第二卷 #08 反转的感质
    天河舞姬倒下了。

    过去的副都心官厅行政大楼丛林产生天摇地动。

    因为敌人的空袭,废都的高楼接连倒塌。千种霞趴在地上,透过武装的瞄准镜远望著那里的情形。

    每当有白色的风掠过十字瞄准线,就有一具又一具飘浮在空中的UNKNOWN往地面坠落。凛堂萤犹如恶鬼,独自以迅如闪电的速度闯入异形军队。

    然而,占据红黑色天空的敌人空军部队数量实在过于庞大,即使是以她卓越的剑技与〈世界〉,那样的攻击依然只能说是有勇无谋。她乱了手脚。霞咬著牙要她冷静下来,只可惜瞄准镜另一头极为遥远,要是不靠青生的〈世界〉辅助,根本不可能看得见。当然就算大声制止,也传不到对方耳里。

    「…………」

    霞平静地吁了口气。

    缺少人类最强战士这个事实,使得原本就屈居压倒性劣势的我军更没有胜算。不过,失去冷静也没有意义,自己该做的是集中精神在狙击手的本分。他维持趴在地上的姿势,慎重地扣下扳机,让子弹确实射向逼近萤背后的UNKNOWN。

    他还没确认狙击结果就急忙跳了起来,冲往另一个地方。一冲到下一个射击地点趴下来后,他立即举起步枪瞄准目标。霞此时需要达成的任务,就是当最后的骑士眼里只有公主倒下的身体时,为她的视线死角提供掩护。

    「──!」

    瞄准镜里的萤斩杀著无数的敌人,一再嘶吼。虽然在声音传不到的远方,但霞的听觉透过〈世界〉捕捉到了她的吶喊声。

    「那家伙还是一样满嘴公主公主的,吵死人了……你可要成功把她救出来啊,王子。」

    霞以高速的狙击,拦阻从横冲直撞的萤背后发动的攻击。实在是个危险的王子。从湾岸高速公路到现在,持续发动攻击的〈命气〉不晓得还能撑多久,霞认为她恐怕早就超过了极限。

    「呼……、──!」

    因此,透过望远镜看见她赶到舞姬身边,抱起那副濒死的身体时,霞总算松了口气。

    在不满一瞬的破绽中,单翼的〈UNKNOWN〉往萤头顶逼近。霞立刻举起步枪,把枪口瞄准那里。

    「!」

    他不由自主发出咂舌般的哀号声。彷佛为了追随巨大飞行型〈UNKNOWN〉的蛮行,零零星星出现了几道敌人的身影。尽管知道数量对我方不利,他还是不顾一切扣下了扳机。

    在霞争取到的短暂时间里,舞姬忽然抱住了萤。紧接著,霞耳边出现叽的尖锐声响。透过瞄准镜往两人看过去,可以看见在轻盈飞舞的黑发底下,萤的脖颈处迸散出金色的光粒。她的代码碎裂,像是遭到毁损。

    「呃──」

    萤放下舞姬的身体,迅速摆起攻击架势。不过,在她握住刀柄的瞬间,她赫然睁大双眼,双手不禁僵直。

    萤的身体摇摇晃晃,像是出现脑震荡。UNKNOWN再次逼近毫无防备的剑士,但是霞早已移动到另一个狙击地点,发射子弹击落。

    萤没有拔出刀来的那只手,颤抖著按住自己的额头。霞焦急不已,瞄准镜圆形的视野里,瞬间布满了大量UNKNOWN。

    「可恶!」

    霞马不停蹄地扣下扳机,然而敌我原本就有悬殊的兵力差距,面对蜂拥而至的敌人,这不过是无谓的抵抗。

    「什么……这是──!」

    霞的〈世界〉捕捉到了萤的叫喊。

    尽管处在走投无路的困境中,萤始终没有拔出刀来,只是杵在原地。她愕然睁大双眼,视线不知为何不是望向来袭的敌人。

    「那家伙在搞什么鬼……?」

    虽然是杯水车薪,霞依然持续发动射击。然而,镜头前奇妙的景象让他不禁讶异了起来,超常的听觉听见了萤远在前线的微弱低喃声。

    「不,该不会……」

    那个声音自问自答著否定了忽然涌上脑海的假设,不过又无法完全抹去疑惑。这奇妙的举动吸引了霞的注意力。

    萤没有理会战场上的混乱,紧闭上双眼后,又睁了开来。

    在漫长的一瞬间过后,她内心的迷惘消失了,神情彷佛得知了重大的真理。

    这时候,圆形的视野一角有光线射了过来,霞转过头,让瞄准镜转向旧都的天空。

    在贯穿东京上空的那个大洞,透出淡虹色光辉的深渊里,出现了更加强烈的光芒。由夕浪爱离主导的防护罩修护工程终于完成,破裂的半透明薄膜缓慢阖了起来。

    那简直是救赎的光芒。异形的群体犹如厌恶太阳的夜行性动物,开始往高处展开撤退行动,敌人如豪雨源源不绝的攻势也逐渐减弱。

    不过,这并不代表战争的结束。霞再次透过瞄准镜观察战局。为了保护从前线退下的白兵型UNKNOWN,巨大的黑影再次出现动静。那个影子,有如旧时代的图鉴上面出现的触角与虹鱼的结合体,疑似腹侧的发射孔,射出了让人联想到棺材的不祥UNKNOWN。

    那个圆筒状的固体UNKNOWN直线冲破火红的天际,以彗星般的速度向下俯冲。那和登记在管理局资料库里的已知种别──铁娘子级──相似,然而更加厚重的躯体,以及有些特殊的纹路,显示出那是更高层级的个体。

    霞明白那是撤退前的最终攻势,唾骂著扣下了扳机。诡异的是,撤退中的杂兵部队形成遮蔽物,子弹无法射中目标。化为巨大枪弹的UNKNOWN高速穿过防护罩尚未阖起的大洞,瞬间逼近舞姬她们的头顶。

