第二卷 兽之森林的射手 第四章
    《白帆之都【White Sails】》是一座富饶的城市。

    街上来来往往的人们身上都穿著染成五颜六色的服装,发型和配饰也感觉得出某种倾向……换句话说,这里存在「流行」的概念!人民在生活中有追求「时尚」的余裕!

    光是这点,对我来说就是巨大的冲击了。

    话说,我们进入城市的时候都没受到类似盘查的行为,也没有被徵收像是通关税之类的东西,这点也很厉害。

    我本来根据中古世纪都市的印象擅自觉得应该会有这类手续,还以为需要等待一段时间的,没想到居然这么轻松就入城了。

    「这是治理这座都市的埃赛尔殿下的方针。」

    托尼奥先生对我如此解说。

    这座都市会经由海线从北方送入相当大量的物资,再从这里透过陆路或水路像血管一样将物资运送到《南边境大陆【South mark】》各地。毕竟运输量多到惊人的程度,如果全部都在关口处拦下来将会变得非常麻烦,甚至反而会成为走私偷渡的温床。

    因此这里主要是透过船只的港口停泊费、市场的场地费、在市内经营店家的商会税金等等方面徵收城市的运作经费,而尽可能不去妨碍到人员、物资和金钱的流动。

    至少在这座《白帆之都【White Sails】》是采用这样的方针。托尼奥先生这么说道。

    「是这样啊……」

    怎么说呢?我对经济方面的造诣并不算深,不过还是感受得到相当先进而开明的印象。

    那位叫埃赛尔巴德公爵的人物看来确实如传闻那样卓越的样子。我在心中如此想著,并环顾街上的情境。

    「嗯……那是?」

    在街道上可以看到一根根像柱子的东西,顶端部分接著伞状的构造……

    「不就是街灯吗?」

    「街灯!」

    什么!

    「哎呀你不知道吗?威尔好落伍呦~!贤者学院的实习生们每到傍晚就会到每一根刻有《光的话语》的柱子点亮光芒。对实习生来说,可以当成连结《记号》与玛那的训练;对城市居民们来说,夜晚明亮一点也很方便呢。」

    「没错,这对实习魔法师们来说是一种训练,同时也是赚点零用金的手段。另外──」

    托尼奥先生说著,指向前方一座大型设施。

    「那个也是实习魔法师们主要的收入来源之一。因为会大量便用到《热的话语》或《清洁的话语》等等魔法。」

    「──那是……」

    「哼哼~就算是威尔至少也知道那是什么吧?」

    碧淘气地转著圈子对我如此说道。

    「……没错,就是公共浴场【balnea】!」

    浴场……?

    「嗯?威尔,你怎么啦?」

    「怎么了吗?」

    也就是说、钱汤吗!浴池吗!

    「务必让我去洗一次!」

    我忍不住这么大声主张,让其他三人顿时露出惊讶的表情。

    ◆

    ──从结论来说,久违的入浴真是非常棒的体验。

    老实讲,毕竟是这种时代的公共浴场【balnea】,我本来还担心池水可能不乾净、会传染各种疾病之类的。但其实《清洁的话语》有确实发挥作用,让水相当透彻洁净。庞大的燃料问题,据说也靠《热的话语》获得解决。太棒了。容我再说一次,太棒了。

    虽然这里并不是像日本的浴池那样,而是分成类似桑拿的热浴以及冷水浴池,不过我还是觉得非常棒。

    长途跋涉累积在全身肌肉的疲劳,都随著热气渐渐溶解、消散。

    啊啊,太幸福了……我不禁这么觉得。

    从公共浴场【balnea】出来后,我感觉全身就像剥了壳的水煮蛋般,晶莹滑嫩。

    暖呼呼的身体被风吹得好舒服──虽然在旅途中我也有透过《清洁的话语》保持身体卫生,但好好洗一次澡果然就是不一样。

    我们三个男人在浴场前的广场悠闲等待了一段时间后……

    「LA LA LA……♪」

    碧也愉悦地哼著歌,领回寄放的行李并走出来。

    「哎呀~好久没洗澡了,真是舒服呀。」

    「一点都没错。」

    「……是很舒服啦,但我实在不喜欢那样人很多的场所。」

    梅尼尔因为美丽的外貌以及身为半精灵的稀奇性,总是会受人注视。

    虽然平常只要套上兜帽就行,但进到浴场内就没办法那样遮掩了。看到他现在也有点不开心地套著兜帽的样子,我们决定快快转移场地。

    「我想想喔,那就找间大众餐厅【tavern】吃个饭……」

    「然后呢?」

    「去神殿一趟吧。毕竟威尔先生是神官,应该有必要去打声招呼。」

    「啊……」

    这么说也对。脑袋想东想西的让我都忘了,和神殿组织建立关系也是一件重要的事情。我好歹算是个正式受神明庇佑的神官,如果能多少得到神殿方面的关照就好了……

    我这么想著,并跟随其他三人来到大街上的一间大众餐厅【tavern】享用午餐。

    让我惊讶的是,餐厅端出来的竟是米食料理。不过是类似前世的籼米,我想大概是陆稻品种吧。

    把虾子、贝类与白肉鱼等等符合港都特色的海鲜类以及蔬菜,放到浅平底锅中用油炒过,再放入米和水煮熟。是有点像西洋式蒸饭的料理。

    不但鱼肉汤汁丰富,咸味也恰到好处,让人忍不住一口接著一口。

    而且搭配的稀释葡萄酒也很美味。

    是文明啊。该怎么说呢,真的就是文明的味道。

    「味道还不错啊。」

    「是没错啦……不过我觉得汤汁可以再多一点。」

    托尼奥先生和碧如此交谈著。

    毕竟他们是以这座城市为据点到处巡回的旅行商人与吟游诗人,或许对这类料理已经吃惯了吧。

    我和梅尼尔倒是连一句话也不多讲,只顾著埋头猛吃。

    而且两人都分别又多点了一碗。

    ……说真的,所谓「文明」实在是美妙到会让人落泪啊!

    ◆

    接著我们来到了《白帆之都【White Sails】》的神殿,白色光滑的石造建筑看起来非常庄严。

    粗大的柱子,支柱成排的回廊,细心修剪过的庭院,各种神像。

    该怎么说呢,各个部分看起来都很新,却又带有宛如美术品般的风格。

    我让小声呢喃著「还真舍得花钱啊~」的梅尼尔、托尼奥先生和碧,暂时留在前庭等候,自己走入神殿深处。

    在那边找到一名神官,向对方表示希望可以跟这里位阶较高的人物问候一下。然而……

    「这、这样啊……」

    眼前这位身穿白色宽松长袍的年轻助祭先生,却一副伤脑筋似地含糊回应我。

    「您说、您得到了灯火之神葛雷斯菲尔的庇佑……?」

    「是的,没错。」

    嗯~真伤脑筋啊。年轻助祭先生如此说道。

    「因为那是很少见的祭神,按照规定,要先使用《祭神看穿的祷告【detect faith】》……」

    「我完全不会介意的。」

    毕竟万一是什么恶神神官不计后果混入神殿,表示「希望能向这里的高阶神官大人问个好」也很糟糕。

    并不是每个神官都有受过战斗训练,因此基于保全上的理由,当有小众神明的神官来访时先确认对方是否为恶神神官伪装,我也认为是必要的程序。但──

    「只是……获得的庇佑足以辨识他人信仰的神官们现在全部都不在……」

    「全都不在?」

    明明是规模这么大的神殿?居然会有这种事?

    「是的。因为近来在各地遭受大小魔兽袭击的事件莫名有增加的倾向。」

    「…………」

    「副神殿长以下的各神官都变得相当忙碌。」

    副神殿长以下。

    ……副?

    「你们挡在回廊正中间究竟在做什么?」

    低沉的声音忽然传来。

    我转过头去──看到一套绣有金丝银线的宽松神官服。

    而穿著那套神官服的……是一名身材相当肥胖的中年男性。隔著神官服也看得出对方下垂的腹部。脸颊虽然圆胖,但表情看起来非常凶。

    宛如香肠般的手指上戴有好几枚金银戒指。

    插图006

    「这、这是巴格利神殿长!」

    助祭先生惊讶得背脊发抖、站直身子。

    「我问你们在做什么。」

    肥胖男子──巴格利神殿长又再度如此询问。

    他看起来相当不悦。而助祭先生表现得极为动摇,感觉没办法好好回应对方的样子。

    因此虽然有点失礼,但我决定从旁插嘴。

    「……初次见面,我叫威廉‧G‧玛利布拉德。我获得灯火之神葛雷斯菲尔大人的庇佑,希望向《白帆之都【White Sails】》的贵神殿问个好。」

    我将右手放在左胸上,把左脚微微往后收,鞠躬致意。

    这是玛利教过我的礼法。

    「唔……我是巴特‧巴格利,负责管理这座神殿。」

    巴格利神殿长随便回应后,直直瞪向我。

    「葛雷斯菲尔……灯火之神葛雷斯菲尔,那尊几乎要消失的神明吗?我也可以合理怀疑,你会不会是假冒其名而有所企图的可疑分子……」

    「您会怀疑也是合情合理的。是否让我透过什么祝祷术证明一下身分呢?」

    哈!巴格利神殿长用鼻子笑了一下。

    「年轻菜鸟就是动不动便想仰赖庇佑……听好,神明赐予的庇佑可不是让你随便滥用,更不是拿来炫耀的东西。」

    原来如此。我不禁心想,这么说也有道理。

    在魔法方面,古斯也说过类似的主张。

    因为祝祷术的风险较低,让我不自觉间有种随意使用的倾向,不过神殿长这样讲也的确没错。

    「您说得非常有道理。非常感谢您点醒了我的不成熟……」

    神殿长这时像是感到不愉快地用鼻子「哼」了一声。

    「你说说看灯火之神的教诲是什么。」

    「光存在于黑暗中,话语存在于沉默中,而生则存在于死之中。」

    神殿长又「哼」了一下鼻子。

    「……喂,把他记录到名册上,然后带他认识一下神殿内。」

    「咦?可是《祭神看穿的祷告【detect faith】》和《虚伪看穿的祷告【detect lie】》都还没有……」

    「混蛋!你耳朵长到哪里去了,这个蠢货!」

    神殿长大发雷霆,怒吼声传遍神殿中,引来周围的注目。

    「我等一下还必须到纺织公会举办的宴会上露个脸……接下来的事情就随你便吧。别惹出什么问题,还有记得缴些钱给神殿。」

    巴格利神殿长对著我一句接一句如此交代完,便迈步走进神殿深处。

    缩著脖子的助祭先生目送神殿长离开后,依然心有余悸地和我交谈起来。

    居然让您碰上巴格利神殿长,真是辛苦您了。不过您刚才的对应实在了不起。该怎么说呢,现在的神殿长总是沉迷于宴会和享乐之中,嘴巴上讲得似乎头头是道,却连一次祝祷术都没使用过。容易生气又喜欢抱怨……相较起来,副神殿长就是个高尚杰出的人物。

