有可能入侵。

    「……对了,化妆。」

    现在还是早晨,应该没什么人。

    即使要逃脱,机攻壳剑藏在机龙停机库内的可能性也不高。

    「先变装,夺回《弗栗多》。之后再抢夺爱理。」

    深呼吸一口气的苏菲丝,摘掉已经解开的枷锁。

    走出牢房后,摸索出隐藏通道的入口,随即逃到外头。

    †

    早晨传来小鸟的莺莺啼叫。

    「呼啊……」

    打了个小小的呵欠,路克斯坐起身子。

    昨晚为了帮忙圣夜祭前夕的装饰,还有些爱困。

    隆冬时节果然很寒冷,不过路克斯在房间做简单的柔软体操,舒展筋骨。

    睡前曾去探望苏菲丝的情况,她的态度还是一样冷淡。

    仅对自己说了一句「你似乎十分受到妹妹的仰慕」——

    (只剩下一天了吗。)

    一旦过了期限,玛姬艾儿卡将会以苏菲丝为人质,与留在「月」的自动人形,里•普莉卡及「龙匪贼」们展开交涉。

    在那之前,无论如何都要说服她。

    「噢,今天白天得专心在学园这边才行。」

    圣夜祭的前一天,要在学园内举办变装宴会。

    蕾莉促成的这项活动中,拔擢路克斯担任主角。

    本来圣夜祭是从旧帝国之前,就以祭典形式存在许久的习惯。大人穿礼服,小孩子变装成野兽的模样,主要内容是赠送异性礼物。

    而根据礼仪,之后由男性回赠礼物。

    「总觉得好怀念呢。」

    杂务时代的路克斯并没有收过礼物,因此好久没有参加这种活动了。

    一边心想,同时换好制服后,房门随即传来敲门声。

    「早安呀~!小路克有精神吗!?」

    特徵是十分有精神的媞尔珐的声音。

    一如预定,很快就前来了。

    今天由路克斯担任主角的活动,由三和音负责护送。

    「早安,媞尔珐……欸,不会吧!?」

    一打开自寝房门的瞬间,路克斯见状顿时一头雾水,呆在原地。

    三人穿著十分裸露,贴身的黑质料连身裙与网袜。

    而且脖子上别著蝴蝶结,头戴兔耳模样的发箍。

    三和音打扮成貌似前几天菲尔菲的模样,站在房间门前。

    「呃,这身打扮,该不会——?」

    「猜得没错,我们三人变装成兔子喔。」

    「怎么样?合适吗~?」

    「Yes. 虽然这时期感觉寒冷比较麻烦,但外出时会披上外衣。」

    「这个,问我是否合适——我觉得很合适啊。」

    老实说,眼睛不知道该看哪里。路克斯只能这么说。

    平时莉夏等人华丽的气氛,也经常看得路克斯目不转睛。但三和音打扮成这样,看起来也相当有魅力。

    「哗~松口气了呢!要打扮成这样,相当需要勇气呢~」

    「Yes. 虽然布料面积与装衣没什么差别,真是不可思议。」

    「呼,连我也觉得有些难为情呢。那就走吧,路克斯,大家都在等你登场喔?」

    「哈哈……那就请多指教啦。」

    在有些害羞的谢里丝等人敦促下,路克斯前往餐厅。

    简单享用浓汤与面包的早餐后,换上黑色礼服来到中庭。

    正怀疑明明不是正式宴会,为何特地打扮得这么正式,结果原因马上就揭晓了。

    「哦,主人来了呢!」

    「果然,真不愧是前王子呢。」

    「实在好合身喔。」

    女学生顿时掀起骚动,路克斯感到有些难为情。

    登上设置在中庭中央的特设小舞台后,学园长蕾莉站在自己身边,首先致词。

    「同学们。即使到了年终依然持续严格训练,大家都辛苦了。今天同时作为小小的奖励,在圣夜祭举办变装宴会,大家痛快享受一番吧!」

    听完蕾莉简短的致词,学生们都拍手鼓掌。

    说话简明扼要,似乎是受欢迎的秘诀。

    「那么除了变装享用点心以外,有一份为了大家的特别杂务要交给路克斯来完成。题目是——挑选使魔大会!」

    听到蕾莉公布题目,少女们「哗——」一声欢欣鼓舞。

    少女们已经变装完毕,从仅头戴有耳朵的发箍,到附尾巴和羽毛的完整装扮都有。

    规则为由路克斯抽签,将签上写的动物当作使魔挑选工作,再由少女们赠送礼物。

    活动内容则是在同样设计成舞台剧风格的房间内,以路克斯发号施令的方式进行。

    其他女学生们一如平常,享受立食宴会。

    动物种类总共约有十种,相当难挑选。

    (不过设想得还真周全呢。)