    「……」

    然而,守护者没有挥刀。

    凛堂萤将天河舞姬抱在怀里,彷佛时间与内心同时冻结,茫然站在原地。

    敌人当前,冷冽的战士却无法动弹。又或者,用一动也不动来形容更加正确。

    至少,那不是千种霞所知的凛堂萤会做出来的举动。

    她会这么做,一定有什么理由……发生了什么事情。

    为了得到多一点情报,霞显现出〈世界〉,提升听觉。

    透过瞄准镜,他首先看到的是萤的脖子。代码已经消失,看见那让人感觉疼痛不已的脖颈,霞不禁咬紧了唇。这么一来,萤就算想发动〈世界〉也做不到。

    在这样的状况下,缺乏火力的狙击手能做到的事……他拚命地思考,从眼前的光景继续收集线索。

    瞄准镜前的萤凛然往这里转过头来,透过镜头,她确实碰上了霞的视线。她的眼里不再燃起斗志,只是严肃地望著远方的伙伴。

    『……千种霞,你听得见吧?』

    接著,她唤出霞的名字。话里的语气没有平时冰冷,而是带著恳切且凛然,不允许对方忽视的魄力。

    『不对,这个……这是个虚假的世界。』

    萤的嗓音十分真挚。尽管话里内容让人怀疑她是不是疯了,但她的语气极为冷静。

    接著,巨大的棺材再次化为子弹,在从头吞噬舞姬与萤之前,剑士终于挥起了刀。

    过去在战场上,他目睹过无数次连距离也能斩杀的剑闪以及那个〈世界〉。

    然而,这最后一击却是击向没有敌人在的天空。

    「……!」

    破风声还没传来,霞圆形的世界出现龟裂,他的脸颊划出了一道伤口。突如其来的冲击加上失去机能的瞄准镜,以及她所选择的行动,令霞的掩护行动停了下来。

    压倒性的质量乘著重力,将两位战士连同高楼侧面一并压垮。

    头顶上方的防护罩缓慢阖了起来,敌军逐渐撤离。青生痛不欲生地恸哭,大喊出逝去友人的名字。

    遗留在这个世界的所有事物,在这一瞬间对霞来说遥远得有如虚幻的梦境。

    「刚才那到底是……」

    他一时接受不了现实,只是茫然看著碎裂后掉落在一旁的镜头碎片。

    为什么?

    脑中冒出了许多疑问。

    为什么她不是攻击敌人?为什么──

    然而,他再也无法理解或是直接询问本人这些问题的答案。

    无人的废墟里,只有青生的恸哭声虚无地回响。

    虽然是失去聆听对象的叫喊声,却在距离这里更遥远,位于内陆的管理局响了起来。

    一位医务官透过萤幕确认前线的状况,只是用冷漠的双眼凝视著画面。

    ╳  ╳  ╳

    神奈川校的学生回来时,东京的天空染上了火红的暮色。

    从防护罩的大洞涌进的大量敌人不见踪影,取而代之的是侧面遭到削去的旧时代厅舍大楼,犹如墓碑空虚地耸立在那里。

    如天河舞姬与凛堂萤常挂在嘴上的那句话,她们今天也拯救了世界。然而,付出的代价实在过于庞大,完全是得不偿失。

    两位英雄殒命的老旧高楼底下,音无柘榴虚弱的身体无力地颤抖。

    「……公主和萤次席……如果我那时候留下来……」

    「……别这么说,我们这条命是公主殿下救回来的。」

    佐治原银呼开导著哭得伤心欲绝的死神,不过这话或许也是在警惕忍不住颓丧的自己。

    「呜呜……」

    柘榴的呜咽声道出神奈川战士内心的哀痛,他们拚了命忍住眼泪,为伟大而且亲爱的公主以及她忠诚的骑士默祷。

    「……」

    然而,仅有青生甚至忘记阖上双眼,连一句哀悼的话也说不出口,只有黄昏的橘红色彩映照在她失去表情的双眸里。

    她也许是哭累了吧。霞茫然远望著没有落泪的青生,心里没有觉得不对劲,只感到同情。

    处在战争的世界之中,不管愿不愿意都必须习惯痛楚。当丧失无可取代的人时,不论谁都会变得愈来愈无感,这可说是相当生理性的精神防卫机制。

    「…………」

    也许是自嘲,也可能是有感于世界的虚无,霞在无意识中发出一小声叹息。从他的个性看来,这或许是过度感伤的表现了。

    他不著痕迹地瞄过去,蜷缩著身体抱住单脚膝盖的明日叶,唯有在这种时候没有骂他恶心啰嗦,她只是动也不动地垂著头。

    霞知道年幼的妹妹没有聪明的哥哥如此明白这个时代的道理,他坐立不安,移开了视线。

    正在他心想是不是该把手放在她头上,做些哥哥该有的举动时,视线前方忽然碰上一群神奈川的男孩子。

    他们不约而同扬起了眉毛,往千叶的次席投去凶狠的目光,不过,一发现对方看过来这里,他们又忽而把头转开。每一张喃喃自语的双唇道出多么怨恨的话语,用不著靠〈世界〉的能力他也心知肚明。面对在神奈川的干部投入激战时,没有成功提供支援的无能狙击手,他们心里充满了愤恨。

    霞仰望向敌人离去后夕阳下的辽阔天空。

    天河与凛堂,她们是带著什么样心情逝世的呢?死者不会说话,剑士在生命最后一刻留下的那句抽象言语,再也不可能有人明白。

    「……明日叶,差不多了。」

    「嗯……」

    霞唤著妹妹的名字,催她出发。要是神奈川留下的人不能原谅他,无能的千叶次席想必没有继续留在这里悼念她们的权利。

    然而,明日叶屈膝抱著膝盖,反应非常迟缓,那双眼里不知道究竟凝视著什么。

    沉默的凝重气氛在现场弥漫开来,聪明的哥哥再次想起年幼的妹妹还没有自己这么麻痹。只有这家伙瞭解我──无意识中浮现的这个想法让他觉得很难为情。

    「明日叶,那个……」

    「不用再说下去了,没关系。」

    霞下定决心开了口,然而明日叶用和平常一样不悦的语气打断了他。

    「要哥哥道歉太奇怪了……哥哥又没做错事。」

    说到最后,她悄悄加上一小句话,不过在霞心中,那确实是不小的救赎。

    「这样啊……」

    所以,霞再次仰望天空。柔和的夕阳将天空映得朱红,不同于刚才那片骇人的红色天空,呈现出动人的光景。

    「不过,接下来只能靠我了吧。」

    明日叶轻佻地说,像是为了鼓舞自己而站了起来,拍了拍裙子上面的沙子。

    「回去吧。」

    然后,她转过头来,露出孩童般的笑容。

    霞也没有再开玩笑,老实地向她微笑点头。不过,在迈开脚步前,霞最后再一次瞥向巨大的墓碑底下。现场仍在静谧地追悼死者,看见少女空虚地杵在那里,他心里有些哀伤。

    为了挥别那样的光景,霞率先走了出去。这一次,明日叶没有跟上他的脚步。她按住随风飘扬的长发,回头仰望那栋犹如墓碑的半毁大楼。

    「……再见了,小公主、小萤。」

    她带著彷佛随时可能哭出来的微笑,无力挥著半张半阖的手,告别了友人。

    ╳  ╳  ╳

    因为舞姬与萤挺身而出,在最前线奋战,负责后卫的夕浪爱离才能成功重新启动结界。

    布满旧都东京天空的大量异形将这当成撤离的时机,往传送门的另一头撤退。

    面对UNKNOWN的大规模入侵,人类好不容易守住了湾岸防卫线,只是结果绝称不上乐观。经过漫长的一天,隔天一早,各防卫都市的主要管理官与学生受到召集,召开紧急对策会议。医务官大国真昼怒气冲冲地说道:

    「伤者二一九人,死者与下落不明的人数无法确认……其中神奈川阵营遭受的损害尤其严重。」

    「……」

    听见神奈川阵营这个词,夕浪咬紧了唇,朝凪静静地阖上双眼。两位管理官像是失去了自己的孩子,但是大国医务官冷酷的话语不让他们有哀悼的时间。

    「最强战力与指挥系统的功能丧失……」

    她甚至以像是带著笑意的视线射穿了夕浪。

    「你打算怎么应付这样的状况?」

    夕浪从正面接下大国的目光,没有开口回答对方的质问,看起来像是默不吭声地瞪了回去。为了替顽固的同僚缓颊,站在她身旁的朝凪求得开了口。

    「……关于神奈川的营运,青生,就交给你了。」

    他小心翼翼,慎重地告知这个决定。

    「!」

    青生吓得颤抖了一下。

    在神奈川都市的战绩排行榜中,排名比八重垣青生还要前面的大有人在。不过,比起思想与人格性质独特、专门负责战斗的柘榴与银呼,事务资历深的她较为适任──朝凪这么判断。

    青生困惑得一时之间说不出话来。与脸上险峻的神情相反,夕浪温柔地把手放在青生的背上。让有如亲生父母般敬爱的两人这么望著,她实在没有拒绝的权力。

    确认青生没有反对后,朝凪又继续说了下去。

    「至于东京……从现状看来……」

    他说著并瞥向空无一人的位子,原本应该坐在那里的东京首席朱雀壹弥没有出现。在他心中,现在只有在前线厮杀是他活下去的唯一理由。他明显缺乏过去合理且顾全大局的思考,不能将统帅众人性命的立场交给他,再说本人恐怕也没有接受的意思。

    朝凪转而窥向千叶都市的首席。千种明日叶的嘴里叼著橡皮筋,正在把背后的长发重新绑好。注意到其他大人的视线后,她紧紧绑住头发,没有出声反对。

    「毕竟东京的人是那种状态嘛。」

    霞打断了她无力的应允。

    「我妹妹可不是用来替换的零件。」

    「这种事情我知道!」

    朝凪大吼著,这么做不是为了恫吓对方,主要是确认的意思。孩子们不是零件──这是夕浪的心声,同时也是在暗中牵制大国。

    「我是无所谓。」

    为了不让哥哥卷入他们的角力,妹妹平静地答应了这件事。

    为了不让妹妹卷入他们的角力,哥哥露出险恶的视线,向高层提出抗议。

    为了逃离那样的视线,夕浪再次垂下了双眼。

    「对不起……我不想让你们遇上这种危险,可是……」

    说到这里,她抬起头来,从正面凝视眼前这些孩子。

    「我把你们当成自己的孩子,以及自己的家人,所以我们要互相帮助对方……」

    她的嗓音十分真诚,话里带有的想必是最真实的情感。在猜疑中成长的霞也相信了她的话。

    「……家人啊。」

    正因为如此,他不自觉移开了视线。

    记忆在脑中苏醒。大灾祸发生时,即使在逐渐荒废的世界里,依然充满了笑容的那个时候。

    父亲在自己的头上随便乱摸的那只温柔的手,母亲温柔抱著妹妹的微笑。

    当时还是婴儿的明日叶恐怕不记得了吧,只有霞还记得很清楚。

    他还记得家人之间的羁绊,以及家人的爱。

    既然这样,夕浪爱离将防卫都市的孩子称为家人的心情,他应当也能体会。

    「……不然,至少得放弃湾岸,缩短战线。依现在的体制,实在无法兼顾海上。」

    考虑到严苛的战局再加上夕浪等人的主张,霞试图找出妥协的方案。他的目光有一瞬间顾虑地望向妹妹──千种明日叶,她即将负责营运作为海上防卫要塞的东京都市。

    「……拜托不要再增加我们的工作量了。」

    不过,霞马上别开视线,更加凝重地补充了这么一句话。明日叶注意到他那张扮黑脸的面貌,嘴角忽然放松了下来。

    朝凪管理官盘起手臂,沉默思考起霞的提议。

    缩短战线──考虑到我军剩下的军力,这的确可以说是相当实际的方针。可是,这同时也可以说是最愚蠢的策略。如果是在攻城战中,这么做等于是自开门户。他无法立刻答应这种做法,一旁的夕浪也同样也说不出话来。