    我只能暧昧回应对方并完成登记后,和梅尼尔、碧与托尼奥先生会合,请助祭先生介绍了一下神殿内部,并分配到神殿中的一间客房。

    客房虽然朴素,但至少床铺并不是什么乾草束,而是有铺好床单的床铺。

    「我说,这里的神殿长是不是……」

    「嗯~我听说的评价都不怎么好呢,像是很庸俗之类的。」

    「据说还会积极在都市内的各工商业公会之间保持自己的幕后影响力。」

    碧与托尼奥先生纷纷对我如此说道。

    原来是这样的评价啊。

    就在我配合刚才见面时感受到的印象思考起来的时候──屋外忽然变得莫名喧闹。

    「当!当!」的钟声不断传来。

    「咦!」

    「嗯……?」

    「这不是报时钟响。敲得这么凌乱……火灾吗!」

    「是紧急状况的警报声啊。」

    神殿内也开始骚动起来。我们赶紧聚集到放在房间角落的装备与行李边。

    从走廊传来慌张的跑步声,还有叫喊声。

    「是飞龙【Wyvern】!飞龙【Wyvern】出现了,大家快逃啊啊啊──!」

    在墙壁与屋顶外面──有个黑影「轰!」一声飞过。

    下个瞬间,强烈的冲击传遍了整座神殿。

    ◆

    「呜~~!」

    「痛、痛、痛啊啊啊……!」

    「来人!快来人呀,有人被压住了!」

    「到底怎么回事!」

    「别推,别推!」

    「孩子!有没有人看到我的孩子!」

    「神呀……!」

    神殿内一片混乱。

    我穿戴上装备的同时奔到回廊围绕的中庭,将柱子或雕饰等等当成踏脚处跳跃两、三次,来到屋顶上。

    接著环顾四周,看到由好几栋设施──除本殿以外还有居住设施或集会用大厅等等──所构成的神殿建筑中,大厅的屋顶崩塌了。

    大概是有人被压在瓦砾下,让神殿内陷入严重混乱之中。更不巧的是,高位神官们现在全都外出不在,使状况看起来难以迅速收拾。

    我忍不住皱起眉头。

    即便如此,我也没办法过去救援。

    ……只要视线一转,就能看到一道灰色的影子在《白帆之都【White Sails】》上空盘旋。

    长长的尾巴,巨大的翼膜,利刃般的尖刺排成一列的背部,粗壮到应该有成人双臂环抱程度的脖子,嘴巴内隐隐约约可以看到红色的火焰。

    细长的身影在盘旋同时扭转的模样充满力道与跃动感,让看到的人无不感到颤栗。

    ──飞龙【Wyvern】。

    它的后脚踩到街上的一个尖塔,顺势击碎。

    石墙当场崩塌。飞龙【Wyvern】则是藉著踩踏尖塔的反作用力再度飞到上空盘旋。

    虽然偶尔可以看到地面上似乎是士兵的人影朝天空发射弩箭,但飞龙【Wyvern】根本不以为意。

    毕竟机动性相差太多了。

    几名拿弩的士兵追著飞龙【Wyvern】到处跑,却始终无法追到射程范围内。而且就算追到射程范围内,弩箭也不可能射到在空中高速飞行的飞龙【Wyvern】。

    从飞龙【Wyvern】口中喷出了火焰。

    是烈焰的龙息【breath】。

    被龙息【breath】波及的区域顿时发出连我站在这里都能听到的惨叫声。

    房屋一间间燃烧起来,四处逃窜的居民们在混乱中互相推挤、冲撞……同时,飞龙【Wyvern】又放出嘶吼声俯冲而去。

    屋瓦被风压刨起,劈里啪啦地落到街道上。

    也有房屋当场倒塌。

    混乱加速,许多人倒在地上。想必也有人被踹倒、践踏。

    倒塌声传来。飞龙【Wyvern】又破坏了一栋建筑。

    我不明白究竟发生了什么事。

    为什么会有飞龙【Wyvern】在这里?

    但可以确定的是,都市正遭到破坏。

    文明……

    那三个人守护下来的东西……

    此时此刻也有人过著人类般生活的场所……

    ……一股血流瞬间冲上我的脑袋。

    「《话语【verba】》、《飞去【volant】》──」

    这是我平常不会使用的长文咏唱。

    嘴巴咏唱的同时也靠手指书写追加《话语》,延长射程。

    「《雷电【tonitrus】》!」

    霎时,有如用浑身之力敲响巨钟,或者像是大炮发射般的巨声响起。

    一道闪电伴随烧焦大气的气味,从神殿屋顶朝傲然盘旋在城市上空的飞龙【Wyvern】飞去。

    ……然而,没有击中!

    距离太远了。而且面对能够朝上下、左右、前后方向立体性移动的飞龙【Wyvern】,线型攻击的命中率太低了。

    古代语魔法的射程本身也不算长。

    毕竟《话语》就是《话语》,随著距离越远就会越衰减,影响力越小。

    「……!」

    我立刻准备发射第二发。《雷电的话语》是我能够在某种程度上稳定施展的魔法之中、射程最长的《话语》。

    我就连续发射到击中目标为止。

    正当我因为焦急与愤怒而失去冷静,脑中如此思考的时候──

    「白痴!你在做什么!」

    我的后脑勺忽然被人用力巴了一下。

    于是我转回头,看到梅尼尔追上了我,爬到屋顶上。

    「你是在冲动连射个什么劲,小心自爆丧命啊!」

    而且还用那种高等魔法!梅尼尔气得如此大吼著。

    「但是!」

    「没有但是!」

    梅尼尔一把抓住我的衣领。

    「对手可是飞龙【Wyvern】,我只是叫你有效率一点!用你那颗聪明的脑袋想想啊白痴!不要冲动乱来!」

    被他翡翠色的双眼直视著,责备著,我这才回过神来。

    ──真正重要的是如何巧妙地、精密地施展小魔法。

    古斯的教诲涌上我脑海。

    脑袋当场降温下来。

    ……如果换成古斯,他绝对不会因为这种状况就惊慌失措。要更有效率。更精准。施展必要的威力就好。

    「……了解。」

    「好。」

    我开始思考。

    想要靠目前手中的牌对付那只飞龙【Wyvern】,该怎么做?

    脑内回路有无数的点子如火花般迸现,经过检讨,又消失。

    「──好。」

    我点点头。

    「梅尼尔,帮我个忙。我需要你和妖精的力量。」

    「没问题。」

    梅尼尔点头回应。

    「另外,碧,托尼奥先生!」

    我对站在中庭的那两人大声呼叫。

    因为刚才那发《雷电的话语》,让站在屋顶上的我们受到众人注目。

    「请你们和在场的大家协力,让还在神殿前庭的人尽速避难!」

    我用力挥手、大叫。

    「我们要让飞龙【Wyvern】坠落到那地方!」

    ◆

    「那么──『西尔芙,西尔芙,风之少女啊。你的脚步是风的脚步,你的歌声是风的歌声。』」

    咏唱声响遍四周。

    妖精们聚集飞舞。

    「『合唱吧,轮唱吧,喝采吧。乘著你们的和声,让原始的《话语》传遍十方──』」

    梅尼尔咏唱著咒语。

    从刚刚开始,视野中就能隐约看到小小的白色少女身影到处随风飞舞。

    是西尔芙,风之妖精。

    我确认这点后,便开始咏唱《话语》。

    「《话语【verba】》、《飞去【volant】》──」

    和刚才一样,是《雷电的话语》。

    不过要再加上……

    「《连结【conciliat】》、《追踪【sequitur】》──」

    以前古斯击败不死神的分身之一时,也使用过的追踪用《话语》。

    同时挥动手指,在半空中描绘出许多复杂的《话语》。像徽章。像魔法阵。装饰性的《话语》在空中展开。

    最后,我肃穆地张开双臂,放声说道──

    「──《雷电的【tonitrus】》、《蜘蛛网【araneum】》!」

    一瞬间,《话语》回荡。

    成群聚集的西尔芙们愉快地轮唱《话语》,扩散和声,让电光在空间中分裂成好几道分支。

    呈放射状展开的电光之网虽然随著距离而威力衰减,但还是如张开投出的渔网般捕捉到飞舞在远处上空的飞龙【Wyvern】──

    飞龙【Wyvern】当场发出了痛苦的叫声。

    飞行姿势被打乱,全身不断痉挛。

    然而分裂成好几道分支,而且随距离衰减了威力的那一击并没能将它击落。飞龙【Wyvern】很快又重整了姿势。它受到的伤害恐怕只有「相当痛」的程度而已吧。

    不过那样就够了。

    飞龙【Wyvern】确实在那瞬间把视线投过来了。看向给予它痛击的我们──然后在空中转圈,朝我们飞来。

    它将我们视为敌人了。

    古斯曾经说过,像这类的怪物大致上都很有攻击性。面对野生动物通常会选择逃跑的状况,它们却会选择攻击。

    「……要来了。」

    剩下的问题只有一个。那就是我现在的实力有昔日那三人的几成?

    在飞龙【Wyvern】接近过来的这段时间内,我迅速为自己和梅尼尔施展各种强化身体能力的魔法与祝祷术。

    梅尼尔也呼唤了几种妖精,同样为我和他自己进行强化。

    这段过程中,原本只有像鸟一样的影子越来越大、越来越接近。

    神啊,我将准备为履行誓言而战斗。

    为了讨伐邪恶,为了拯救不幸。

    ──请保佑我吧!