    不知道是不是蕾莉的点子,但想法的自由度确实让人佩服。

    「就是这样,先抽第一张签吧。」

    在敦促下,路克斯随意从箱子里抽出一支签。

    「我看看——铁上头写的是猫。」

    「哎呀,抽到最大的炸弹了呢。扮成猫的人数很多喔,那就先得在学园的会客室好好疼爱一番才行啰——」

    听到蕾莉的一句话,大批学生蜂拥而至,三和音好不容易才挡住。

    眼看路克斯漫长的一日即将开始,一旁有个紧紧裹在白披风与风帽中,脸上戴著涂鸦般面具的少女,远远眺望这一切。

    「哦,你打扮的模样真罕见呢?」

    一旁的女学生笑咪咪主动开口,白袍少女有些慌张。

    「这个……对了,是扮成幽灵。大概是。」

    虽然没有抑扬顿挫的语气十分平淡,女学生听了却绽放笑容。

    「真是有趣呢。噢,不过没猜中真的好可惜。难得有机会可以和路克斯共度一段时光呢。」

    「那个没落王子这么受欢迎吗?」

    「好怀念的称号呢。现在已经没有人会这么称呼路克斯了,他现在可是学园的骄傲喔。」

    「…………是吗?话说机攻壳剑的保管库在哪里?」

    「哎?机攻壳剑应该是由学生自行管理——你……」

    「没什么,只是有点忘记而已。」

    语气有些急促的白袍少女说完,立刻匆忙离去。

    「她的声音听起来好陌生呢。」

    留在原地的女学生即使不可思议地歪了歪头,依然在朋友的招呼下加入宴席。

    †

    「——呼,真是危险。」

    迅速离开原地的苏菲丝,面具底下放心叹了一口气。

    虽然顺利逃出机龙停机库地下室,但没有《弗栗多》无法脱逃,因此现在正在寻找。

    原本也想从机龙停机库随便抢一架泛用机龙。但即使在热闹祭典中,守卫依然滴水不漏,只得放弃。

    应该说之后才察觉,苏菲丝的神装机龙《弗栗多》果然不在停机库内。

    试著以路克斯一行人的视角思考,将苏菲丝的机攻壳剑与持有者放在监禁场所相同的建筑物内,是十分危险的举动。

    因此接下来偷溜进学园的女生宿舍,正好在大厅发现变装用的服装,顺手借了一件。

    虽然还有化妆用具,却不懂得如何使用,才会打扮成幽灵。

    「可是,接下来该怎么办才好呢。」

    事实上,似乎必须采取假设机攻壳剑在校舍内,或是女生宿舍中的行动。

    若然如此,首先应该去监禁苏菲丝的路克斯,或是爱理的房间碰碰运气。

    最坏的情况是,即使威胁路克斯或爱理,也要夺回《弗栗多》的机攻壳剑,但这是最后的手段。

    「……这次我绝对,不会再犹豫了。」

    苏菲丝从中庭的餐桌偷藏了一只切蛋糕的刀子,随后来到女生宿舍晃晃。

    如此下定决心的瞬间,面前出现似曾相似的人影。

    「真是的,为什么我要打扮成蝙蝠啊!?我好歹也是公主耶!」

    「别这样嘛,莉夏公主。今天所有学生都是主角,服装种类也有限,还有公主的打扮是吸血鬼喔,算是吧。」

    金发侧马尾摇晃跳动的,是一袭黑衣的娇小少女。

    前方是褐发马尾为特徵的兔子少女,也是刚才苏菲丝在地下牢房听见的声音之主。

    两人隐约都似曾相识。

    「可以问一下吗?想问一下路克斯•阿卡迪亚,或是他妹妹爱理的房间在哪里。」

    「嗯……你是哪位?找路克斯有什么事吗?」

    「小路克啊,现在围绕在猫咪女孩中喔~由谢里丝与诺珂特负责维持秩序,我正在休息」

    「…………是吗,真可惜。」

    如此判断,名叫路克斯的少年还挺受欢迎。

    苏菲丝最想得知的不是他本人,而是房间位置。但问得太露骨会有危险,因此没有继续追问。

    「话说,对那男人知道些什么吗?不寻常的举动之类。」

    因此苏菲丝改变问题。

    运气好的话,可以套出路克斯进出的场所,由此追查到机攻壳剑的保管位置。

    「谁晓得,明明即将面临大战,却因为什么协议的关系,我还不能随便主动找他呢。反倒是他频繁进出机龙停机库。」

    「但是他之前也探望过公主吧?」

    「算是啦。」

    听到媞尔珐如此表示,莉夏才跟著缓颊。

    「他夸我这个亲上火线,只会搞装甲机龙的公主很帅气。还帮助过我呢。」

    然后手扠胸前,口气带有几分感触良多。

    「平常明明有些迷糊,被他那样一夸就觉得有些输了呢。」

    「虽然感觉公主总是输给他,不过我能明白公主的心情。」

    「这是——不可能的。」

    「咦……?」

    变装成幽灵的少女突然冒出这句话,听得莉夏与媞尔珐一惊。

    但苏菲丝不仅没有停止,更继续说下去。

    「那些旧帝国阿卡迪亚一族,只在乎自己而已。他们就是这种生物,你们只是受他欺骗而已。为了逃离幻神兽的威胁,他必须成为众人眼中的英雄,受到接纳而已。」

    一瞬间睁大眼睛眨了眨,莉夏「哎~」一声叹口气。

    「这些批评听起来有些怀念呢,现在明明已经没人会这么想了。」

    「总觉得好像小路克刚来学园时的莉夏公主呢~」

    「那、那只有起先一开始吧……」

    但两人依然不为所动。

    仅出乎苏菲丝的预料,聊起路克斯真实的一面。

    说他是个老好人,难以拒绝他人的恳求。

    却坚持信念,不惜以性命相搏也要拯救所有人的少年。

    「总之,我同意他比想像中还要好色。一开始偷窥我洗澡也是一样,其他还有许多余罪——」

    「这一点我也同意,那名少年是变态。」

    听到莉夏的这番话,苏菲丝立刻肯定地帮腔。

    结果媞尔珐一脸不解侧著头。

    「哎呀?难道你也遭过他的毒手吗?话说你是哪个学年的?看起来像新生呢。」

    「……现在不是聊这些的时候,先走一步。」

    内心一惊的苏菲丝,急忙转身在女生宿舍的走廊上小跑步离去。

    为了暂时摆脱莉夏与媞尔珐,这次改朝学园的校舍方前进。

    「——呼,真是好险。」

    走在中庭的同时,苏菲丝继续探索学园内。

    之前学园祭的时候有来过,还记得大致位置,却想不起细节。

    设置的立食宴会用餐桌上,放著几块烤好的点心。由于太久没有吃东西,苏菲丝忍不住伸手拿了一块。

    「……嗯,真好吃。」

    以学生手艺而言,味道还算不错。

    或者只是单纯怀念甜食而已。

    在「月」的生活中,幸好有合成食物维持营养均衡,却几乎没吃过称得上料理的食物。

    反而是爱理带来牢房的餐点还比较好吃。

    「啊~讨厌,就说你吃太多了啦!」

    「……!?呃,这个——!?」

    面具下大嚼特嚼的苏菲丝心里一慌,但似乎是会错意了。

    「我没有,吃太多……喔?」

    后方不远的少女,正吃著堆积如山的点心。

    有甜甜圈、苹果派、可丽饼、饼乾、蛋糕等,樱色秀发飘逸的少女一直吃著各式各样的点心。

    记得这名少女也是亲近路克斯的人物,还是神装机龙的使用者。

    头戴兔耳发箍,身穿贴身的黑色布料,惹火的模样与天真稚幼的表情相辅相成,十分讨人喜欢。

    「菲尔菲真是的,别一直吃快来帮忙嘛!据说现在学园有入侵者呢,该不会又有色狼跑进来吧——」

    「…………!?」

    听到呼喊菲尔菲的声音,苏菲丝的身体顿时紧绷。

    「话说回来,你身旁的女孩戴著面具呢。该不会……是从外头跑进来的男人吧?」

    「是吗?」

    菲尔菲爱困的眼睛,紧紧盯著苏菲丝的面具。

    就在苏菲丝设法蒙混,同时擦身而过准备逃跑时,却踩到长得拖地的长袍。

    「啊……!」

    一只手轻轻扶住苏菲丝差一点摔跤的身子。

    紧接著菲尔菲轻轻将面具摘至上方,茫然的金色瞳眸仔细盯著苏菲丝的脸。

    「…………」

    沉默了一段时间。

    就在苏菲丝内心觉悟这可能是致命伤时,菲尔菲若无其事将面具重新戴好,望向女学生。

    「这女孩,不是色狼喔。」

    「是吗?谢谢啦。」

    貌似正在搜索入侵者的少女们就此离去。

    面具下一脸呆滞的苏菲丝张著嘴,随后菲尔菲的视线望向她手中捧著的一大堆点心。

    「烤苹果,似乎很美味呢。」

    「难道,你想吃吗?」

    「…………」

    樱色秀发的少女——菲尔菲默默点了点头。

    将烤苹果交给她后,菲尔菲主动分一半给苏菲丝。

    「谢谢你,幽灵小姐。」

    「不客气,兔子小姐。」

    「…………」

    这是什么气氛啊。

    不只没有被她逮住,还要放自己逃走?