    沉默中,大国医务官将笔抵在她那闪耀著艳丽光泽的双唇。

    「这确实是非常合理的意见。乾脆放弃现在的据点,将防线退回到内陆或许不失为一个好主意。」

    「绝不能这么做。南关东可是防卫的要冲,万一在这样的战局下采取这种方法──」

    听见门外汉的高谈阔论,朝凪立即提出异议,但是反而让本质上正确的论点反驳了回去。

    「正因为是处在这样的战局,不应该以内地的防御作为优先考量吗?」

    朝凪一时说不出话来。大国扭动拿著笔的手腕,如字面上的意思将矛头对准了他。

    大国坐在位子上,刻意换跷起另一只脚,继续谴责只能苦闷地握紧拳头的朝凪。

    「如同本部刚才的决定,至少千种明日叶需要转调到内地。」

    瞬间的沉默。

    所有人的视线不约而同转向明日叶,她见状眨了眨眼睛。

    「什么?我?什么决定?」

    明日叶难掩讶异,看向两位管理官。他们没有回答她的问题,只有夕浪朝大国射去尖锐的视线。

    「关于这件事……我们已经以时间必须交由我们这里决定为理由驳回了。」

    「现在不正是最适合的时期吗?」

    面对夕浪激动的批评,大国平静地只消一句话就反驳了回去。两人的视线静静交错,迸散出无声的火花。气氛剑拔弩张,置身事外的当事人不由自主缩紧了身体。

    「我不要去……」

    她表明自己的想法,悄悄窥向一旁。霞一如往常佯装漠不关心,只是眉头间的纹路藏也藏不住。

    大国和夕浪大眼瞪小眼,然后像是忽然想了起来,身体转向千叶首席。

    「明日叶首席,我们绝不能失去你。你……因为你是我们现在拥有的最强战力。」

    大国避开了上位个体这个欠缺思量的战略术语,算是她以自己的方式使出的怀柔策略,然而这样只是让对方抓到话柄反驳。

    「既然这样,那不是更不能离开这里吗?」

    「这么说也有道理。首席不在不只会引起混乱,士气也会跟著下降,恐怕会导致战力远不如数字上面的表现。」

    继明日叶之后,连霞也趾高气昂地说得头头是道。听见哥哥比平常还要逻辑清晰的言论,妹妹频频点头同意。只可惜,千种霞的老毛病又跑了出来。

    「更何况我不会让妹妹离开我身边。」

    「哇啊,哥哥好恶……」

    她冷漠地回应笨蛋哥哥的蠢话。这一连串对话算是惯例,但不同于嘴上说出来的话语,明日叶的态度显得有些高兴。面对这对搞错现场气氛的兄妹,大国不禁蹙起了眉头。

    「这可是本部的命令喔?」

    强硬冰冷的嗓音暗示著零件没有思考的权利,接著轮到朝凪找起妥协的方案。

    「……好吧,我们会将缩短战线纳入考量。不过,转调的时期会视状况决定。霞,麻烦你继续协助明日叶。」

    这种事用不著你命令──霞做出像是点著头又像没有点头的暧昧反应,接著站了起来。明日叶慢条斯理地跟上他的脚步,然而马上有人出声叫住她。

    「明日叶首席,可以耽误一点时间吗?」

    那个声音来自大国。她摆出质问的架式,让擅自走出去的背影无从选择。夕浪明显露出警戒的视线,明日叶不知该如何反应,窥探著哥哥的脸色。霞只能叹息似地向她点头。

    「那我去啰。」

    明日叶迟了很久才跟随大国的脚步离开,霞抿紧了唇目送她离去。朝凪吁了口气,像是终于能放松心情,接著他迅速操作起手边的仪器。

    「青生、霞,有件事想拜托你们。」

    受到指名的两人面前忽然各自出现一个投影画面,叫出的档案除了标题写上「损害状况视察报告书」几个大字以外,其他几乎都是空白栏位。

    换句话说,他们必须到处视察,填满所有栏位。看见霞那双死鱼眼逐渐失去生气,朝凪管理官运用大人的特权,挥起手里的信用卡。

    「别摆出那种厌恶的表情嘛,不然餐费就让你们报帐吧。」

    面对露出让人烦闷的笑容靠了过来的朝凪,霞始终面不改色。不过,餐费可以报公帐这句话确实有一听的价值。

    霞无可奈何,叹著气答应了这件事。

    ╳  ╳  ╳

    南关东管理局里面有大大小小的会议室与面谈室,其中也有用来招待来宾的豪华接待室。不过,大国医务官刻意选择摆了张简朴的桌子、设置了自动贩卖机的庶民休息区。

    这么做也许是为了拉近两人的距离。明日叶隔著咖啡在纸杯上面冒出的热气,望著对面的位子。大国比著咖啡,用手势示意「请用」,然后开了口。

    「关于刚才那件事,你可以认真考虑一下吗?」

    「你说到内地那件事吗?抱歉,我拒绝。」

    明日叶差点要接下纸杯,不过她的手只是犹豫著握住了虚空,接著钻进外套的口袋里面。

    「为什么?到内地是你们的目标吧?不只保证可以过著富裕的生活,还能和家人住在一起。这样的待遇可见本部对你有很高的评价。」

    「嗯……」

    明日叶暧昧地笑著,没有正面回答。看见她迟疑的反应,大国不禁眯起了双眼。

    「……我懂了,是因为霞吧。」

    「不,和他无关,跟他一点关系也没有。」

    明日叶马上否定了这个猜测,然而她在胸前高速摆动的否认手势,以及难为情的模样,在在道出了她最真实的心情。大国的神情忽而放松下来。

    「……如果霞也一起过去,你就会答应了吗?」

    「什么?可是哥哥超弱,完全是个废物喔。」

    「就算不是转调,也有手段可以把他调到后方,虽然可能没办法刚好凑在同一个时期。」

    明日叶很意外还有这个选项,或许这个提议正符合她的需求。尽管宣称自己的前途和那个笨蛋哥哥无关,惊讶愣住的她在这时候显然相当迷惘。

    不过,她这样的反应没有维持多久时间。

    「嗯,还是算了,对不起喔。」

    「耶嘿☆」她过意不去似地笑著。大国张嘴似乎还想继续说服她,不过她低下了双眼假装没看见。在谢过对方招待的咖啡后,她像是事情已经谈完,兀自站了起来。

    明日叶会这么犹豫有几个原因。鉴于周围对霞的评价、危急的战况,以及现实层面的未来规划,这的确是个非常有吸引力的提议。

    然而,她最后选择拒绝只有一个理由。

    对于在背后使出卑鄙的手段这种事,她并不抗拒。

    不过,要是哥哥因此被人在背后指指点点,他大概会面露冷笑,像在恶心地舔著那根指责他的手指,甚至将那当成自嘲的话题。她觉得要面对这种情景实在太麻烦了。

    哥哥被人瞧不起是常有的事,哥哥也早已习惯嘻笑著无视这种言论。再说把那些说坏话的家伙的名字记在手机记事本里,俨然成了她的例行公事,而且比其他人更严重贬低哥哥也成了她的习惯。

    对于现在的状态,明日叶其实还算满意。

    所以说,她不想失去在这里的生活,不想受到打扰,也不想和哥哥分开一阵子。

    千种明日叶的优先顺位同样也很明确。

    这时候,她照样往最优先事项漫步走了过去。

    大国凝视明日叶远离的背影,双眼冷酷地眯了起来,艳丽的双唇发出轻微的叹息与咂舌声。

    接著,在上位个体的身影完全从视线里消失后,大国用力捶著桌子站了起来,把终究没有饮用的纸杯。连同里面的咖啡一起往垃圾桶丢了进去。

    ╳  ╳  ╳

    损害状况的现场视察……

    一位青春期的青年独自沿著走廊前进,脑中反覆思索著管理官下达的指令。

    接到任务的瞬间,千种霞心想「工作居然又增加了要吃多少才回得了本这种算数我最不在行了」。他一时说不出话来,思考完全停摆。

    不过,他冷静下来思考起任务内容后,注意到这和一般的实地调查完全不同。我果然是天才──他忍不住产生这样的感想。

    朝凪求得说:你们在视察的时候可以顺便报帐用餐。同行者是八重垣青生。报公帐吃饭。和八重垣一起用餐。和八重垣?