    「以葛雷斯菲尔的灯火立誓!」

    我双手握起短枪《胧月【Pale Moon】》,献上祈祷。

    神殿周围霎时立起巨大的光墙。是《圣域【sanctuary】》的祝祷。

    众人发出骚动声。

    但我没有理会,现在没时间去在意那些事情。

    飞龙【Wyvern】冲了过来。

    撞上光墙,发出巨响。

    祈祷。祈祷。

    化为如金刚不坏。

    永久地,永久地──拒邪恶于境外吧!

    「……!」

    ──可是……

    声音传来。产生裂缝的声音。

    「什……!」

    梅尼尔,还有众人吓傻的声音。

    我也不禁一瞬间忘了祈祷,睁大双眼。

    那是、什么?

    与光墙搏斗的飞龙【Wyvern】全身血管渐渐染黑,喷出瘴气。黑色的瘴气开始侵蚀净域之壁,使之崩落……

    脚爪一踹,踢破光墙。

    如玻璃破碎般的声响传来。

    全身布满瘴气的飞龙【Wyvern】俯冲下来的同时,我确实看到它那对如爬虫类般不带感情的眼睛注视著我……

    「!」

    我在屋顶上翻滚,勉强躲过飞龙【Wyvern】后脚粗壮的脚爪。

    屋瓦随著风压被刨起,让我失去平衡──差点从屋顶上摔落下去。

    「『西尔芙!美丽的风之少女!旋风的舞姬!』」

    是梅尼尔的声音。

    他巧妙地保持著姿势,还留在屋顶上。

    朝著飞过头顶,在空中回旋后,拉出长长的瘴气尾巴又再度冲来的飞龙【Wyvern】──

    「『让那妄想与你们竞舞的愚蠢舞者──』」

    大声咏唱。

    「『尝尝地面痛苦的滋味吧!』」

    剎那间,强风刮起。

    是强烈的下沉气流。

    就算飞龙【Wyvern】的状态再怎么奇怪,只要被强烈的气流直击翅膀,在物理法则上它也无从抵抗。

    飞龙的飞行姿势被严重打乱──

    「……威尔!」

    「《捆绑【ligatur】》、《绳结【nodus】》、《束缚【obligatio】》!」

    我立刻施展《捆绑的话语》。

    飞龙【Wyvern】的翅膀当场僵直,只能一边挣扎一边坠落。

    冲击。巨响。震动。

    我确认它掉落到前庭的喷水池附近……

    同时也从屋顶上跳到地面,扑向飞龙【Wyvern】。

    ◆

    我脑中浮现锁链轧轧作响、铁环出现裂痕的画面。

    飞龙【Wyvern】在抵抗《捆绑的话语》。如果时间拖太久,它想必会挣脱束缚,再度飞上天空。

    但我没有让它得逞的打算。

    碎裂的喷水池,高高喷起的水。

    我架起短枪,朝坠落到神殿前庭的飞龙【Wyvern】冲过去。

    目标很单纯。

    把枪刺进对手的心脏或喉头。

    就像布拉德昔日一刀解决对手一样,我要瞄准要害一击分出胜负。

    飞龙【Wyvern】察觉到我接近,把头转过来了。

    「《加速【acceleratio】》!」

    我像子弹般冲去。

    手握闪耀的《胧月【Pale Moon】》,瞄准对手心脏的位置。

    周围的风景飞也似地往后流动,飞龙【Wyvern】巨大的身躯一口气接近过来──紧接著大声咆哮。

    它也朝我冲来了。

    双方交错,冲击。

    「──!」

    我将短枪刺向对方不断喷出瘴气的胸口,接著为了不要让手腕或手肘因为冲击力道而受伤,迅速放开短枪并滚向一旁。

    枪头确实刺进去了。

    欢呼声传来。

    可是……

    「骗人的吧……」

    不知从何处传来碧的声音。

    我顿时有种不好的预感,转回头一看。

    结果飞龙【Wyvern】也缓缓把头转过来看向我。

    可能是被橡胶般的外皮或强健的肌肉挡下。

    或者单纯只是我刺偏了。

    ──它的心脏没有被刺穿。

    喷出的瘴气变得更多。

    飞龙【Wyvern】双眼紧盯著我。

    它口中可以看到火红的烈焰。

    「快逃!它要吐火了……!」

    在我背后还有正在避难中的人民。

    我绝不能让火吐出来。

    可是现在没有时间,没有适切的策略。

    ──怎么办?怎么办?该怎么做才好?

    霎时……

    在我心中,布拉德笑了。大笑起来。

    他「上吧,上吧。」地大笑著。

    「《加速【acceleratio】》!」

    我伴随《话语》朝飞龙【Wyvern】冲过去。

    以吐出龙息【breath】来说,这个距离太近了。飞龙【Wyvern】顾虑到波及自身的可能性,而只用嘴角泄出火焰的嘴巴朝我咬来。

    插图007

    我在千钧一发之际躲开后──张开双臂抱住飞龙【Wyvern】粗壮的脖子。

    想不到好的解决方法?搞不清楚对手的性质?

    ──那就靠肌肉!靠暴力!上吧!布拉德在我心中挥舞著拳头如此大叫。

    从飞龙【Wyvern】身体喷出来的瘴气一点一滴地要污染我的手臂,但我手臂上的烫伤痕迹──我的勋章喷出白色的火焰,阻挡了瘴气。

    「哦、哦……!」

    飞龙【Wyvern】尝试抵抗。

    我抱著它的脖子,试图堵住气管与血管。

    同时张开双脚,压低下盘,站稳在地面上。

    使出浑身的力气,配合飞龙【Wyvern】抵抗的动作扭动身体。

    ──飞龙【Wyvern】巨大的身躯顿时被甩到半空中。

    接著摔落在前庭那座早已损坏而乱喷著水的喷水池上。

    冲击。震荡。

    但我双臂依然紧扣著它的脖子,没有松开。

    「勒、勒颈摔……?」

    不知是谁的声音传来。

    没错,就是勒颈摔。既然是勒住对手的脖子摔出去,当然叫勒颈摔了。

    我感到理所当然地如此想著,同时趴在倒地的飞龙【Wyvern】背上继续勒它的脖子。

    在我背后的身体不断用力挣扎、跳动、痉挛,拚命想要把我摆脱。

    「哦、哦、哦、哦!」

    我全身的肌肉都使出力气。

    用浑身的力量和飞龙【Wyvern】比拚。

    压制对手的抵抗,甚至把它按倒在地面上。

    休想逃。我不会让你逃走。

    不会让你的嘴巴继续喷出火焰。

    不会让你的翅膀继续飞到天上。

    不会让你的尖牙、你的利爪继续伤害到任何人──!

    我使劲勒住飞龙【Wyvern】的脖子,扭向不应该会扭过去的方向。

    在观众们屏息注视中……啪叽!

    飞龙【Wyvern】的颈骨总算发出了不应该发出的声响。

    ◆

    被我手臂抱住的飞龙【Wyvern】脖子变得瘫软无力。

    但我并没有因此松懈,保险起见继续掐了一段时间……这才注意到四周一片沉默。

    原本就在神殿里的人,到神殿来避难的人,大家都注视著我。

    那些人的眼神中流露出复杂的感情──让我顿时察觉:啊,这不太妙。

    毕竟我可是在众人眼前把一只推测有两吨重──印象中六公尺长的湾鳄大约是一吨重──的飞龙【Wyvern】脖子给扭断。

    因为它刚才随时可能吐出龙息【breath】,把我连同附近的居民们一并烧死,所以为了避免造成牺牲,我只能靠掐它脖子的手段取胜。不过连我自己仔细想想,也觉得这行动太夸张了。

    这下我该不会被大家恐惧……

    「漂亮!太厉害了!」

    啪啪啪。一旁忽然传来拍手声。

    我不禁「咦?」地把视线望过去……发现是托尼奥先生。

    「感谢神,派遣了像您这样的英雄来到这里!」

    托尼奥先生一边夸大地鼓掌喝采,一边装作不认识般向我走过来。然后用其他人看不到的角度偷偷对我微笑,俏皮地眨了一下眼睛。

    接著将放开飞龙【Wyvern】起身的我双手抓起,一副感激不尽地跟我握手。个性迟钝的我这才察觉出托尼奥先生的意图。

    于是我「不用客气」地笑著回握他的手。

    「《飞龙杀手》!新一代的英雄诞生了──!」

    碧大概也察觉到托尼奥先生的用意,便拨响琴弦如此大叫。

    她的声音响亮而清楚。

    「为英雄献上掌声吧!」

    彷佛是对率先鼓掌的她表示附和般,零零星星的拍手声渐渐响起……然后越来越响亮,渐渐伴随喝采。不知不觉间,我就被欢呼的人群团团围住了。

    谢谢您,谢谢您。大家不断对我道谢,触碰肢体,要求握手。

    ……其实刚才的场面相当危险。

    如果只有我和梅尼尔,恐怕无法处理那局面吧。

    现在会这样,都要多亏这两位善于社交和临场应变的伙伴。真的很感谢他们。

    「应该还有人被埋在瓦砾堆下或是受了伤!请在场的各位合作救援吧!」

    等欢呼声稍微告一段落后,我大声如此呼吁。

    而大家也「哦哦!」地呼应我,并开始搬除落在大厅的瓦砾,或是将伤患带进来治疗。

    人群间酝酿出某种不可思议的连带感。

    「……非常谢谢你们。」

    「请不用在意,我只是抱著投资的打算。」

    「呵呵,等一下让我写成诗歌喔?」

    我在吵杂中偷偷向托尼奥先生与碧道谢后,他们对我如此回应。

    「话说回来,你这家伙真的做什么都行。」

    「你很惊讶?」

    「我对你那种超越常识的部分已经习惯啦。」

    用杠杆原理搬走瓦砾的同时,我和梅尼尔也稍微交谈了一下。

    「我个人倒是深切体认到自己的不成熟啊。」

    「啥?」

    那只飞龙【Wyvern】全身的血管都被染成黑色,还喷出了看起来很恐怖的瘴气。

    虽然我不清楚那究竟是某种因素造成的突变,或是在哪座遗迹触发陷阱而遭到诅咒,又或是什么人对它进行了什么邪恶的处理……但总之让人难免会推测飞龙【Wyvern】之所以特地跑来袭击都市,应该跟那个异常现象有所关联。

    当然也有可能完全没有关系,只是飞龙【Wyvern】基于某种本能做出了这项行为……然而就算飞龙【Wyvern】的性情再怎么凶暴,袭击人类的大都市根本是一种自杀行为。