    为什么这名少女不怀疑自己?

    「有件事我想问一下,知道路克斯•阿卡迪亚人在哪里吗?」

    「在那里,但我现在,不能主动去找小路。」

    一边吃著烤苹果,少女平淡回答。

    「是吗。」

    「嗯。因为,学园里的大家,都喜欢小路。」

    「…………」

    「现在的小路,有许多要好的朋友。」

    「朋、友……?」

    「嗯,我是小路的第一个朋友。」

    面无表情如此低语的菲尔菲,让苏菲丝感觉到些许柔和的笑容。

    『我想要外面世界的朋友。』

    如此表示的妹妹——兀儿库的容貌,在苏菲丝脑海中浮现。

    †

    「呼、呼!蕾莉小……请问学园长在吗!?」

    「哦?怎么了,爱理妹妹。路克斯与小菲终于生米煮成熟饭了吗?」

    爱理一冲进学园长室,维持魔女打扮,正在整理文件的蕾莉刚好在房间。

    刚才这句话能吐嘈的地方太多,但现在问题不在那里。

    「苏菲丝•艾克思珐的机攻壳剑,寄放在蕾莉小姐那里吧!?她从机龙停机库的地下牢房中消失了!」

    「…………!」

    听到爱理急迫的声音,可能察觉情况不对劲的蕾莉,表情立刻转为严肃。

    「……是吗,原来逃跑了啊。什么时候发现的?」

    「就在刚才!今天因为准备宴会十分忙碌,好不容易过去后才发现——哥哥有危险了!再不赶快通知他躲起来的话……」

    「你先冷静一点,爱理妹妹。有没有来自外界的入侵者迹象?像是地下牢房遭到破坏之类。」

    「不,没有这一类迹象。可能是苏菲丝自己开锁后逃了出去。」

    「我知道了。首先试著询问学园周围的卫兵,是否有见到可疑人物,我会趁现在帮你召集三和音。」

    「拜托,请认真一点好吗!如果她逃跑的话,新王国的未来也会——」

    「是没错,但这么慌张也无济于事。你和路克斯不是早已有心理准备,面对她会像这样逃脱的事实吗。」

    「————!」

    蕾莉的态度十分冷静。

    查觉到这并非开玩笑,而是她特有的成熟举止后,爱理顿时沉默。

    确实是这样没错。

    路克斯与爱理其实早就知道,她脱逃的可能性很高。

    「这么说也许有些事不关己,但活动中毕竟伴随危险,所以周边戒备一直十分森严喔。随时都有《特装机龙》以探测装置保持警戒,就算是『龙匪贼』也无法轻易接近。」

    「那么代表,她还在学园内吗——?」

    「嗯,之后应该如你想像。没有机攻壳剑的她,是无法召唤《弗栗多》的。亦即为了寻找机攻壳剑,她会想办法质问知道场所的人。路克斯目前正被众多女孩子包围,现在最可能成为目标的,反而是爱理妹妹你呢。」