    他赫然停下脚步,神情极为严肃。和八重垣一起吃饭,和女孩子用餐,孤男寡女共进晚餐,这简直就像是……

    他不禁失笑,又继续走了起来。别胡思乱想了。不过?可是?或许?有机会?不不,不可能有机会……这种事我也知道……

    他把手抵在下巴,蹙起眉间,弯过转角后,一张他看腻的脸把背倚在墙上,出现在前方。那个人就是刚才会议上缺席的东京首席,朱雀壹弥。

    「哟。」

    他还是和平常一样散发出烦躁的气氛。霞用不到点头致意的角度低著头,刻意不对上他的眼睛,举起一只手打算敷衍过去。

    不过,霞一走过他面前,就忽然被用力抓住手腕扯了过去,背后直接撞上墙壁。

    「唔!」

    冲击把肺里的空气挤了出来,霞反射性地眯起眼睛瞪向突袭他的人。视线彼此冲撞,朱雀又更加强了握力,嘴里发出怨恨的低喃。

    「……我都听到了。」

    「听到什么……」

    霞没有抵抗,只是平静地质疑对方做出这种蛮横举动的理由。朱雀又没头没脑地激动说了下去。

    「你在搞什么鬼!」

    「到底是什么事……」

    霞低沉的嘀咕声中带著些许的困惑与气愤,不过听在激动的朱雀耳里,只觉得那是冷漠的藉口。他一把揪起霞的领带,把那张无力的表情扯到呼吸可及的距离,大叫了起来。

    「缩短战线?……开什么玩笑。你居然会说出这种话来!是你把我带到战场上的吧!」

    朱雀经过锻炼的肌肉在制服底下鼓了起来,战士忘记控制的力道,让霞的脸忍不住痛得扭曲,不由自主发出痛苦的闷哼声。

    接著,宛如紧绷的丝线断裂,束缚的力道忽然减轻。

    「我的人生只剩下战斗……歼灭夺走卡娜莉亚的那些家伙,是我唯一的期望。可是你却……」

    他求助似地吐露出心声,有如被父母拋下的迷路孩子发出悲痛欲绝的喊叫。在无情的现实世界里,没有能够救赎他的话语。

    「谁管你有什么期望啊……」

    霞大动作地叹著气,挥开朱雀的手。

    「这下你满意了吗?没其他事的话,我要走了。」

    霞没有反过来揪住对方的领带,也没有回嘴。他只是冷漠地站直身体,踩著若无其事的脚步走在管理局的走廊。

    被远离的背影与无处发泄的现实拋下,朱雀独自露出近似憎恶的眼神瞪了过去。

    「我……我绝对不会认同。不管是你的做法……还是这个世界。」

    拳头痛殴在墙壁上,哀伤的轰声已然失去了听众。

    ╳  ╳  ╳

    霞回到自己的房间时,已经有位客人理所当然似地待在里面。

    千种明日叶光明正大地坐在哥哥的桌子前面,在液晶型的类比讯号萤幕打开几个视窗。听见房里传来声响,她头也不回地用慵懒的嗓音说了声:「你回来啦。」

    霞虽然在意她和大国的谈话内容,不过光是听到妹妹这句话,他已经大致察觉事情始末。

    平常和家人讲话的语气,再加上一如往常看似冷淡,其实暗藏亲昵的嗓音,他猜想她应该是拒绝了前往内地的邀约。她长成了离不开哥哥的妹妹……或许是自己的养育方式出了差错吧。伤脑筋,再这样下去,哥哥恐怕永远也无法离开妹妹……他在心里随便找了个藉口,宛如用柔软的丝棉包覆住自己的真心话,把差点挂起的微笑藏了起来。也许是因为这样,他答话的语气比平常还要冷漠。

    「喔,倒是为什么你会在我的房间里面?」

    也许是出于青春期的烦恼,听见这不像妹控设定的哥哥会提出来的问题,明日叶纳闷地歪著头回道:「什么?」顺势让椅子的轨道向后转。

    「谁叫都市计画的资料都在你这里。」

    「喔,因为平常这是我的工作嘛。」

    交代给千叶各干部的工作几乎全部由次席一个人揽了下来,这种当地的潜规则由来已久。这个黑心首席是想整死人吗?霞刻意遗忘这种蛮横之举,也已经有很长一段时间。

    话说回来,他们不只是需要为了缩短战线重新审视防御战略,今后也必须支援东京的都市营运。即使是明日叶,似乎也终于记起要尽首席的本分,或是兄妹的情谊。因为临时有其他急事要处理,霞很庆幸她愿意帮忙。他甚至差点向她道谢,这种想法简直是社畜……因为感觉像是遭受暴力对待后又让人紧紧抱住,他把嘴巴闭了起来。

    霞神色僵硬,为了执行视察任务,整理起需要携带的东西。他下意识打开衣柜,不过又马上打消这个念头,把衣柜关了起来。这趟的目的是公务,不是那种情形,穿制服就可以了。万一同行者和平常一样穿著制服,只有自己郑重其事地穿著便服,肯定会发生面红耳赤的重大事故。呼,好险。霞松了口气。接著他再一次打开衣柜,利用门后面的镜子确认头发是否整齐,鼻毛有没有露出来。都没问题。啪哒。

    明日叶面无表情地盯著,观察他这一连串的动作。然后,她像是忽然想了起来,这么问道:

    「哥哥,晚餐怎么办?」

    「我会在外面吃,今天可能会很晚回来。」

    他随口答著,打开手机再次确认集合的地点与视察的路线。

    「…………」

    明日叶先是一愣,然后猛然露出凶狠的目光。

    「……和谁?」

    霞原本忙碌的拇指,在小小的萤幕上面骤然停了下来。这敏锐的观察力到底是像谁……虽然想这么说,不过因为他大多都是和明日叶一起用餐,她会怀疑也是天经地义。

    「也不是和谁啦,偶尔也会想在外面吃饭嘛。」

    霞急忙把手机塞进口袋里面,像是想赶紧藏起来。明日叶狞笑著,扬起了一边的嘴角。

    「我知道了……是东京的人吧?」

    这可真是天大的误会,唤醒了他刚才被压在墙上怒吼的那段荒谬记忆。

    「为什么会提到他,我才不想和那种家伙一起吃饭。你不知道吗?所谓的用餐,必须是安静、满足而且幸福的时光。啊,我这么说是指平常和妹妹一起用餐的情形,是我独特的爱情表现方式喔。」