    或许刚开始很有压倒性,但那单纯只是因为奇袭的优势。等到正规士兵、魔法师或神官们陆续出面,想必飞龙【Wyvern】就无从对付了。

    而即便说这次我面对的,是这样状态异常、恐怕比普通飞龙【Wyvern】更强的飞龙【Wyvern】──刚才那场战斗也未免太难看了。要是没有梅尼尔,我可能就在某个环节丢了性命。另外要是没有托尼奥先生和碧,我在社会意义上死亡的可能性也难以否定。

    现在的我脑中只觉得自己这里太天真、那里没做好,不断在进行反省会议。

    「……喂,我是不知道你究竟对自己要求有多高啦。」

    梅尼尔这时叫了我一声。

    于是我赶紧从思绪中回神,转头看向他。

    「但你今天可是解决了一头大猎物。你要反省是可以,但也稍微开心点吧。要不然我会不好意思表现得开心啊。」

    「…………」

    这么说也对。

    而且虽然该反省的地方很多,但至少我这下跟那三人一样都是《飞龙杀手》了。

    「嗯……」

    这点确实让我很高兴。

    「嗯……嗯!谢谢你,梅尼尔!这都要多亏有你!」

    「没错,我们办到了……另外不管怎么想,大半功劳都在你身上啦,笨蛋!」

    我们就这样互相嬉闹,并伸出拳头互敲了一下。

    光是如此,我就有种彼此心意相通的感觉。

    后来我们忙了不知道几个小时。至于飞龙【Wyvern】的尸体,则是交给事后赶到现场的士兵们处理。

    对我而言比较重要的是,目前附近一带已知范围内的受伤民众应该大致都找出来了……就在这时,神殿的大门前忽然传来骚动声。

    好几名神官匆匆忙忙地跑进神殿。

    「《飞龙杀手》大人!《飞龙杀手》大人!」

    「啊!我就是,请问有什么事吗!」

    我挥手回应后,他们便急忙跑到我面前。

    接下来的事情交给我们处理就好,请您赶快过来吧。神官们争相如此说道。

    「王、王弟殿下……!」

    「王弟殿下表示,希望和英雄《飞龙杀手》大人见个面啊……!」

    听到他们这么说,我顿时眨眨眼睛愣住。

    ◆

    场景来到一间华丽的房间。

    墙上装饰有五颜六色的挂布,陈列的各种装饰品只能用「壮观」形容。

    充分展现出权势,却又不到教人讨厌的程度。

    ……我想这房间在设计上大概本来就带有这样的意图吧。

    我和梅尼尔现在被邀请来到的地方,是《白帆之都【White Sails】》领主馆的会客室。

    「欢迎来到我的官邸,英雄大人。」

    在一张黑檀制的大桌子后面张开双手迎接我们的人物,正是埃赛尔巴德‧雷克斯‧索斯马克公爵。

    《法泰尔王国》的王弟,同时也是这座《白帆之都【White Sails】》的领主,《南边境大陆【South mark】》的统治者。

    ──真是个目光锐利的人物。我心中这么想著。

    深灰色的眼眸彷佛会看穿到我心底,锐利得让人联想到猛禽。浅灰色的头发剃得很短,五官严厉,体格看起来应该相当锻炼过。

    身上穿著高格调的衣服,腰间带剑……而且是适于实战用的剑,不是装饰品。

    背后还有两位全副武装、态度严肃的护卫。

    「……殿下,今日能见到您尊容,实感无比荣幸。敝人威廉‧G‧玛利布拉德,承蒙您召见前来了。」

    我将右手放到左胸口,左脚微微往后缩,鞠躬致意。

    「──哦?」

    埃赛尔殿下见到我这么做,忽然小声呢喃。

    ……呃,难道我做错什么了吗?

    「没料到你会知道这样古老的礼法,可见你出身高贵世家吗?」

    他说著,用同样的动作对我回礼。

    看来并不是我做错什么的样子,但似乎让对方产生一点误解了。

    「呃,那个……关于我的来历,还请您别太深究。」

    不过这也是没办法的事情,错在我自己没有说明啊。

    「哈哈哈,有所隐情是吗?那就没办法了……请坐吧。」

    殿下坐回椅子上,同时也邀请我坐下。

    于是我稍敬一礼后坐下来……却从气息察觉到梅尼尔没有跟著坐下,而是若无其事地站到我斜后方。

    呃,为什么要那样一副「我只是个随从」的样子……啊!他是把和大人物交谈的工作全部推给我了──!

    「…………」

    我稍微转回头,对梅尼尔投以怨恨的眼神,结果看到他微微扬起嘴角窃笑。

    可恶啊。我只能抱著这样的想法,把视线放回埃赛尔殿下身上。

    毕竟受邀前来却在邀请人面前东张西望,未免太失礼了。

    「话说……只有代表人来赴约吗?我应该是命令部下把所有人都带来的。」

    「咦?」

    该不会是把碧和托尼奥先生也一起带来比较好?

    像碧好像也对领主馆很有兴趣的样子,但毕竟她没有直接参与和飞龙【Wyvern】的战斗,所以我才请她留在神殿的。

    「威廉先生,你们应该总共有四、五个人吧?」

    「啊,是的,总共四个人。」

    为什么殿下会知道这件事?

    「那么就是魔法师、神官、妖精师和战士……是吗?原来如此,确实是一支相当平衡的队伍。」

    「咦?」

    「唔?」

    奇怪?呃……

    「我们是神官、猎人、商人和诗人一起旅行的……」

    「嗯……唔?」

    好像有点鸡同鸭讲的样子?

    「对飞龙【Wyvern】放出雷电的人,让神殿出现光墙的人,操纵气流的人……然后最造成话题的那位徒手挑战飞龙【Wyvern】、折断了它脖子的战士。」

    是这四个人吧?埃赛尔殿下对我如此确认。

    「啊!」

    原、原来是这样。

    「请恕我冒昧,殿下。如果是指那样的意义上,那么的确是我们两人没有错。」

    「……唔?也就是说……」

    我点头回应。

    「是我这位朋友──梅尼尔多唤来妖精,使《话语》扩散,并操纵气流使飞龙落地的。」

    「换句话说,他就是那位妖精师了。剩下的呢?」

    「就是我本人。」

    「……抱歉,可以详细说明一下你究竟做了什么吗?」

    「我一度单独施展雷击,却失败了。后来藉助于梅尼尔多的力量再次对飞龙【Wyvern】施展雷击,成功达到挑衅与诱导。然后我透过《圣域【sanctuary】》的祈祷尝试挡下飞龙【Wyvern】的冲撞,但虽然有削减速度,却还是被放出神秘瘴气的飞龙【Wyvern】突破了光墙……」

    我说著,自己都觉得有点没出息。

    今天如果换成玛利,绝对可以彻底挡下来的。

    「虽然因此遭遇危险的场面,不过多亏梅尼尔多帮忙召唤妖精产生下沉气流,加上我使用《捆绑的话语》,总算使飞龙【Wyvern】落到神殿的前庭。接著因为四周还有其他群众,所以我没有使用威力强劲的魔法,而是尝试把短枪刺进对方心脏分出胜负,但却又失败了。」

    这种失败要是让布拉德看到,应该会露出很难以言喻的表情吧。

    我真的必须重新锻炼自己才行。

    「因为飞龙【Wyvern】随时可能吐出火焰龙息【breath】伤害到周围的群众,于是我在不得已下徒手再度攻击。躲过飞龙【Wyvern】的啃咬并抱住它的脖子摔出去后,将它压在地上,勒住脖子封锁龙息【breath】。接著就这样凭藉战斗前施加的身体强化魔法,靠蛮力折断它的脖子。」

    真是难看的一场死缠烂打。

    我如此说明完这场对自己来说留下很多后悔的战斗之后,埃赛尔殿下嘴角一扭──

    「明明杀了飞龙【Wyvern】却不感到自傲吗?原来无双的勇士是真的存在啊。」

    露出了一脸苦笑。

    ◆

    「这么说来,请问您不去处理飞龙【Wyvern】造成的灾情没关系吗?」

    领主馆的周边感觉相当慌忙。

    许多看起来应该是文官武官的人物忙碌地四处奔走著。在这样的状况下,殿下坐在这里没问题吗?

    「当然,我到刚才已经做了很多事,接下来也有许多事情等著我。听取报告,做出指示,巡视现场并激励人员,接受人民陈情……」

    埃赛尔殿下开玩笑似地折指细数。

    「但我也有其他更重要的事情必须去做。」

    他说著,把视线看过来……

    「对,例如说……对根本上解决了这个问题的英雄表示谢意。」

    恶作剧似地对我一笑。

    「不,我并没有……」

    「你用不著那么谦虚。我可不希望让自己的人民们认为我是个不知感恩的家伙。」

    埃赛尔殿下这么说完后,朝我和梅尼尔端正姿势。

    「身为《白帆之都【White Sails】》的代表,本人埃赛尔巴德诚挚感谢两位。」

    多亏有你们,才让这样突如其来的飞龙【Wyvern】袭击没有酿成更严重的伤害。

    殿下甚至向我们微微低头鞠躬,如此致谢……就算是我也知道,像他这样有权有势的人物向别人低头鞠躬,是极为不寻常的一件事。

    或许有人会觉得,低个头又不会少一块肉。然而像殿下这种等级的权力者如果随便向人低头,其实是会影响到自身权威的。

    「……令人不胜惶恐之言,实不敢当。」

    于是我也低下头鞠躬回应。

    不过……啊啊。

    ……一想到接下来的事情,我的胃就好痛。

    但毕竟这是难得的机会……

    「我希望务必犒赏你们。有没有什么期望?」

    「有的。」

    ……虽然这样恐怕会演变成很麻烦的事态,但我还是做好觉悟,拚了。

    「本人是今日刚从南方的《兽之森林【Beast Woods】》抵达这座城市的。那块地区的各村落目前正受到一群率领凶暴魔兽的恶魔们威胁。」

    「唔。」

    「……我想请问,能否藉殿下之力派遣士兵,讨伐那些恶魔呢?」

    听到我如此询问,埃赛尔殿下露出复杂的表情。

    「要说能或不能的话,也不是不可能……虽然不是不可能,但也非常困难。你也看到那只飞龙【Wyvern】了吧?」

    他说著,用手指搓揉自己的太阳穴附近。

    「虽然我是万万没想到飞龙【Wyvern】这种等级的大魔兽会直接来袭击《白帆之都【White Sails】》,不过现在《南边境大陆【South mark】》的《法泰尔王国》统治区域内,像那样的魔兽造成的灾情频传不断。」

    「『像那样』的意思是……」

    难道说……

    「没错,就是那神秘的有毒瘴气。只要不慎接触就会遭毒侵袭,变得凶暴。」

    全身血液被瘴气之毒污染的凶暴魔兽们目前在各地横行,埃赛尔殿下这么说著。

    「倒是威廉先生都没事吗?你应该抱过飞龙【Wyvern】溢出瘴气的脖子吧?」

    「我体质上对毒的抵抗力较强。」

    「那就好──毕竟士兵在击败魔兽之后倒下的案例也很多。」

    从以前不死神的事件来推断,像那类的毒似乎对从小吃圣饼长大的我没什么影响,但原来普通人中了毒就会倒下吗?