    「是……没错呢。不过到底该怎么办呢?」

    「无论如何,机攻壳剑都藏在图书馆地下室,目前尚未被她发现。我建议爱理妹妹你躲在这里,如果想抓住苏菲丝的话,还有其他方法喔。」

    咚咚。

    这时候,学园长室的门上传来敲门声。

    「请进,很准时呢。同盟国的他应该没有关系吧,拜托他吧。」

    「你是——柯莱尔!?」

    「晚安,爱理妹妹。又来受你关照啰。」

    爱理惊讶地睁大眼睛。

    站在门外的,是扮装成蝴蝶模样的美丽少女——不对,是少年的身影。

    淡绿色的头发散开,扎成带有曲线的双马尾。

    裙子位置微妙地若隐若现,也丝毫没有违和感,十分可爱。

    「……呃,你这身打扮是!?」

    「抱歉,希望你别太深入追究……」

    柯莱尔露出有些复杂的遥望表情低声说。

    简单听完原委,得知柯莱尔是代替玛姬艾儿卡前来新王国支援。但正好碰上变装宴会,因此被三和音把玩了一番。

    向同盟国梵海姆公国的「七龙骑圣」辅佐官——柯莱尔说明此次原委,并要求他护卫爱理,是蕾莉的主意。

    原本抓到苏菲丝一事在新王国内也是极机密案件,但现在迫在眉睫,顾不得那么多了。

    爱理略为犹豫后点点头,答应接受他的协助。

    「不过某种意义上正合适呢。毕竟苏菲丝似乎认得柯莱尔的长相,如果没有打扮的话,一下子就会穿帮——」

    「这个,学园长……我好歹是男生耶……?」

    即使表情略微抽筋的柯莱尔吐嘈,依然立刻执行计画。

    由三和音警戒路克斯身边,爱理与柯莱尔尽可能不接近路克斯,寻找苏菲丝。

    「不好意思,让你卷进这么麻烦的事件。」

    走在走廊上的爱理开口,柯莱尔随即微微摇了摇头。

    「没关系啦。而且最先抓到苏菲丝•艾克思珐的是你们,我个人可没什么资格抱怨。」

    说著,扮成蝴蝶妖精女装的柯莱尔微微一笑。

    在爱理眼中,他已经不是面貌中性的男生,完全像是女生。

    「而且——我也很在意苏菲丝•艾克思珐。」

    「是吗?她的确存在许多谜团……」

    爱理反射性地答腔。

    走在走廊的柯莱尔,侧颜前所未有地认真。

    「即使身为『钥匙管理者』……继承古代人种遗志之人,她依然丝毫不愿意与『创造主』联手。我也想知道原因,她过去究竟发生过什么事。」

    「…………」

    「而且,这个世界已经没有时间了。如果情况不对,可能必须遵守命令解决她。虽然这并非我所愿——」

    「柯莱尔,没事吧?」

    爱理感到不解之际,柯莱尔的表情顿时缓颊。

    「抱歉,刚才发呆了。我会走在你不远处,爱理妹妹能假装像刚才一样,寻找路克斯吗?」

    刻意让爱理只身毫无防备,趁机逮住锁定爱理的苏菲丝。

    明白作战计画的爱理点点头,然后远离柯莱尔。

    跟在爱理后头的同时,柯莱尔伸手触摸插在自己剑带上的第二支机攻壳剑。

    「万一连『龙匪贼』都出现,光靠《飞翔机龙X》是赢不了的。只能动用这架神装机龙,是吗……」

    柯莱尔的独白,带有几分紧迫的气息。

    这透露出对他而言,此项任务并非单纯协助同盟国而已。

    「路克斯,我——」

    他带著烦恼叹气的低喃没有人听见,融化在行经走廊的女学生们热闹的喧嚣中,随即消失。

    †

    同一时刻。

    伫立在天上的第七遗迹「月」。

    明明是大白天却毫无任何光线的房间内,有人在黑暗中交谈。

    这三人正是恶名昭彰的佣兵——「龙匪贼」师团长。

    「洗礼」强化手术结束后,与新的雇主刚签订契约。

    不,对三人而言,从一开始就没有真正的主人。

    自己早就心知肚明,只要身为佣兵,随时有可能遭到解雇。

    不过此人在「龙匪贼」过去的雇主当中,也堪称一大起始。

    「……不过这还真是惊人啊。还以为这几年,看遍各国重大变革的我们,对大风大浪已经见怪不怪了。」

    皮肤黝黑的高个子男性,天龙师团长葛托汉开口。

    一旁原本监视四周,打扮成盗贼的女性朵拉肯也叹了一口气。

    「实在吓人。不过看起来,那女孩的寿命应该也不长。再这样下去,就算死了也不瞑目吧。」

    「这样好吗?中止与苏菲丝•艾克思珐签订的契约,转而投效她。这不会导致我们失去身为佣兵的自豪吗?」

    担任地龙师团长,还十分年轻的少年拜因,表情冷静地指出。

    不过另外两名干部仅嗤之以鼻。

    「背叛……是吗。你还太年轻了,拜因。追根究柢,逼我们落草为寇的,不就是那些蛮横的大国吗。难道这些辛酸事对小孩而言太难懂了吗。」

    平时态度飘然的朵拉肯,声音中透露出挖苦。

    拜因以前也听过她的不幸遭遇。

    即使她具备罕见的机龙使才能,却遭到国家的无能指挥官疏远,连同部下被当成弃子。

    最后沦为阶下囚,眼看即将遭到拷问之际,才被以前的雇主救回来。

    「我听说过啊。而且我的遭遇也不比你好到哪。我好歹也是差点遭到暗杀的前王族啊。」

    拜因也声音不慌不忙地回答。

    「我们都没有其他容身之处,即使逃离原本的场所,也无法躲过他们的追杀。从一开始他们就没打算留我们活路,根本没有。」

    「嗯,而且也没有任何人愿意帮助我们……对不对?他们要的只是替死鬼。我只是从以前就住在那片土地上,族人却被当成蛮族全部惨遭毒手。」

    「…………」

    三人陷入沉默,共享彼此的过去。

    在当权者恣意妄为下失去栖身之所,即使是具备一流才能的机龙使,也被逼得非上梁山不可。

    这才是「龙匪贼」的本质,也是三名师团长的命运。

    「正因如此,我们才要统治这个世界。那些视我们的性命如草芥,随意拋弃的该死家伙,要好好给他们一个教训。让他们刻骨铭心,深刻体会到,这个世界不是他们说了算!」

    百感交集的怒吼,听得另外两人沉默不语。

    就在现场充满沉默后,葛托汉再度望向其余两名伙伴。

    「不过,我不会强迫你们跟我一起复仇。被逼到绝境时该怎么做,也随你们高兴。因此我在这里重申,想逃的话尽管开口。我不希望你们也受到我的神装机龙力量波及。」

    口气严肃表示后,站在一旁盗贼模样的女性,不置可否地叹了口气。

    「你这人怎么现在还说这种话啊。」

    「对啊,事到如今何必呢。」

    「身为揭竿起义的号召者,我好歹也具备责任感啊。」

    听到朵拉肯与拜因的话,葛托汉一脸苦笑。

    「如果你真要负起责任,就陪我们走到地狱的尽头吧。别拋下我们独自落跑,奋战到最后一刻啊。」

    「我也有同感,葛托汉。即使全世界的人都唾弃我,也希望能与伙伴迎向最后一刻。到了那时候,我会毫不犹豫助你一臂之力。」

    「……那就走吧,去召集剩余战力。接下来,我们要与世界决战。」

    这一瞬间,顿时大放光明,光线照进暗室内。

    站起来的三人,脸上都有奇妙纹路的刺青。

    之前夜架的体内,也寄宿著这种为了让身体习惯万灵药的秘术痕迹,名叫「洗礼」。

    『剩余能量的存量不太乐观。我要操纵「月」,所以不参加这次战斗,烂狗们。』

    从银板顶上,传来朝三人说话的声音。

    这是他们第一个雇主。

    也是即使「钥匙管理者」与自动人形都不在,依然能操纵「月」的藏镜人。

    「我们没打算劳烦委托人动手。取而代之,希望你能遵守约定。当你获得『大圣域』的那一刻——」

    『知道啦。无论如何,我没有时间了,宝山就随你们分吧。』

    随著某人的声音响起,同时光芒在「月」内部的广大墙面流窜,浮现几何学纹路。

    沉重迟钝的驱动声响起,开始推进遗迹。