    霞从饮食之道说到爱的形式,滔滔不绝地发表长篇大论,但明日叶只是静静地倚在椅背上,从奇怪的角度露出冷淡的目光。

    「哥哥的老毛病又犯了。每次只要碰上对自己不利的事情,哥哥就会随便找话题转移焦点,太容易看穿了。」

    「只有你会注意到这种事情……你到底有多喜欢我啊?」

    「就是这个,恶心的转移话题方式。」

    明日叶露出不满的表情,摆动著手指指出这件事情。这家伙的观察力能不能收敛一点啊,实在是麻烦的血缘。

    「我说啊,你不要再分析哥哥了。还有,不许再说我恶心。」

    面对比平常还要严厉的追问,霞也用比平常还要温和的回答方式敷衍过去。不过,他同时也猜想,这种敷衍方式想必根本逃不过亲人的观察。

    ╳  ╳  ╳

    在管理局传来的湾岸地带广域图上,有数个红色记号标示了〈UNKNOWN〉发动突袭的地方,如炽火隐约闪灿著光芒。

    抵达其中一个地点时,霞没有拉大萤幕上面的地图,叹著气把手机收回口袋里面。战火留下了满目疮痍的景象,建筑物坍塌,人行道与马路上满地残骸,这地方成了一座巨大废墟。

    望著眼前的光景,青生说不出话来。走在她身旁的霞侧眼偷瞥著她,看见她的神情空虚,抓紧了纯白的制服袖口。她果然是累了吧──他这么想,同时也庆幸起自己没有换上便服。

    灾情惨重的街道上,到处有神奈川或是千叶的学生,奋力投入清除瓦砾的工作。这也许是上层的指令,不过在决定采取缩短战线方案的现在,这么做只是白费力气。可是,追溯旧时代的历史,在战争最后屈居劣势的阵营或许就是这个样子。零件或是齿轮无从得知真相。

    身穿白色制服的学生,像是为了逃避备受崇拜的公主大人战死的事实,所有人都默默地投入辛苦的肉体劳动工作。他们倾全力专注在交代给自己的任务,尽管有人认出霞和青生,也没有人理会他们。霞心想,视察报告里面应该为他们的辛劳记上一笔。

    问题在于穿著黑色制服的学生。千叶的男孩子兴高采烈地笑闹著,像打雪仗一样互相丢掷瓦砾,从那野蛮天真的模样不难想像他们的出身。雪人大小的瓦砾危险地在高空中丢来拋去,四周响遍巨大的冲击声响,以及莫名开心的大笑声。这群丢人现眼的同胞不管到哪里都一样,霞暗自决定,这件事不能记在视察报告上面。

    「唉……」

    他叹了口气,甚至差点飙出泪来。青生露出仁慈的苦笑安慰他。她终于笑了出来,算是不幸中的大幸。接著最糟糕的情形发生,他们发现霞出现在这里了。

    「千种,怎么啦?在把妹吗?」

    「万一让明日叶知道,妹就把不成啦!」

    哈哈哈。爱瞎起哄的小混混个性表露无遗,粗神经又没教养的喧闹声传了过来。什么把妹啊,又不是要把妹妹怎么样,霞心想,那些家伙实在太没品了。

    「呜……」

    听见这幼稚的取笑,青生不禁面红耳赤,用双手摀住了脸颊。难道和千种霞约会这种事让她觉得很丢脸吗?霞暗自诅咒,那些家伙下地狱去吧。

    「才不是咧,所以这件事情别告诉明日叶。」

    他的手插在口袋里,瞪著锐利的目光,这么恳求对方。不论是在什么样的状况,霞绝不会忘记礼貌。

    「妹控哥真的太好笑了。」

    「吵死了,还不赶快工作!还有,千万千万不许告诉明日叶喔?」

    霞威吓地挺起胸膛,诚心诚意向对方请求。虽然遗憾让人以为是妹控,但对方富有节奏的说话方式占了上风,导致他没能好好否认。

    那些放荡的年轻人随口应了一声,也许是看在次席的面子上,三三两两回到清除工作的岗位。居于劣势也绝不低头,只是摆出一副若无其事的样子,这想必是出自天不怕地不怕,浪子愚连队──千叶校混混们的尊严吧。

    千叶的男人嘲笑著地狱。

    霞并不讨厌他们这样的生存方式,只是让人很难为情。他逃也似地快步走了起来,青生也向他们鞠躬致意,然后追上霞的脚步。霞注意到她的步伐比妹妹小,于是放慢了平常走路的速度。

    「抱歉,那些家伙头脑不好,就爱乱说话。」

    霞为自家人幼稚的嘲讽道歉,青生见状在胸前摆著双手,微笑著说没这回事。

    「霞次席,你和明日叶首席的感情真的很好呢。」

    「因为我们是一家人嘛。」

    霞若无其事地说。青生上半身稍微往前探了出去,抬起头观察他脸上的表情。

    「只有这样吗?」

    该嘲弄回去吗?可是那不怀好意的笑容实在太耀眼,霞一时说不出话来。

    插图011

    「当然只有这样啊,除此之外,也没有其他让我生存或是战斗的理由了。」

    像是为了驱离动摇的纯情心态,他甩头移开了视线。或许是受到刚才的妹控发言影响,他找不到和平常一样随口搪塞的话,感觉像是让人彻底看穿。

    「为了家人是吗……」

    青生神情惊讶,语气里充满佩服,愣愣地重复著他的话。霞注意到她那严肃的嗓音,为了自己悲剧性的说词感到很不好意思。

    「其实也不是什么大不了的事情啦……」

    霞难为情地补充了一句。青生忽而垂下双眼,沉稳地摇了摇头。

    「我瞭解……因为我也是一样。」

    青生的指尖轻轻碰触脖子,缥渺的表情上隐约浮现出喜色。看见她神色恍惚的模样,霞觉得有些不太对劲。我也是一样──这句话是什么意思?

    难不成她也有重要的家人,让她能断言那是自己战斗的理由吗?