    「…………」

    这样的案件还很多。

    恐怕──不,绝对是恶魔搞的鬼不会错。

    「因为先王推行的政策,让开拓地区变得太广大了。照现在的状况,光是我们统治下的村落就没能全部受到足够的保护……这样讲你懂吗?」

    埃赛尔殿下的言外之意,我能理解。

    在这样的状况下,对于边境的独立村落──也就是那些没有纳税也不受到庇护的村落──是没办法增派兵力的。因为要是那么做,会招致受庇护的村落人民不满。

    不能把原本应该派给有纳税村落的兵力分出来,给没有缴纳过任何东西的村落。

    这种事情若只论可不可能做到,的确并非不可能,但实际上就是没办法这么做。

    「那么……」

    我想进行的确认完成了,接下来才是主题。

    「……可以请殿下允许我使用私人财产召集冒险者或佣兵,前去讨伐恶魔吗?」

    这是我一直在考虑的事情。

    毕竟不管怎么说,只靠我一个人的力量,是不可能把猖獗横行于那片《兽之森林【Beast Woods】》中的恶魔们找出来并全部讨伐掉。

    既然一个人办不到,就只能花钱雇兵,增加人数了。

    ……可是就在我如此询问完的瞬间,埃赛尔殿下的太阳穴附近抽动了一下。

    「…………」

    他接著不发一语地把手移到眼旁,做出搓揉太阳穴的动作。

    然后缓缓把视线看向我。

    「威廉先生──你可明白那句话中带有什么样的含意?」

    锐利的眼神。

    室内气氛开始慢慢变质了。

    ◆

    「我很清楚自己提出的究竟是怎么样的请求。」

    「即便如此,你还是要请求?」

    「是的。」

    埃赛尔殿下的视线很强劲。

    总觉得我是第一次真正体会到「眼神」这个词的意义──如果是个性懦弱的人,大概光是被这样一瞪就会全身发抖,忍不住收回自己的意见了吧。

    然而,我也有必须遵守的誓言。

    「若不如此,将会有许许多多的村落遭到烧毁……同时有许许多多的人民会在饥饿、哀叹与暴力中结束生命。」

    「但是想要拯救一切,是连众神也难以达成的伟业。」

    我们有如互相瞪视般,目不转睛地看著对方。

    这时,埃赛尔殿下忽然别开视线,耸耸肩膀。

    「……受不了。如果今天前来请愿的你单纯只是个默默无名的男人,事情还不会这么复杂。」

    「这点我也深感认同。虽然说,我要不是杀了飞龙【Wyvern】,应该也无法和殿下见到面就是了。」

    殿下又把手移到眼旁,搓揉两侧的太阳穴。那大概是他的习惯吧。

    「你这么说也没错。但是──」

    室内陷入一片沉默。

    我才刚达成《飞龙杀手》这项功绩,却一下子就在不好的意义上发挥效果了。

    ……没错,正如殿下所说,若今天是个普通人因为对边境地带的现况看不下去,而动用私人经费号召人手合力讨伐恶魔,其实没什么问题。

    若只是那样的程度,相信埃赛尔殿下也不会追究什么。

    毕竟这是个邪恶种族横行的世界。因为等领主做出行动太慢了,所以自己雇用冒险者解决问题。这样的案例想必并不少见,因此还在容许范围内。

    但今天却是身为《飞龙杀手》的英雄──而且还被误以为是出身自什么贵族世家的我,提出希望招募私人兵力,到目前领主权力所不及的《兽之森林【Beast Woods】》中展开活动的要求。

    ……要说这究竟哪里危险,就是危险要素多到根本讲不完有哪些地方很危险。

    例如我可能会成为叛乱势力的首领,或是和其他国家有秘密关系,或者做得太过火而刺激到森林中其他魔兽和邪恶种族等等。

    因此这件事不管怎么想──

    「……我甚至必须把『杀掉你』也列入考虑才行了。」

    一股压迫感迎面而来。

    「……真是恐怖。请问我会是怎么样的死法呢?」

    「我不会连你的名誉也剥夺。就说是你在和飞龙【Wyvern】的战斗中遭毒侵蚀,忽然吐血而来不及治疗吧。」

    原本严肃站在王弟殿下背后的那两名护卫这时微微动了一下身子。恐怕只要殿下一声「动手」的命令,那两人就会瞬间踢开桌子朝我冲过来吧。

    就算我有办法对付他们,我另外还能感受到好几个人的气息,恐怕是躲在这房间左右两侧的隐藏房间。那些武人们想必也会当场冲出来砍杀我,而且也要考虑到对手使用投掷武器的危险性。王弟殿下看起来也相当有实力,下令之后,他自己应该会彻底防御并迅速撤退,因此很难将他抓为人质。

    如此这般,我虽然在脑内姑且试想了一下万一演变成战斗时的发展,但其实想这些也没什么意义。假设我真的有办法将馆内所有人都杀光,也只会让自己在社会意义上死亡而已。打从一开始,我就不可能做出这样的选择。

    「──哦?」

    这时,埃赛尔殿下忽然瞄了梅尼尔一眼。

    「这可真是恐怖啊。」

    接著用夸大的动作耸耸肩膀。

    到底发生了什么事?我不禁疑惑地转向背后……却只看到梅尼尔面无表情地站在那里。

    「……看什么啦?」

    「没事……」

    嗯?究竟怎么回事?

    但毕竟我也不能一直看著梅尼尔,于是把视线又转回埃赛尔殿下身上。

    不管怎么说,现在这个不太好的事态发展是我自己招致的。我必须想办法突破这个局面才行。

    我放在桌子下的手渐渐渗出汗水。

    ……究竟这么做能不能成功,我也没有自信。

    「殿下。」

    「什么事?」

    「──如果世上的盐都失去了盐分,请问那些盐又该藉由什么东西增添咸味呢?」

    ◆

    「……唔?」

    殿下对我突然的提问感到疑惑,但我还是继续说了下去。

    「如果世上的提灯者全都在白天的阳光底下,那些灯火又能照耀到什么呢?」

    「…………」

    我看著埃赛尔殿下锐利的双眼。

    两人的视线互相交错。

    我不别开眼睛。

    不感到畏怯。

    笔直注视。

    「灯火之神葛雷斯菲尔将祂其中一盏灯火托付予我。」

    要看著对方的眼睛,说下去。

    「既是传灯者,便应当比任何人都率先走入黑暗之中。用光芒照耀在黑暗中哀叹的人民,并且为随后跟上的人指引道路。」

    看著前方。

    倾诉发自内心的话语。

    「我认为,这就是我的使命。」

    现在我只能这么做,也应该要这么做。

    拙劣的矫饰或欺瞒,对眼前这个人物不论怎么想都只会得到反效果。

    「──因此,我向您恳求。请您透过什么形式允许我的行动吧。」

    我说著,从椅子上站起来,跪到地上,深深低头。

    一点都不聪明,也丝毫不耍伎俩。

    单纯就是从正面恳求对方的行为。

    ……但我认为,既然是向别人提出无理的请求,自己首先就应该率直拜托对方。

    埃赛尔殿下顿时陷入沉默。

    「…………威廉先生。」

    过了许久后,他开口说道:

    「那样的一条路,十之八九只会通往绝望喔?首先,那种愿望不可能会实现,而且就算实现了,你也只有吃亏的份。」

    听到这句话,我缓缓把头抬起。

    然后对殿下露出笑脸。

    那种事我很清楚。

    不过……

    「我就是有目的想要寻找那所谓的『绝望』。」

    「哦?什么样的目的?」

    「──因为我看那所谓的『绝望』非常不顺眼,所以想狠狠把它一脚踢飞。」

    我耸耸肩膀如此说道。

    埃赛尔殿下听到我的回答,先是呆了一下后……大笑起来。

    「哈哈、哈哈哈!把它一脚踢飞,是吗?听起来真是不错,哈哈哈!」

    看来他对我的玩笑很捧场的样子。

    不但捧著肚子边笑边拍打桌面,眼角甚至还笑得溢出泪水。

    「哈哈哈。这样啊,这么说也对。仔细想想,你是个连《圣域【sanctuary】》的祈祷都能使用的高等神官,而且还结交了这样优秀的朋友!」

    「……?呃……」

    「嗯,怎么,你都没察觉到吗?在你背后那位半精灵,听到我刚才说要杀了你的瞬间,就带著杀气狠狠瞪了我一眼。那是不怕死的士兵会有的眼神,想必是抱著即使与在场所有人同归于尽也要保护你的觉悟啊!」