    『——没亲手灭了那个冒牌王子与新王国那一票人,我实在不甘心。只要能达成这一点,我才不管这个世界会变成怎样。』

    带有憎恨之意的低沉声音,听得三人身子微微发抖。

    朵拉肯以带有些微敬畏之意的声音嘀咕。

    「站在旁观立场看来,复仇者可真是棘手呢。」

    「月」飞往新王国上空。

    为了从天降下绝望,前往尚未进入视野的战场。

    †

    「哎,这间学园还是一样太热闹了啦。好像快迷路了,真是的……」

    苏菲丝变装成幽灵在学园内寻找机攻壳剑之际,另一边又有一名入侵者闯入学园。

    是头上长著狐耳的自动人形,里•普莉卡。

    推测《特装机龙》的探测装置正警戒四周,却不会监视访问者,因此里•普莉卡假扮女学生的妹妹,成功从正门入侵。

    由于没有携带机攻壳剑或角笛,不会被《特装机龙》探测到。但待太久很有可能曝光。

    对「龙匪贼」施加「洗礼」的手术顺利完成。

    为了接下来救回苏菲丝,可能免不了一战。但如果主人被当成人质,就有危险了。

    因此里•普莉卡捷足先登,独自前来搜索苏菲丝。

    「苏菲丝真让人伤脑筋呢……」

    对于自动人形里•普莉卡而言,主人的命令原本是绝对的。

    既然主人命令自己待在「月」,就有遵守的义务。

    但现在的自己却未这么做。

    在苏菲丝影响下,逐渐修改自己的基础个性,改写成更亲近人的精神构造。

    所以对自己而言,比起遵守命令,更想拯救苏菲丝。

    这并非身为遗迹领导者,而是她自身的愿望。

    「可能有入侵者,是吗……该不会,该不会可能就是呢。」

    偶然行经走廊的途中,听到这样的声音。

    正俯瞰窗外的苍蓝秀发少女,是优密尔教国「七龙骑圣」辅佐官库露露席法。

    心想不妙,里•普莉卡急忙藏起自己的耳朵,试图通过她的身边。

    她应该不认识自己的长相,但如果她向自己开口的话——

    「欸,那边的女孩。」

    「是的,有什么事?啊——!?」

    查觉到说溜嘴的里•普莉卡,急忙摀住嘴巴。

    基于遗迹领导者的性质,会无条件服从「钥匙管理者」。

    「听说有入侵者,我就心存怀疑,但从你无法违抗我的话看来,似乎是真的呢。」

    「这个,我——即便如此我也不能出卖苏菲丝!毕竟同样都是『钥匙管理者』!」

    即使里•普莉卡以坚毅的语气反抗,被抚摸头后态度依然软化。

    「我并不打算妨碍你的工作。最近路克斯频繁出入停机库地下室,原本担心他私底下与某人幽会——现在我隐约察觉到原因了。」

    没错。

    即使与莉夏等人相互立下协议,不代表心中不能想著路克斯。

    众人心中各有盘算,也尽自己的努力。

    「如果我猜得没错,苏菲丝•艾克思珐已经来到学园,那我想帮助你。在世界上孤独无依的她,或许我多少能理解她心中的想法喔。」

    「你愿意,当她的朋友吗?苏菲丝的——」

    想起苏菲丝的妹妹,兀儿库心中的愿望,里•普莉卡低喃。

    「这就要看你主人的态度了,但我会尽可能妥善处理。取而代之,能不能问问你,为什么她会讨厌阿卡迪亚一族,并称呼他们为叛徒呢——」

    「这……」

    就在里•普莉卡以沙哑的声音准备开口时,传来一阵在走廊奔跑的急促脚步声。

    「站住,别想逃!」

    是头戴面具披白袍的人,以及变装成妖精紧追在后的少女。

    乍看之下像是一幕戏剧的追逐战,却散发鬼气逼人的严肃。

    「那是,梵海姆公国的柯莱尔卿?」

    「刚才那个幽灵是苏菲丝!得赶快追上去——」

    「嗯,我们快点吧。」

    点头同意的库露露席法,与里•普莉卡一同奔跑在校园内。

    追逐战一直持续到学园的后方,也就是演习场。

    †

    「唔……我也真是的,居然会中这么单纯的陷阱。」

    逃往校舍外头的苏菲丝,确实感受到自己正被逼入死角。

    柯莱尔刻意不一口气追上,而是保持不远不近的距离追在后头。

    在室内召唤机龙嫌太狭窄,就算召唤了也不方便活动。

    因此看得出来,柯莱尔试图将苏菲丝赶往演习场方向。

    可能依然警戒是否有其他「龙匪贼」潜伏吧。

    柯莱尔•艾斯达的动作丝毫没有犹豫与破绽。

    「……不,并非落入敌人的陷阱,而是你逼我不得不出手。」

    如果苏菲丝要自行逃亡,就必须找到《弗栗多》的机攻壳剑。

    既然爱理独自一人走著,就只能逮住她逼问地点。

    结果完全落入了陷阱。

    「难道,就此结束了吗。」

    苏菲丝的手脚开始不停颤抖。

    明明做好死于非命的觉悟向世界宣战,可是一旦面临死亡,却率先感到恐怖。

    「——到头来,丝毫没有打听到那名少年的坏风声。」

    因缘际会下逃进学园躲藏,和爱理,以及路克斯的学园少女交流过,所有人都非常亲切。

    「——可是,我不会再犯同样的错误。」

    旧帝国的人,一开始也对自己赞誉有加。

    说自己是「钥匙管理者」,操纵遗迹不可或缺的人物,小心翼翼对待自己。

    可是在过去的「箱庭」中,他们试图君临成为统治世界的独裁者。

    兀儿库试图阻止,结果惨遭杀害。

    其实并不足为奇。

    根据过去的历史,他们与「创造主」的后裔应该能和平相处,但苏菲丝等人与他们却无法成为朋友。

    一如头衔,自己在他们的眼中,只是能打开遗迹宝物库的钥匙。

    「身为最后的『钥匙管理者』,我不会再让你们背叛我了。」

    行经从学园到演习场的通道,前往位于不远的休息室。

    由于休息室锁住了,正准备绕向后方,却发现对苏菲丝而言形同死神的人物阻挡在前。

    「……你这身打扮,比想像中还合身呢。」

    「是吗,那就好。这代表周遭的认知没有错呢。」

    柯莱尔•艾斯达已经穿上《飞翔机龙X》,带有几分冷淡的眼神俯瞰苏菲丝。

    以机龙牙剑的剑尖指著无路可逃,上气不接下气瘫坐在地上的苏菲丝。

    「拜托,请你改变主意。在这种情况下放你生路实在太危险了。」

    「要杀尽管动手吧。你明明不想放我生路,才特地独自追过来。大骗子。」

    「…………」

    听到苏菲丝的指控,柯莱尔无言以对。

    代表她说的这番话都是真的。

    「大骗子,是吗……」

    仅仅一瞬间,听到这句话的柯莱尔,露出闷闷不乐的表情紧闭著嘴。

    可是下一瞬间脸上表情消失后,高举机龙牙剑。

    就在苏菲丝紧闭眼睛的瞬间,传来脚步声。

    「不行!柯莱尔!」

    「锵!」一声,传来犀利金属声响,苏菲丝身体却没有受伤。

    战战兢兢睁眼一瞧,只见仅有半身穿上《飞翔机龙》的路克斯,挡住了机龙牙剑的一击。

    「路克,斯……?」

    柯莱尔见状,双眸惊讶地圆睁。

    相较之下,路克斯依然穿著变装的礼服,气喘吁吁。

    跳过咏唱以高速召唤机龙。

    察觉到骚动,中途赶来的路克斯,千钧一发之际阻止了惨剧——

    「——太好了,幸好有赶上。」

    「这是,怎么回事?」

    面对一脸茫然嘀咕的苏菲丝,路克斯开口。

    「我听库露露席法说了,『月』的自动人形前来寻找你。表示即使自己有可能沦为阶下囚,也不希望你被当成人质展开谈判。」

    路克斯如此表示,身后的里•普莉卡跟著库露露席法探出头来。

    虽然并未上气不接下气,却露出紧迫的表情瑟缩。

    「真对不起,苏菲丝……」

    「…………」

    「这些人肯定不是什么坏人。我知道没办法要求失去亲妹妹的你,再一次相信他。可是——」