    湾岸的海风忽然吹抚著青生的发丝,她撩起头发按住的动作看起来莫名成熟。长及肩膀的头发拨到另一边去时,白皙的颈项格外耀眼,霞不自觉看得入神。在她的下巴底下,系著一条黑色带状的饰品。

    「怎么了吗?」

    「没什么……只是觉得你戴了一个很稀奇的东西。」

    听见对方询问自己的视线去向,他装成一个对女孩子的打扮格外敏锐的男生,逃过这一劫。妹妹也很注重指甲或是头发这些细节的装扮,要是他没有注意到或是没有提及,妹妹偶尔会为了这种事对他发脾气。

    不过说实话,他不只不觉得青生有化过妆,也不记得她戴过首饰之类的东西在身上。

    「这、这个是……别人给我的。」

    青生眯起眼睛,羞涩地笑著,摸著脖子上的颈环。

    「……喔。」

    他没有问是从谁那里拿到的,也没称赞那个很适合她,只是极其自然地附和望向远方的青生。

    ╳  ╳  ╳

    寂静的室内,只听见笔在纸上振笔疾书的声音。

    千种明日叶轮流看著电脑萤幕上的数据以及文件资料,从里面找出问题点,写在备忘录上。

    每当遇上不明白的地方,她总会叫著「哥哥」,然后才发现哥哥不在房里。房间的主人比平常还要用心整理头发,然后离开了房间。

    「唉,无聊死了。」

    明日叶把文件全部推到桌子旁边,放下了笔。她无所事事地仰望天花板,坐得椅子嘎吱作响。

    她认真在哥哥的房间工作,本人却跑去玩乐,这样的状态让明日叶觉得很不合理。毕竟现在是非常时期,她难得主动帮忙,实在是不懂得感恩的男人。

    明日叶把原本就是自己的工作搁到一边,不悦地站了起来。

    ╳  ╳  ╳

    千叶都市的中央闹哄哄的,和平常没有两样。

    明日叶为了转换心情走到街上,双手抱著和那厌烦的表情格格不入的大量垃圾食物,粗鲁地边走边吃。

    她闲晃著转过了街角,在已经厌倦的风景里面看见同样令人厌倦的脸孔。出乎意料的幸运,让她不自觉兴奋地喊了出来。

    「哥、哥哥……唔!?」

    她稍微举起手,踏出轻快的脚步,不过在就要踏出第二步时,她紧急停了下来。人群中,仔细一瞧可以发现有个人走在霞的左手边。她不由自主又看了两三眼,确认自己没有看错。白色制服外套加上黑框眼镜,那是神奈川的事务人员。

    明日叶的笑容僵住,嘴角下垂,举起的手也放了下来。

    为什么哥哥会和神奈川的眼镜女在一起?明日叶蹙起眉头,板起了脸,露出千叶凶狠的不良少年也不禁吓得退避三舍的表情。

    她哑然杵在原地,那对不相配的背影眼见就要消失在人群里面。

    哥哥为什么和眼镜女在一起?明日叶吊起柳眉,脸上浮现出笑容,露出千叶那些最爱玩的人也会忍不住惨叫著逃走的表情。

    千叶的女人在地狱里笑著。

    明日叶的脚步自然而然追上了他们。

    ╳  ╳  ╳

    明日叶没有跟踪的意思,却草率地跟在他们后头,结果让湾岸三都市的人们带著东奔西走。

    从在暗处偷窥的情形看来,他们似乎是接到上层的命令,前往执行任务,这一点很容易推测出来。

    不过,令人难以理解的是,以讨厌工作出名的千种霞,在工作中居然不时露出微笑。

    那不是讽刺或是惹恼人的假笑,而是不小心流露出来的真心微笑。那个冷漠的男人不可能为了任务露出那种表情,这一点明日叶很清楚。这件事一点也不好玩。她坚定地在心里发誓,之后一定要问个清楚。

    在某个港湾设施时,青生运用〈世界〉向负责监督瓦砾清除工作的千叶男生,提供建设性的建议。霞退到她背后,与她相隔半步的距离,无聊地打著呵欠等待。但其实他竖起了耳朵,为了预防粗神经的千叶人做出什么不得体的言行举止时,能随时准备上前阻止。明日叶很清楚他在打什么主意,这件事一点也不好玩。她坚定地在心里发誓,之后一定要念他两句。

    在某个倒塌的农场遗迹时,青生因为地面崎岖不平险些摔倒,是霞急忙用全身扶住她。青生惊慌失措地道歉,满脸通红地赶紧跳开,霞故作平静,要她别放在心上,可是自己内心其实小鹿乱撞。明日叶看穿了他的心情,这件事一点也不好玩。她坚定地在心里发誓,之后要杀了他。

    在某个商业设施时,两人在自动贩卖机旁有说有笑,看起来很开心。明日叶看得出来──其实不管是谁都看得出来。这件事一点也不好玩,杀了他。这件事真的一点也不好玩,她不自觉扳起武装的击铁。虽然忍住没有扣下扳机,总之这件事一点也不好玩。她坚定地在心里发誓,之后绝对要杀了他。

    「唔唔唔……他们感情也太好了吧……」

    明日叶蹲在阴影处嘀咕,眯起双眼盯著到昨天为止还是自己固定位置的地方,也就是霞的身旁。

    忽然间,她记起哥哥在早上开会时的发言──更何况我不会让妹妹离开我身边。

    什么嘛,根本都是假的……明日叶想著,不满地噘起了嘴。

    ╳  ╳  ╳

    落日融入了东京的海面。

    在稍高的沿海处,背后是一片坍塌的大楼,也可以远望见那栋可恨的巨大墓碑。历经半天的视察之旅,到这里抵达了终点。

    寂寥的橘红夕阳,映照著青生疲惫又充满成就感的脸庞。

    「花了很长的时间呢……接下来怎么办?」

    「怎么办……我吃个饭就回……不对,等一下。」

    听见青生的问题,霞原本平静地给了她理所当然的回答,这时候忽然降下了天启。

    你想一想,千种霞,现在是该平静地给对方这种回覆的时候吗?──从书中或是其他地方得到的情报以似曾相识的感觉涌上心头。这种状况在旧时代的故事里应该出现过。

    ……她在约我吗?她在约我一起吃饭吗?还是应该由我主动约她比较有礼貌?