    唉呀,优秀,实在优秀。殿下如此笑著说道。

    于是我缓缓转回头看向梅尼尔……

    「才、才不是那样!我只是想说自己也会被牵连所以做好觉悟而已……该死!你笑个屁啦!」

    我莫名脸颊一松,忍不住笑了起来。

    结果梅尼尔看到我这样子,又继续臭骂。

    就在这时──从走廊的另一头,忽然传来慌乱的脚步声与大叫声。

    ◆

    「神、神殿长,请您别这样,现在殿下正与客人交谈中……」

    「请留步!请留步呀,父亲大人!」

    「啰嗦,放开我!给我放手!」

    这样的对话从走廊传来。

    「不要碍我的事!这群白痴──!」

    房门接著「碰!」一声被打开。

    站在门外的,是巴格利神殿长。

    还有这座领主馆的佣人以及看起来应该是助祭小姐的年轻女性,不知道为什么拖在神殿长背后。

    神殿长气喘吁吁地伸脚踏进房间,毫不客气地走到殿下面前。

    「……埃赛尔巴德殿下,可以请您别这样蛮横吗?」

    接著露出和埃赛尔殿下在不同意义上吓人的眼神瞪向殿下,如此说道。

    「哦?蛮横。巴格利神殿长,你这是什么意思?」

    埃赛尔殿下则是耸耸肩膀,一脸愉快地反问神殿长。

    「请您别跟我装傻!」

    神殿长「碰!」一声用力跺响地板。

    「这个小鬼!」

    然后伸手指向我……

    「他可是登记在我神殿名册上的一人!就算还只是暂时,但好歹也是设籍在神殿的人!但您居然也不知会神殿一声就把他召来,成何体统!殿下难道无视于神殿的权威吗!」

    一句接一句地如此大声抗议。

    「哦哦,原来是这样。那件事我倒是不晓得,真的是这样吗?」

    「……啊,是的。」

    我确实有把名字登记到名册上,但那很明显并没有重要到那种程度。感觉只是类似旅馆登记簿之类的东西才对……

    「这岂是一句『不晓得』就能了事!就算当时因为我外出遭遇混乱而不在神殿,您也不该略过进行确认的手续啊!」

    「话虽如此,但你神殿的人倒是二话不说就把他送到我这边来了喔?」

    「那单纯只是教育不足而已!我之后会好好管教他们一顿!」

    神殿长说著,就用他戴有金银戒指的粗胖手掌「磅!」一声拍响桌面。

    结果他身上的脂肪跟著摇了一下,看起来莫名有趣。

    「不管怎么说,他是隶属于我的神殿!殿下如果太过擅自妄为……」

    「关于这件事,神殿长,此人可不只是那种程度的货色喔?」

    「……啥?」

    「他刚才要求我允许他组织私人部队,说是要去拯救《兽之森林【Beast Woods】》的贫民们。」

    「啥!」

    瞪大双眼的神殿长接著把视线转向我。

    「你、你、你这……」

    「老实讲,『乾脆在这里把他杀掉』的念头也确实闪过我的脑海。」

    神殿长这下什么话也讲不出来,只是不断开阖嘴巴。

    好像金鱼一样。

    「然而,因为他实在太过直率……我反而莫名觉得有趣起来了。」

    「啥!」

    「神殿长,你看这样如何?我打算将他任命为仅限一代的骑士,是不是可以请神殿方面也给予他祝福呢?」

    「啥、啥啊!」

    「简单讲,就是所谓的『圣骑士【Paladin】』。责任与利益由我和神殿各半……你看怎么样?」

    「啥────!」

    好夸张的声音。

    整个房间都在震荡了。

    「如此一来就能姑且算是由我和神殿共同管辖,而且要是有什么万一,你们也有『开除教籍』这样的选项啊。」

    「问题不在那里!」

    「关于身分方面有神殿担保,而且他又是《飞龙杀手》的英雄,没什么问题吧。」

    「问题不在那里!」

    「那到底有什么问题?」

    「事情决定得太急了!」

    神殿长又再度「磅!」地拍响桌子。

    「──这件事请让我带回去好好考虑!可以吗?」

    「嗯,没问题,你就好好考虑考虑吧……不过巴格利,如果真的能够实现,我会很高兴的。毕竟我现在相当中意他啊。」

    「当年提拔我的时候也是一样,拜托请您别太胡闹了!」

    巴格利神殿长如此大吼之后,转头瞪向我和梅尼尔。

    「喂,菜鸟小鬼!咱们回去了,跟上!」

    「啊、是!」

    听到他这么说,我赶紧从椅子上站起来。

    就在神殿长如暴风雨般的介入下,我与《白帆之都【White Sails】》领主──埃赛尔巴德殿下的面谈结束了。

    ◆

    「净会给我惹麻烦……」

    在回程路上,巴格利神殿长不断唠唠叨叨地抱怨,而梅尼尔则是一副很火大地默默听著。

    ……啊啊,嗯,这两人感觉就是很不契合。

    「呃……」

    就在介于两人之间的我想说些什么的时候……

    「尤其是你,这个菜鸟!居然这样擅自妄为……!」

    「什么擅自妄为,我们又不是你的部下还什么的。」

    「你说什么!」。

    巴格利神殿长又继续唠叨,终于让梅尼尔忍不下去,开始顶嘴了。

    「我可是神殿长啊!」

    「那又怎么样啦!」

    两人就这样大声争执起来,我实在没办法介入其中。

    啊啊,果然很不契合……!

    「真是抱歉,最近我父亲因为悬案太多,变得相当烦躁……」

    就在这时向我搭话的,是刚刚在领主馆试图制止过神殿长的那位助祭小姐。

    亚麻色的秀发编成较松散的麻花辫,身上穿有外套、短上衣与长裙,给人很正经的感觉。

    「不,我才要为我的伙伴道歉……话说回来,请问你是巴格利神殿长的女儿吗?」

    这一点从刚才就让我有点疑惑。

    虽然我记得这个世界的圣职人员并没有规定禁止结婚,但那位神殿长原来是已婚者吗?

    「是的,我是他女儿。不过我们之间并没有血缘关系就是了。」

    「意思是说……」

    「我父亲在来到这里赴任以前,是在首都负责管理一座附设有大规模孤儿院的神殿。」

    「哦哦,原来如此。」

    然后不知道是经由什么管道被埃赛尔殿下看上,而挖角到这里来的是吧。

    虽然才刚认识不久,但从这次的事情中我就清楚知道了,巴格利神殿长是个个性很强硬的人物。

    大概就是因为这样,殿下判断他适合来管理边境地区的神殿吧。

    「虽然出了孤儿院的前辈或同辈们多半都透过父亲的介绍,在本国各地就职了……不过包含我在内的十几人,则是跟著父亲来到了这块大陆。」

    而且神殿长在各地都有人脉,也有忠诚度相当高的部下们。

    嗯,虽然我在各种事情上保留判断,但应该差不多可以断言了吧。

    这样讲可能很失礼,不过巴格利神殿长在外观上有点像个贪财僧,又老爱抱怨批评,乍看之下给人的印象很夸张……但我认为他其实应该是个相当能干的人物。

    因此……

    「巴格利神殿长。」

    我对不知道在跟梅尼尔争执什么的神殿长叫了一声。

    「刚才真是非常感谢您。多亏有神殿长介入,帮了我一个大忙。」

    「用不著你道什么谢!我只是保护神殿的权威免受王弟殿下的任性侵犯,至于你的事情只不过是顺便而已!」

    说到底,那个人每次只要心血来潮就会做出一堆夸张的事情,实在不行!神殿长又继续发起牢骚了。

    这个人真的很爱抱怨……他恐怕就是藉著把怨言吐出口来保持自己的精神平衡吧。然而这也不难理解他为什么在神殿内好像不太受人欢迎了。

    「……话虽如此,但世俗权力也还是必须尊重。

    黄昏祷告【evening prayer】结束后,你记得留在礼堂,我要讨论一下王弟殿下的提案。」

    「是,我明白了……啊,不过、呃……」

    「有什么问题吗!」

    「请问那个『黄昏祷告【evening prayer】』是……?」

    「…………」

    神殿长的太阳穴顿时冒出明显的青筋,停顿一拍后,开始对我大声怒骂起来。

    ……是,实在抱歉,我真的很无知啊。

    ◆

    看来在这两百年间,仪式方面也有了很大的改变。

    在玛利的时代被称为晚课【vesper】和晚堂课【compline】等等的几项圣职日课被统合起来,改称为黄昏祷告【evening prayer】了。

    从复杂的圣职日课被统合简化,称呼也变得浅显易懂来推断,这恐怕是《大联邦时代【Union age】》崩坏造成的影响,让繁琐的仪式体制难以在各地维持的缘故吧。

    ……另外,当我表示如果是晚课【vesper】或晚堂课【compline】自己就知道后,神殿长和助祭小姐却当场愣住。看来这些用语在现代不太会听到的样子。

    「难道你是向什么熟悉古典仪式的长寿种族修道僧拜师学习的吗?」

    「呃,是的,大致上就是那样。」

    ……姑且不论化为不死族能不能算长寿,但玛利的确比较熟悉古老的仪式,所以这样讲也没错。

    「也就是说,你并不是完全无知的意思了。」

    巴格利神殿长「唔唔唔」地呢喃一下。

    「安娜,我记得应该有书籍整理了仪式的修改部分,你去图书室找出来,另外找个适任的教师给他。这家伙不但是个菜鸟……还是个来自两百年前的古代人,简直麻烦透顶。」

    虽然感觉好像被讲得很难听,但毕竟大致上说得也没错,让我无从反驳。助祭的安娜小姐则是在神殿长背后一副非常抱歉地不断对我低头致歉。

    我们接著回到神殿,和碧与托尼奥先生会合后,我受到主要来自碧的疯狂发问……完成零零碎碎的各种琐事之后,我便出席参加了黄昏祷告【evening prayer】。

    虽然大家因为搬除瓦砾或是到各处治疗伤患等等工作显得非常忙碌,但神殿的人们似乎并没有因此中断每日的祷告。

    ──越是困苦的时候越不能忘记祷告。这样的精神我非常喜欢。

    就这样,我出席参加的仪式感觉非常庄严……却让我有点不太自在。

    因为太家纷纷想要把较好席位让给我,而且从四面八方都可以感受到有视线在偷瞄我……对于一点都不习惯受人款待或注目的我来说,真是一段静不下来的祷告时间。

    后来等大家都退出礼堂,剩我独自一边祷告一边等待时,神殿长来了。

    他连每日的定时祷告都没出席,似乎是去和什么人见面商谈的样子。

    「稍微等我一下。」

    神殿长说著,便在除了我以外没有其他人的礼堂中跪下来,交握双手祷告。

    ──现场的气氛霎时改变。

    「…………」

    他祷告时的样子有模有样到教人惊讶的程度。

    明明外观长相绝对称不上美丽,却让我感到非常美丽。

    ……祷告时比他更有模有样的人物,我除了玛利以外就没见过了。

    我忍不住也跟著交握双手。

    「──好。」

    然而,神殿长的祷告时间却出乎我预料的短。

    「咦?呃……」

    「什么事?」

    「……巴格利神殿长,我有很多事情感到非常在意。」

    我细选词语后……

    「毫无疑问地,您应该是得到了相当高等的庇佑吧。」

    这氛围,我想不会有错。

    打从初次见面时我就多多少少感受到了,神殿长获得的神明庇佑……大概跟我同等,甚至凌驾于我。

    「我听神殿的人说,您从来都不使用祝祷术。从刚才的样子看起来,您大概也不太让人见到自己祷告,或是在人前会故意偷懒。」

    请问这是为什么呢?我如此询问。

    「哈!这个愚蠢的菜鸟。」

    结果又被骂了。

    「小鬼,你当祝祷术是什么?」

    「是神明赐予的庇佑。」

    「那么神明为什么要赐予你庇佑?为了给你特别待遇吗?不是吧?」

    「……」

    「是为了透过你──明白吗?神明是想要透过你完成某种目的。而我们必须随时随地思考,究竟该怎么使用祝祷才能顺从神明赐予我们庇佑的意向。若是当成什么便利的道具,只会让神的威光有减无增。对于那样的蠢材,神明的庇佑只会随著时间渐渐减少。很多傻子们就是不懂这点,才会一直停留在菜鸟阶段,最后在不知不觉间失去庇佑。」