    低著头的里•普莉卡,依然挤出恳求的声音。

    「希望你至少能以真心话,和他们展开交流。因为不论你的妹妹兀儿库或是我,都一直希望能够这样……」

    「————」

    面对里•普莉卡的恳求,苏菲丝一时之间陷入沉默。

    不过见到听闻骚动赶来的「骑士团」成员们没有任何人取出武器后,静静叹了一口气,丢掉自己偷藏的蛋糕刀。

    同时脱下裹住身子的白袍,露出底下平时的民族风服装。

    「知道了,我投降。但我不打算帮助你们,只是不再利用『月』威胁而已。」

    听到这句话,路克斯跟著以装饰用的布条,绑住苏菲丝的手腕。

    周围众人貌似也放松紧张,传来放心的呼气声。

    「想不到『月』的这件事,能在圣夜祭的宴会途中解决。」

    「是的,没掉以轻心真的太好了。」

    「莉夏公主与赛莉丝学姐,打扮成这样根本没有说服力喔~」

    媞尔珐挖苦扮成蝙蝠与狗狗,一脸认真的两人说的话,缓和现场气氛。

    「真是可惜。如果我在『休眠舱』接受过治疗,就能再帮上一点忙了呢。」

    「如果你出面,就怕事情更快迎向坏局面……无论如何,能救到她真是太好了。」

    「对啊。尤其幸好库露露席法察觉到身为自动人形的她。」

    一脸笑容散发危险气息的夜架、库露露席法与谢里丝跟著答腔。

    虽然一如往常反应冷静而迅速,但看起来也像拯救同胞后内心松了口气。

    「需要我们,轮流看守吗?小路,似乎很忙呢。」

    「能这样就太好了。毕竟『龙匪贼』或其他敌人不见得不会发动袭击。」

    「Yes. 那么路克斯请回到宴会上吧。我会再度准备与她对话的场所。」

    菲尔菲以茫然的语气提议后,爱理表示同意,随后由诺珂特下结论。

    虽然「骑士团」的精锐们彼此个性与立场都十分鲜明,却都以路克斯为中心确实提供支援。

    之后,接受大家好意的路克斯回到宴会上,期间爱理向莉夏等人说明事情原委。

    为了解放「箱庭」遗迹,苏菲丝协议要爱理合作。

    试图阻止苏菲丝而设下陷阱的玛姬艾儿卡,双方交战后苏菲丝落败。

    将她隐藏在机龙停机库地下室,尝试对话。

    然后现在,再度抓到试图逃脱的她。就这样,向世界宣战的「月」之二人组——「钥匙管理者」苏菲丝与自动人形里•普莉卡,两人都到齐了。

    接著再度带苏菲丝等人回到停机库的地下牢房,要求她们等到变装宴会结束为止——

    「刚才那是故意的吧?」

    苏菲丝向帮忙移送,前往地下牢房的柯莱尔小声嘀咕。

    「这是什么意思?」

    「其实你刚才没有打算杀我。即使路克斯没来,也会在砍中前停手。」

    「……不是的。就算我有意阻止,却不知道是否能停下来。至少如果路克斯没来的话,可能真的会失手也说不定。」

    「那为何要演这一出戏呢?」

    如果从一开始就没打算杀害苏菲丝,何必以机攻壳剑砍向自己。

    面对苏菲丝的问题,柯莱尔以手置于下巴思考了一会儿,然后开口。

    「我也不太清楚。但肯定与你一样。」

    「与我,一样?」

    「因为我想看看路克斯会怎么做。应该吧……」

    「…………」

    仅说到这里,柯莱尔随即静静离开现场。

    之后并未发生什么大问题,度过了平稳的圣夜祭宴会时光。

    †

    「今天真是缔造了美好的回忆呢。那么各位同学们,开始收拾善后吧。」

    隆冬时节,略早的黄昏时分。

    蕾莉从中庭舞台上致词后,欢呼声顿时往外扩散。

    习惯上,信仰虔诚的学生接下来将前往城塞都市的修道院祈祷后,静静在女生宿舍过夜。

    路克斯也获得女学生赠送大量礼物,不过都先保管在仓库内。

    莉夏等人也连同自己的心情赠送了礼物,但由于苏菲丝的插曲,仓促之下,预定先解决这件事情后,再来打开礼物。

    「哥哥,整理学园很重要没错,但也来帮忙我一下。」

    帮忙几项劳力活后,爱理喊住路克斯。

    路克斯与女同学道别,换回制服后,跟著前往机龙停机库地下室。

    宴会虽然顺利结束,但某种意义上,两人的战斗现在开始才是重头戏。

    苏菲丝,以及里•普莉卡。

    因为接下来必须想办法,说服向全世界宣战的遗迹二人组才行。

    「话说回来,你是认真的吗,哥哥?」

    一边做好说服的准备,爱理同时表达不安。

    在前往地下室前,顺道经过学园内的图书馆,拿了某样东西前来。

    爱理很担心以这东西作为说服的筹码。

    「嗯,没办法啊……不过我不认为她们是坏人。为了让她们理解,我也得做好觉悟才行。如果这样她还是不肯答应,到时候——」

    说到这里,路克斯紧握《飞翔机龙》机攻壳剑的剑鞘。

    必须凭自己阻止苏菲丝这种「七龙骑圣」等级的强者。

    进入停机库地下室——经由隐藏通道来到牢房内,只见以绳子拴住的苏菲丝站著。

    与同样被绳子拴住的里•普莉卡,一同等待路克斯与爱理。

    「抱歉让你们久等了。那么你们愿意告诉我们吗?关于你们知道的一切——」

    「……将我的《弗栗多》还来,我倒是可以告诉你们。」

    看到冷漠以对的苏菲丝,路克斯一脸苦笑。

    「认为在这种情况下,自己的生命掌握在他人手上,根本无法对等谈话,不是吗?」

    「苏菲丝还好意思说这种话……明明一开始用『月』威胁人家……好痛!?」

    被枷锁铐住的苏菲丝,一脚踩在身旁开口吐嘈的自动人形脚上。

    进一步深呼吸后,以平时冷淡严肃的表情,望向路克斯与爱理。

    「我先声明,我不打算帮助你们,交出遗迹。我只是答应不攻击新王国,这样行吗?」

    虽然看不出感情起伏,但她肯答应这些条件便已足够。

    「当然。总之现在,想听听你的说法。以前旧帝国与你之间,究竟发生了什么事。」

    「不,应该先问你们,究竟是否和我们活在相同的时间?」

    配合路克斯,爱理也追加质问。

    沉默的苏菲丝犹豫了一会儿,才终于开口。

    「反过来说,有一件事情我们想问问。你们这些皇族后裔,真的什么都不知道?包括十年前,旧帝国到底做出什么事情,以及叛徒一族的意思?」

    「包括你口中的叛徒一族在内,希望你赶快告诉我们。我明明不记得背叛过别人,被这样称呼实在很遗憾。」

    爱理略表不满地回答,路克斯也紧跟著说。

    「我们从小就被排挤在政治中枢之外,因此对旧帝国的坏事不是很了解。尤其是私底下的勾当,已经没有留下任何纪录。」

    「…………」

    「苏菲丝,我想这些人应该没有说谎喔。况且也没有这个必要。」

    笔直盯著路克斯,苏菲丝沉默了一段时间后,一旁的里•普莉卡跟著敦促。

    「我知道了。」以这句话为开场白,少女开始娓娓道来。

    自从身为「钥匙管理者」的自己在「月」之上苏醒后,半辈子的轨迹。

    「我从『月』的休眠舱苏醒,在遗迹中过了几年。装甲机龙的使用方式,操纵幻神兽的方法,以及『月』的功能如何使用,都是向自动人形里•普莉卡学的。之所以唤醒我,原因之一是身体的保存状态有恶化的迹象,但最重要的是为了使命。」

    「『钥匙管理者』——管理遗迹之人的使命,原本究竟是什么内容呢?」

    代替不在场的库露露席法,爱理询问。

    阖上眼睛仔细回想一番后,苏菲丝继续开口。

    「『创造主』是受托遗迹之人。『钥匙管理者』则是带来遗迹的古代人种。建造遗迹的人,据说本身是远古时代名为『钥匙管理者』的一族。『钥匙管理者』一族由于子嗣不多,数量稀少,却具备超越常人的才能。具备如此优秀资质,更接受过特别教育。」

    「可是苏菲丝没有接受过这种教育呢。所以明明身为『钥匙管理者』,却变成现在有些可惜的模样——好痛好痛,拜托,不要一脸严肃从旁边踩人家的脚嘛!」

    看到苏菲丝表情严肃,从一旁伸出脚使劲踩在里•普莉卡的脚背上,路克斯与爱理不禁苦笑。

    与理应配备模拟人格的自动人形之间的互动,宛如真正的姊妹一般。

    「偏离主题了。可是身为『钥匙管理者』的我们族人,明明有发达的技术力,人数却愈来愈少,陷入绝境。族人不仅遭受迫害,连自己国家都变成敌人。」

    「难道你们做过什么坏事吗?为什么会遭遇这种处境——」

    爱理露出讶异的表情询问,只见苏菲丝连眉毛也不动一动,平淡地回答。

    「什么也没做。只是提升技术能力,并以此赚钱而已。结果周边民族却蜂拥而上,迫害『钥匙管理者』。记录上是这么记载的。」

    「…………」

    路克斯在脑海里想像。

    仅因为技术发达,便导致她们遭受疏远的原因是——

    「难道是别人觊觎而眼红吗?」

    苏菲丝仅默默点了点头。

    「简单来说,就是嫉妒这股技术力。不论民众或当权者,都试图从他们身上攫取财产与技术力。为了逃离追捕,『钥匙管理者』浪迹各地,漫长的旅途长得让人难以想像。然后终于——遇见了愿意接纳族人的对象。」

    「那就是神圣阿卡迪亚帝国……『创造者』的一族吗?」

    爱理感慨良多嘀咕后,牢房内充满了寂静。

    对古代延续至今的历史,彼此重新认知后,苏菲丝继续开口。

    「阿卡迪亚皇国是非常小又孱弱的岛国,但王族们接纳『钥匙管理者』并支援的结果,势力随之增加。从近海采掘陨石,取出幻玉铁钢与幻创机核的原石,然后开始加工。这个世界上,存在几颗这种巨大陨石的残骸。」

    或许遗迹就是以巨大陨石加工而成,路克斯心想。

    「然后岁月进一步流逝,不知不觉中,阿卡迪亚皇国确信自己拥有无敌的武力,为了渴求更好的土地而进军世界。这时候已经存在的几座遗迹,就当成移动要塞使用。」

    「…………」

    「盘踞在广大的大陆中心,以装甲机龙筚路蓝缕,开拓蛮荒之地。然后——就没了。」

    「咦……?」

    话题突然结束,路克斯忍不住喊了一声。

    爱理貌似也十分慌张,急忙凑过身子插话。

    「就没了——为什么神圣阿卡迪亚帝国会灭亡?他们不是曾经独占遗迹技术吗。」

    「我也不清楚详情。可能在『创造主』与『钥匙管理者』之间也是极机密事项,只不过纪录就到此为止。但之后似乎发生过什么重大变革。这让阿卡迪亚皇国明确分离贵族与市民阶层,并且出现歧视。那些市民就是——」

    「我们的祖先,是吗……」

    苏菲丝点头同意路克斯的嘀咕。

    同时心中不禁觉得,该不会听到什么不得了的秘密吧。

    阿卡迪亚皇国的贵族与市民分离,聚集市民揭竿起义的人,就被称为「叛徒一族」。

    「哥哥……难道,这是——」

    听到爱理不安的声音,路克斯的思考也得出结论。

    虽然从苏菲丝听到的说法得不到更详细的内容,但之前在海布格共和国的海兹,对路克斯似乎有种异样的执著。

    而且她称呼自己为冒牌王子,代表很有可能与路克斯等人的祖先有非比寻常的关系。

    阿卡迪亚皇国之中,很有可能爆发过市民蜂拥群起的革命。

    「这段期间,我们『钥匙管理者』的生还者进入漫长沉眠,然后才苏醒。」

    路克斯与爱理想像自己的出身时,苏菲丝缓缓继续开口。

    「十年前,我遇见了你们的亲戚,阿卡迪亚旧帝国的皇族。当时,我的妹妹正在寻找朋友。仅剩下数人,寥寥无几的『钥匙管理者』,使命就是保护遗迹,以及繁衍后代。所以妹妹希望与别人交流,想要能了解自己的人们。」

    「…………」

    曾经身为皇族却受到冷落的路克斯,非常明白她的心情。

    即使身处特别的立场,却尝到不受他人理解的孤独境遇。

    正因为现在围绕在学园众人中十分幸福,才更深刻体会当年十分渴求认同。

    「可是这却引发了致命的决裂吧。当时在『箱庭』发现的少女白骨,该不会……」

    爱理回想起前几天的事情,同时嘀咕。

    在新王国的命令下,前往遗迹「箱庭」隐藏「至高之力」时,却发现埋在地面下,头部碎裂的人骨。

    「阿卡迪亚旧帝国那帮人,利用我们解除遗迹的封印,打算并吞整个世界。察觉到这一点的妹妹挺身对抗——却遭到杀害,我也受了重伤。为了改头换面,在休眠舱沉睡的同时,对身体施加改造手术『洗礼』,改变肌肤与头发颜色。之后只要依照使命行动即可,绝不会将『大圣域』交给意图毁灭世界的坏人们。不论是叛徒一族或任何人,我都不信任。原本是这么想的……」

    「————」

    话题貌似到此打住,牢房内陷入沉默。

    身为「钥匙管理者」,苏菲丝在「月」苏醒。

    带著与妹妹许下的愿望,设法寻找愿意认同自己的伙伴。

    遭到旧帝国背叛而失去妹妹后,下定决心由自己保护「大圣域」。

    「哥哥,你究竟有什么打算?既然她们两人都在这里,代表无人能操纵遗迹了吧。」

    与爱理讨论后,路克斯静静点头。

    「可能吧。如果『创造主』等人介入则不得而知,但我想也不可能。若是她们能这么轻易发现『月』,照理说早就亲自动手了。」

    「要杀就杀吧,反正我也做好丧命的觉悟了。无论如何,世界联盟都不可能饶过我。」

    面对表情严肃,语气平淡的苏菲丝,路克斯却微微摇了摇头。

    「可以答应我一件事吗?接下来我从圣夜祭到隔天天亮之前,会去找玛姬艾儿卡队长商量。如果这样能保证你们性命无忧,之后你愿意帮助我们吗?」

    「————!?」

    苏菲丝透露出空洞的双眸,惊讶地睁大。

    「意思是愿意,帮助我们吗!?」

    看到感情比人类丰富的里•普莉卡,爱理顿时慌张。

    「拜托,哥哥!不要乱开支票好吗,就算是哥哥也做不到的。这种空头支票——」

    「想也知道是不可能的。要骗人的话,好歹先打个草稿吧。」

    苏菲丝也同样露出否定的眼神,路克斯却毫不犹豫断言。

    「所以我不敢打包票。问题是如果有可能,这是唯一的方法。无论如何,以你们的力量操纵遗迹才是最重要的关键。之后还有终焉神兽的问题,关于这一点,或许可以卖世界联盟一个人情,抵销向全世界宣战的罪名也说不定。」