    神殿长一句接一句地说著。

    「我是神殿长。在这块刚开拓不久、人民性情粗鲁的土地上为了确保经费或权利,有时需要威吓对方,有时也需要和人互相叫骂。为了事前交涉,偶尔也需要招待高官或进行贿赂……在那样的状况下,如果随意使用高等的祝祷术试试看,众人肯定会觉得:『赐予那种男人庇佑的神明到底在想什么?』」

    他说著,朝我瞪过来。

    「这下我要问你了,小鬼,像这样的结果有符合神明的意旨吗?在为我的守护神──制裁与雷电之神沃鲁特宣扬威光的目的上,有任何好处吗?」

    「不,没有。」

    「对,就是那样。因此无论祝祷或祷告,我都不要让人看到才是正确的做法。反正透过展现庇佑力量以宣扬神明威光的事情,我都交给副神殿长去负责了。」

    那家伙非常优秀,也很擅于适度掌握人心。

    所以像『招牌人物』这种要保持高雅,而且必须细心行事又麻烦的工作可以放心交给他。巴格利神殿长如此说著。

    「至于你又是如何,这个半吊子?只不过是杀掉一只飞龙【Wyvern】就当自己是英雄了吗?」

    被他这么一问,我不禁沉默。

    「圣骑士【Paladin】……哼,什么圣骑士【Paladin】?连祝祷究竟是何物都还没理解的小伙子,想当圣骑士【Paladin】!王弟殿下也太会开玩笑了!」

    面对用夸张的动作装出惊讶态度的神殿长,老实讲,我无言反驳。

    「……喂。」

    「…………」

    「要我去帮你回绝也行。只要我顽固拒绝,想必王弟殿下也会死心。

    怎么样?神殿长用高压的语气对我如此询问。

    笔直瞪著我的视线配上他巨大的身体,魄力一点也不输当时的埃赛尔殿下。

    「你就放弃吧,这个半吊子。不会有好下场的。」

    「……即便如此。」

    我没有别开视线,目不转睛地回望著神殿长的眼睛。

    「即便如此,我的神明也透过我希望能完成什么事情。」

    听到我的回应,神殿长顿时皱起眉头,用严肃的表情注视著我。

    「不反悔吗?」

    「不反悔。」

    「这个蠢货。」

    「我也这么觉得。」

    「你向流转之神立下什么誓言?」

    「奉献一生,讨伐邪恶并拯救不幸。」

    「……高兴吧。在我见过的傻子中,你是最傻的一个。」

    神殿长深深叹一口气。

    「……我让几个人跟随你,剩下的事情就随你便。」

    感激不尽。我说著,对他深深鞠躬。

    ──不管别人怎么说,我都认为这个人非常值得尊敬。

    ◆

    后来的日子可说是匆忙到教人惊讶的程度。

    就在神殿长联络王弟殿下表示接受提案的同时……助祭安娜小姐带来一名感觉很严格的神官,依循现代形式把礼仪做法和身为神官的仪式知识彻底塞进我脑袋后,便以吓人的速度准备举行我的授勋典礼了。

    以授勋骑士爵位来讲,再怎么说也太随便了吧?这异常的速度究竟是怎么回事?虽然我不禁如此疑惑,但我也略有听闻,这次飞龙【Wyvern】造成的灾情似乎意外严重,甚至有人失去了住家或职场,因此反而希望举办什么庆典制造临时的工作机会。

    ……这么说来,上辈子我在古代史或中古世纪史中也有读过、每当社会上发生什么灾害时就会兴建佛寺庙宇。原来那之中也带有重新分配财富的意义啊。

    言归正传,总之只要受封骑士爵位,在各方面做起事来就会迅速得多。

    无论是人力、物资、金钱或权威,只要依循相关的权力,运用起来就很方便。

    这样想想,就算被那个王弟殿下和神殿长套上项圈管束,其实也不算什么。

    ……而且那两人实际上也不会对我做出什么过分的事情才对。应该。

    「不知来自何方,不知于何处锻炼,不知拜师何人。

    世人只知晓,其为已失传之流转神明,灯火之神的使徒。」

    这些大概都是必要的事情。

    「其信仰虔诚可比主教,其学识渊博可比贤者。

    其双臂所蕴藏的,是足以击败飞龙【Wyvern】的无双巨力。

    犹如三英杰的灵魂转世其身,再度降临世界打响名号!」

    ……是、是有必要的事情。

    「《灯火的使徒》、《飞龙杀手》、《巨力无双》──《世界尽头的圣骑士【Paladin】》威廉‧G‧玛利布拉德。现身于白帆之都的新一代英雄,愿其名传遍天下……嗯~大概就这样吧。」

    是有必要啦,可是!

    「碧,可以拜托你不要在我面前练习我的武勋诗吗!」

    「什么嘛~有什么关系~?」

    「再怎么讲也太羞耻了吧!」

    「毕竟你实际上就是干下了这样的丰功伟业,这也没办法啊……」

    「羞耻的事情就是会羞耻啦!」

    正当我们在神殿房间如此斗嘴的时候,托尼奥先生则是在一旁拨著算盘。

    「唔……」

    「托尼奥先生,请问怎么了吗?」

    「如果需要购买大量家畜,不论如何金额都会很高的。」

    「哦哦,那件事啊。」

    因为讨伐了飞龙【Wyvern】伴随受封骑士等等事情让我忙得晕头转向,但也不能忘了正事。

    我的目的终究是要讨伐《兽之森林【Beast Woods】》中的恶魔,想办法解决那个地区的经济问题,同时宣扬灯火之神大人的名声。

    ──因此我有一个策略。

    「哦?怎么样的策略?」

    「可以请你帮忙去交涉一下,把生病或受伤的家畜以便宜的价格购买下来吗?」

    「咦?」

    「然后再由我把它们全部治好。」

    「……啊!」

    托尼奥先生顿时瞪大眼睛。

    嗯,我也是有仔细思考很多的。

    这样一来,家畜商人可以把伤病家畜脱手卖出而满足,我们可以购得家畜而满足。而且《兽之森林【Beast Woods】》的村落都是贫寒聚落,购买能力极低,对家畜商人而言本来就不是什么大客户,因此也不算妨碍行商。受疾病或伤痛所苦的家畜们也能得救──在这方面它们是要继续受人使役,所以我不知道算不算幸福啦,不过──理论上应该是皆大欢喜的做法才对。

    虽然实际上如果让商人知道贱价卖出的家畜后来被治好,应该不会有好脸色。在这部分需要注意一下就是了。

    「另外,我是希望托尼奥先生可以就这样继续负责《兽之森林【Beast Woods】》和《白帆之都【White Sails】》之间的生意买卖啦……」

    请问这样我要出资多少才够呢?