    「这是,什么意思?」

    面对一头雾水的爱理,路克斯深呼吸一口气后回答。

    「要取出目前剩下的『至高之力』,无论如何都要消灭两只终焉神兽。可是原本要承受的损害难以计算。」

    普通机龙使对终焉神兽根本毫无作用。即使召集神装机龙使用者,一不小心也有全灭的危机。

    「可是如果交给你们消灭终焉神兽,就能几乎完全消除各国的负担。」

    「意思是,向剩下两只终焉神兽相互下达攻击的命令……并且歼灭吗。的确,如果办得到的话,或许世界联盟也会接受。之后只要能顺利排除马卡法王国废都的幻神兽——」

    「就能在剩下两个月的时间内,抵达『大圣域』。怎么样?」

    「…………」

    苏菲丝沉默了一会儿,听著路克斯的提议,不久后小声开口。

    「难道你没听到我一开始说的吗?我不会再相信任何人了。身为『钥匙管理者』的生还者,绝对不能失败。即便如此,你毕竟救了我一命,因此我将知道的事实和盘托出。到此为止。」

    丝毫不带有情感,冷淡的瞳眸映照出路克斯。

    苏菲丝应该明白,如果真的就这样遭到处刑,到头来「大圣域」依然会落入他人之手。但她似乎依然不愿意帮忙。

    相隔一段时间后,路克斯静静叹了口气。

    「我知道了。但是在圣夜祭结束之前,我会再来说服的。到时候我会取得玛姬艾儿卡卿的约定。」

    「……不论来几次,都一样。」

    「但是我依然不会放弃。」

    路克斯向脸上浮现困惑神色的苏菲丝面露微笑。

    「我不知道要怎么做才能获得你的信任,不过我会尽一切所能。因为这是我唯一会的。」

    「…………」

    「为什么——要这么坚持呢?不是应该早点拋下我们,赶快去寻找遗迹才对吗?」

    代替沉默的苏菲丝,里•普莉卡询问路克斯。

    另一边也由十分了解哥哥的妹妹,代替路克斯回答。

    「这就是哥哥啊。很伤脑筋吧,总是让我费尽心思呢。」

    「……呃,爱理!?」

    「可是,若不是这样的话,哥哥根本不可能试图改变旧帝国。不论磨练装甲机龙的技术,或是向当时的皇帝建言,以及消灭旧帝国——即使是几乎不可能的道路,哥哥依然不放弃建立我们的容身之处。」

    「…………」

    承受苏菲丝的视线,路克斯略为思考后,主动开口。

    「『创造主』方的弗基尔告诉过我。说我只是受到皇族与人民疏远,才会尽可能博取任何人的爱戴。还说我没有割舍某些事物成大事的觉悟,不具备王的器量。」

    而这个答案,菲尔菲已经告诉过自己。

    即使没有权力,缺乏力量,依然拯救孤独的自己。才会憧憬她这种义举。

    路克斯深信,这才是拯救国家的真正目标。

    「或许,兄长说的没错。我可能真的只想逃离受到所有人厌恶的悲惨境遇。即便如此,现在我身边有许多值得信赖的伙伴。所以今后依然能继续奋战,即使有可能是错的,但我依然能持续向他人伸出援手。」

    「…………」

    「感谢你没有伤害学园的大家,以及爱理。之后我会再来说服你的。」

    「先失陪了。」

    说完,路克斯离开牢房,爱理也跟著离去。

    寂静跟著造访隐藏通路尽头的地下牢房。

    †

    「苏菲丝,接下来该怎么办才好?」

    管理者少女一名,自动人形一名。

    两人单独关在停机库的地下牢房内,里•普莉卡询问主人。

    「……什么怎么办?」

    被枷锁铐住双手的苏菲丝,丝毫没有动静。

    表情上不带有任何感情,简直就像戴著面具。

    「那些人,不是坏人喔。」

    「之前我听你说过了。」

    「『骑士团』的成员们,大家都是好人喔。」

    「我知道。来此处的途中,我遇见过好几人,还交谈过。」

    苏菲丝平淡地答腔。

    但声音依然不带有任何情感。

    「要不要再一次,试著相信他呢?苏菲丝不是一直孤独一人吗!遭到旧帝国皇族的背叛,失去宝贵的妹妹,但依然为了达成身为『钥匙管理者』的使命,至今一直压抑一切不是吗。」

    「我的使命已经结束了,我尽过自己一切所能。之后别轻易将『大圣域』交给敌人,就是我做得到的唯一抵抗。」

    「你在说谎!其实——你明明比任何人都想要伙伴!你只是害怕受伤,不断逃避而已!」

    「……兀儿库,我的妹妹为了『钥匙管理者』的使命而死。为了祈求和平,贯彻自我而死。如果我被想要伙伴的念头蒙蔽双眼,她就死得太不值了。」

    「苏菲丝……」

    「没关系,里•普莉卡。我并未诅咒自己的命运,只不过——那对兄妹相当有趣。好像以前的我们呢,真是怀念。」

    总是面无表情的苏菲丝,隐隐渗出几分情感。

    相较之下,里•普莉卡正想开口说些什么的一剎那,牢房内响起声音。

    当当当当!

    高亢的钟声,以惊人的速度连续敲打。

    连不熟悉新王国法令的苏菲丝,都立刻察觉到钟声代表的意义。

    「幻神兽袭击?在这种深夜?」

    「不,这种敲钟声不寻常。难道,这是——」

    带有紧张的里•普莉卡低声说后,随即听见利用装甲机龙《特装机龙》扩音的广播。

    「紧急情况!学园同学立刻在停机库集合!紧急情况!『月』的影子与大批幻神兽大举出现在校园内!呜、啊……」

    广播到一半突然中断,被貌似卫兵机龙使的男性惨叫声掩盖。

    「————」

    难以置信的广播内容,听得苏菲丝与里•普莉卡互望一眼。

    「这是,怎么回事?难道你,启动了『月』?」

    「虽然的确有操纵一点,但我没有放出幻神兽啊!应该说,明明『钥匙管理者』与我这个领导者都不在,为什么『月』会跑到学园来啊!?」

    「不知道……就算库露露席法发现『月』的所在位置,应该也不知道如何操纵。若说有谁如此熟悉操纵遗迹……」

    「会不会只是佯攻而已?『龙匪贼』为了救出我们而散布假情报——」

    就在两人开始讨论各种可能性时,牢房外头传来声音。

    「……这种作法也十分有趣,很可惜这次却不一样。」

    伴随带有戏论的浅笑,牢房门「叽——」一声开启。

    「我来救你们啦,无能的管理者大人。不好意思,与你们的契约到此为止。接下来我们要遵守原本的雇主指示。」

    只见手中抱著失去意识的爱理,「龙匪贼」三人站在面前。

    身后更有一名散发凶恶气息,披著黑色长袍的少女。

    在静谧的圣夜祭最后,狂乱的舞台就此揭幕。