    听到我如此询问后,托尼奥先生便把手放到下颚,「唔」地想了一下。

    「威尔先生,让我们稍微认真谈谈生意吧。」

    「还、还请手下留情……」

    要做的事情一件又一件地增加。

    不过最终目的只有一个,而我正朝著那个目标前进。

    ……神啊,我很努力在做,也会尽力完成的。

    我在心中如此呢喃后,总觉得那位寡言而面无表情的女神大人好像稍微露出了一点微笑。

    ◆

    ──那是一间类似稍大间的酒馆兼旅舍的店。

    一楼是酒馆,二楼是旅舍。为了预防旅客住完房间却不付钱就走,所以把旅舍建在二楼的机制,原来不管在哪个世界都是共通的。

    店门前挂有写著『钢铁剑亭』的招牌。招牌下面还悬挂一块象徵武器模样的小挂布。

    据说那就是冒险者的聚集处以及委托任务的仲介处──『冒险者旅馆』的识别方式。

    冒险者。

    类似佣兵的受雇武人、保镳,或是透过挖掘拓《大联邦时代【Union age】》的遗迹、讨伐魔兽赚取赏金等等方式维生的地下社会分子。

    以前世历史来讲,有点像是古罗马时代的职业剑斗士,或是西部剧中会登场的枪手。

    社会地位不高,但同时也有可能一夜致富或成为英雄的社会阶级。

    傍晚时刻,我与梅尼尔一起走在工作结束、准备回家的劳动者们来来往往的街道上,从敞开的门外窥探店内。

    店里此时已经非常热闹。因为还是冬天,客人们身上的衣服都穿得有点多,拿著装有麦酒的角杯互相乾杯。

    然而,那画面有些奇怪。

    「…………是魔兽的角,还有皮革。」

    他们毫不在乎地使用著长角魔兽的角做成的角杯。披在身上的外套或背心也有用魔兽皮革制成的东西。

    ……那些就是那些家伙们的战利品,也是显示自己实力最简单明瞭的方法。梅尼尔在我身边小声对我如此说明。

    我们接著踏入店内。众人的视线聚集过来……沉默一瞬间后,骚动起来。

    是带著银发妖精混种的淡褐色发小鬼。

    看起来就是一副锻炼过的样子啊。

    绝对没错。

    「哦哦,传闻中的《飞龙杀手》大人,到这种简陋的酒馆有何贵干啊!」

    一名醉得心情愉快、看起来身手矫健的男人向我如此搭话。

    「我有事情想委托。」

    「那就去跟店长讲一声,付个几块钱,然后利用布告栏就好啦。」

    「谢谢你。」

    仔细一看,在店内的墙上有一块巨大的木制看板,上面钉有好几张纸或皮革。于是我也向店长买了几根价格包含委托费在内的钉子,有样学样地把委托文件钉到布告栏上。

    周围的客人都好奇地聚集过来看我的委托内容──

    『徵冒险者。

    探索恶魔横行的《兽之森林【Beast Woods】》。

    黑暗的每一天。危险状况不绝。不保证生还。酬劳低廉。

    成功后将能获得名声与赞赏。

    ──威廉‧G‧玛利布拉德』

    顿时,现场陷入一片沉默。

    ◆

    「喂喂喂,《飞龙杀手》大人呦。」

    首先打破沉默的,是带有醉意的声音。

    「咱们做的也是生意,你这种条件不会被接受啦。」

    钢铁制的胸甲闪闪发亮,佩带在腰上的剑收在丝毫没有伤痕的红色华丽剑鞘中。

    是个手臂粗壮、脸部发红、三十岁左右的冒险者。

    「你们说对吧?」

    听到他这么一说,推测是跟他同伙的几个人也跟著开始起哄。

    就是说啊,太小气了吧!他们纷纷如此大叫。

    我看到梅尼尔缓缓握起拳头,不禁一瞬间慌张起来。然而……

    「闭嘴,这群《纸老虎【bluffer】》。」

    一名穿著寒酸的男子忽然从一旁现身插嘴,让所有人都停止叫嚣。

    那男子脸上长有胡须,难以判断年龄。体格虽然不差,但也不算壮硕。身上的外套都是破洞与烧焦痕迹,佩带的剑鞘也破破烂烂,看起来应该做过什么改造。

    ……但比起这些,更引起我注意的是他的手指。

    他的手指骯脏又有许多伤疤,指甲都剪得相当短。

    布拉德以前不知道在哪一次的武勇课堂上说过,要判断一名剑客就要观察对方的手指。

    ──一名剑客是否允许妨碍自己拔出武器的要素存在。

    ──这点只要观察对方的手就能一目了然。

    「就我来看。」

    那男子缓缓开口说道。

    他似乎并不是个擅于言辞的人。

    「你想找的人应该是《冒险疯子【madman】》吧?不是那些没啥实力却做事规规矩矩,姑且懂得工作礼仪也知道忍耐的《纸老虎【bluffer】》。

    而是不怕死又不懂礼貌的浑球,愿意为了无聊的坚持赌上性命、差劲无比的《冒险疯子【madman】》对吧?」

    我点头回应。

    就算没有刻意压低酬劳的意思,到贫穷地区讨伐恶魔本来就是收入微薄又非常危险的工作。

    即便有尚未被发掘的遗迹可以探索,那也还是相当危险。

    我并不想要欺骗别人来帮忙。

    所以这次应该招募的不是把冒险者当工作的人,而是为了追求名声和荣耀,为冒险而当冒险者的人。这是我和梅尼尔一致的见解。

    而我听说那样的人都会聚集在这间『钢铁剑亭』。

    因此──

    「正是如此。我就是为此来到这里徵人的。」

    「喂,你们听到没!就是这样啦!」

    《飞龙杀手》想找的是《冒险疯子【madman】》啊!

    听到这样的号召声,有几位坐在位子上窥探这里的人陆续起身。

    「呿!这群《爱走路【strider】》的浑蛋……要是赚了钱,偶尔也该轮到你们请客啦!」

    反而是刚才率先来向我搭话、装备看起来很高级的那群人,纷纷咂著舌头走回桌边。他们大概原本期待是赚大钱的好机会,结果却发现不是那么回事吧。会有比较重视生计的人也是理所当然的事。

    至于聚集过来的人每个看起来都个性粗野、装备骯脏,散发的氛围锐利刺人。身上的装备多是魔兽皮革,用魔兽角交杯饮酒。

    ──感觉是对于「商人保镳」之类稳定安全的工作毫无兴趣的一群人。

    为战斗与冒险燃烧生命,货真价实的血性汉子……对,就像布拉德那样!

    「你说要探索《兽之森林【Beast Woods】》,目标是什么?」

    「场所是遗迹吗?还是野外?」

    「小货色我可没兴趣喔。」

    被他们如此询问的我,故意露出一脸大胆无畏的笑脸。

    「──是恶魔的头目。」

    听到这句话,大家一瞬间沉默下来。而我转头环视他们,接著说道:

    「我的目标是率领在《兽之森林【Beast Woods】》西部跋扈的恶魔们,而且推测可能操纵魔兽的恶魔头目。」

    最初向我搭话的那名胡须男愣住呢喃:

    「大猎物啊。」

    「是的。」

    「位置太含糊,光是要找出敌人下落就很花功夫了。」

    「你说得没错。」

    「而且万一在探索中遭到那种对手奇袭,肯定当场丧命。」

    「我也这么认为。」

    「换句话说──就是一场愉快无比的愚蠢冒险是吧。」

    他笑了。笑得大胆无畏。

    「让我加入吧。只要有饭吃有床睡就好,如果能再给些小钱就更好。」

    听到男子如此表示,其他人便「我也要」「我也是」地跟著附和。

    而我回应说「当然会准备好餐食和睡床,也会支付酬劳」之后,大家就大声欢呼起来。

    「不过在那之前……」

    「怎么?」

    我笑著,对那男子伸出手。

    「可以先告诉我各位的名字吗?我是威尔。威廉‧G‧玛利布拉德。」

    「我叫雷斯托夫。」

    这时,碧以前说过的话不经意涌上我脑海。

    ──那要唱什么好呢?

    ──以最近的武勋诗来讲,《贯穿者》雷斯托夫大家都在唱……

    「…………《贯穿者》?」

    「是曾经被那么叫过。」

    胡须脸的冒险者板起表情这么回答了我。

    插图008

    ◆

    就这样,我在《白帆之都【White Sails】》生活了一段时间。

    「本人,索斯马克公爵埃赛尔巴德‧雷克斯‧索斯马克任命你为骑士。」

    神殿中庄严的礼堂。埃赛尔殿下站在众多列席人员的另一头。

    在他身旁还有准备赐予祝福的副神殿长,细长的双眼与柔和的长相让人印象深刻。

    ……我迈步走向他们面前。

    如果要说真心话,我其实是希望在各种事情上关照过我的巴格利神殿长为我祝福的,但他却拒绝了我的拜托。

    据他说,如果在世人面前表现出自己虔诚的态度或深受神明庇佑的样子,会很麻烦。

    要让交涉对手产生「对方或许会使用什么虔诚神官决不会采取的手段也说不定」这样的想法,是很重要的一件事。神殿长这么向我表示。

    毕竟他在别人面前连祷告都假装偷懒,事后才自己一个人祷告,做得非常彻底。实在很遗憾。

    而听到我这样表达遗憾时,副神殿长也表示了「这点我深感同意,那样出色的人物却不为世人所知,实在遗憾。」这样一句话,和我一同惋惜。真是个好人。

    「愿此人成为守护者,守护神殿,守护穷困人民,守护所有抵抗恶神暴虐、信仰善良众神的存在。」

    我走到预定位置后,殿下拿起放在祭坛上的剑,用响亮的声音如此念出祝词。

    那把剑接著被交到副神殿长手中,最后再交给我。

    我将剑收进预先准备好的剑鞘中,按照之前学过的礼法,三次把剑拔出来再收回剑销。

    拔剑与收剑所发出的清脆声音响遍整间礼堂。

    「即将成为骑士之人,你要遵守善良众神的教诲,守护神殿、穷困的人民以及所有虔诚祈祷、努力工作的人。」

    殿下接续这样一段祝词。

    我跪下回应,将剑握到另一手后,用双手托起剑鞘,让握把朝向殿下。

    殿下将剑拔出,用剑身侧面轻轻拍打我的肩膀三次。

    他接著把剑又交还给我。于是我收下剑,站起身子,把剑收回剑鞘。浓脆的声音再次响起。

    副神殿长使用了净化的祝祷,让四周顿时充满神圣的气息。

    「恳请吾之守护神──知识神恩莱特成为仲介,向此人之守护神祈求!愿灯火之神葛雷斯菲尔赐予此人的圣宠永不断绝!」

    知识神恩莱特,年迈的单眼神明,能看透一切可见与不可见之物的学识之神。

    「汝要坚守誓言,尊重教诲,守护弱小──成为世人之光!」

    副神殿长张开双手大声为我祝福。

    现场顿时响起热烈的鼓掌与喝采声。

    成为世人之光!

    为新骑士的诞生献上祝福!

    愿边境光芒照耀!

    愿灯火骑士永享祝福!

    圣骑士【Paladin】万岁!

    ……接下来的状况就有如热闹的祭典。

    列席的各方权贵人士向来场的群众们大方布施,引起众人热烈欢呼。

    光是能够藉由授勋仪式的名义,对飞龙【Wyvern】事件的受害民众们进行这样大规模的布施行动,我就觉得接受成为骑士的提议很值得了。

    接著是一场举城狂欢的盛大宴会。

    在其中一项余兴表演的摔角比赛中,我连续对五名参加者压制【fall】获胜,惹得众人愉快大笑后,又被好几名骑士包围压制【fall】,吃了个败仗。

    大家没什么恶意地大笑宣告「我们赢过那个《飞龙杀手》啦~!」之类的话,而我也「太狡猾了吧!」地笑著抗议。

    「梅尼尔!你也一起来嘛!」

    「别开玩笑了,我才不要!」

    梅尼尔还是老样子,都不想参与这样的祭典。

    于是我硬把他拉了过来。

    「哦哦,是圣骑士【Paladin】大人的随从……」

    「他不是随从,是我朋友!」

    「谁是你朋友啦!」

    「这、这样啊……」

    碧则是开心地唱著描写我的诗歌。还跟我说「大赚钱!大赚钱啦!」这种话,实在让我很羞耻。

    托尼奥先生和雷斯托夫先生倒是利用这样热闹的气氛,似乎和各种人物尝试了接触的样子。他们实在很懂得掌握机会。

    热闹的盛宴一直持续到晚上。

    ──就这样,我成为了这块世界尽头之地的圣骑士【Paladin】。