    讯号以比闪电还要快的速度冲过霞的额叶。怎么办?怎么办?遇上这种时候,硬汉故事里的主角不会让女生开口说这种事。要上吗?该上吗?该去一个可以两个人安静休息的地方吗?不对,这个时代没有那种地方。乾脆自己来盖?让她见识千叶的真本事?不过,这种提案绝对不会通过的吧……再说,决策权掌握在明日叶的手上。

    在烦闷的霞面前,青生的神情忽然柔和了下来。这是真的吗?他一时愕然,不过仔细一瞧,青生欣喜的双眼穿过霞,望向更远的地方。

    他循著青生的视线转过头去,发现前面有几个穿著管理官制服的人。他们分别是朝凪与夕浪两位管理官,以及大国医务官。他们似乎正在执行任务,又是向几位学生下达指示,又是把情报记录在手机里面。

    忽然间,夕浪注意到青生的视线。她脸上泛起温柔的微笑,静静地走了过来。

    「啊,妈……夕浪管理官。」

    「青生。」

    即使青生照样差点叫错,夕浪反而觉得这是个窝心的错误,微微笑著唤了她一声。

    青生又羞又喜,想抱住她撒娇。不过,站在夕浪背后的大国推了下眼镜,她吓得不敢再往前踏出一步。

    青生缓慢收回脚步,站直了身体。这时,她的嘴角稍微笑了起来,看得霞忍不住纳闷。她像是看开了又像是认命,露出难以形容的复杂微笑。就不庄重的态度遭到长官谴责来说,这样的反应实在很不自然。

    不过,青生那奇怪的神情一闪即逝,她又和平常一样露出可爱的笑容与夕浪聊了起来。大国的双眼在眼镜底下射出锐利的目光,那沉默的一眼不晓得向青生告知了什么事情。霞瞥向医务官,结果被晚一步走过来的朝凪求得健壮的身体挡住了视线。

    「两位还在约会啊?」

    朝凪说出和千叶小混混同等级的玩笑话,哈哈大笑了起来。青生慌得满脸通红,赶紧辩驳。

    「我、我们只是……」

    「我懂,我懂。虽然青生很可爱,不过霞没什么男子气概。」

    真拿他没辙──朝凪豪迈地大笑了起来。霞则闷闷不乐地垂下了肩膀,这分明是你亲自交代的视察任务啊。

    「哎呀哎呀。」

    夕浪尽管不瞭解情形,还是向青生露出了调侃的微笑。

    「真、真是的……」

    虽然青生不满地噘起唇,脸上却漾起喜悦的轻柔笑意,霞怀疑自己该不会是看错了。霞的话题瞬间遭到遗忘,三人听著青生充满希望的视察报告,和乐地讨论起各防卫都市的未来。

    霞没有加入他们有如一家人的圈子里,只是无所事事地杵在原地。尽管没有关心他的意思,同样被排挤在外的大国真昼却朝他轻轻挥手,一点也不像她会做出来的举动。

    「霞你也是来视察的吗?」

    高跟鞋喀喀作响,她一往霞走近,妖艳的成熟香水味随即扑鼻而来。霞下意识提高警觉,选择稳定身体重心的站姿。

    「对,因为是工作。」

    「真认真呢。」

    大国嗤嗤笑著,眼睛却没有笑。霞同样也没有笑。大国像是寒暄的话已经说完,把手指抵在艳丽的双唇上,收起了只是做个样子的笑容。

    「……要怎么样才能让明日叶愿意前往内地呢?你可以帮忙说服她吗?」

    原来这才是重点。霞在喉咙深处低吟,搔了搔后脑勺。

    「之前我也说过,我没有离开妹妹的意思。」

    「……如果你也一起到内地的话呢?」

    听见霞的回答,大国回给了他一个重大的提议。看见她直视自己的蛮横目光,霞哼了声,转过了头。

    「以我的排名去不成吧?」

    「这件事包在我身上,我能理解你们想要家人团聚的期望。」

    理解──这个词听起来像个生硬的学术用语。这种事务性的让步,肯定是出于缺乏同感的理解。

    大国真昼没有家人吗?霞忽然想起这个问题。如果没有的话,说再多也是白费唇舌。基于血缘羁绊的那种深刻而且温暖的执著,连当事人也无法理解,根本不是可以理论化的精神活动。那是属于青春期多愁善感的女孩子嘟囔著恶心烦死了,为什么我的衣服要和哥哥的一起洗,为什么哥哥居然在洗我的衣服,恶心恶心恶心……这一类的行动。

    「我在这边也有工作,现在离不开。你知道吗?听说厉害的男人会专心投入在事业,而不是照顾家庭。」

    霞举出现实的要素。在我军战力逐渐衰退的现状下,大国想必比其他人还要紧张。

    「我以为你对防御战斗不怎么积极。」

    「这话是没错,可是现在状况不同……再说,有人把这种事硬推到我身上来。」

    霞轻轻摸著脸颊上的OK绷。一之太刀,空食。大国的双眼透过眼镜仔细观察著,往他无比感伤的脸庞凑了上去。

    「这道伤……发生什么事了?」

    「这是……算是凛堂留下的礼物吧。」

    霞的脑中掠过伙伴临死的那一刻。

    明白生命走到终点的剑士,在死期将至的最后挥出了斩击。

    那个时候,萤的〈世界〉为什么不是攻击从头顶来袭的〈UNKNOWN〉,而是破坏同伴的瞄准镜?

    这个选择有什么意义?这样的行动在暗示什么?

    她在最后留下的遗言──虚假的世界──究竟是什么意思?

    「凛堂萤?这样啊……」

    大国仔细凝视霞脸颊上的伤,呢喃著发出了空虚的嗓音。

    「…………」

    冰冷刀刃般的视线没有望向眼前叛逆的学生,反倒像是在远方寻找著什么。霞觉得诧异,像是为了藏起脸上的伤痕,把脸转到另一边去。

    失去注视对象的大国忽然笑了出来,露出刻意的温柔笑容。

    「我有些事情要调查一下。关于明日叶的事情,我们晚上再继续聊好吗?」

    「什么?」

    突如其来的邀约听得霞忍不住错愕。大国竖起纤细的两根手指,媚艳地往敞开的胸口深处溜了进去。半露在外面的双峰肉感地陷了下去,接著再次举起的指尖夹住一张摺起来的纸条。她把上半身往前倾,脸贴近霞,在视线交会的同时用舌头舔湿了唇瓣。

    「这件事别告诉明日叶或是别人喔?」

    年轻人为了这出乎意料的事态受到惊吓,她趁著这个时候把纸条塞进霞的胸口口袋。最后,她用热情的指腹从外面戳了戳纸条放置的地方。

    这个人未免太煽情了吧──霞忍不住这么想,不过他还是故作平静,打开了那张纸条。纸条上面写著时间以及地址。大国医务官表示要聊千种明日叶的事情,所以这就像与监护人面谈的邀请函。霞抬起头想表达拒绝参加的意思,然而对方的背影早已擅自走到了别的地方。

    霞始终抱持著怀疑的态度,目送那身体曲线格外诱人的煽情背影离去。虽然他也考虑过追上对方,但是青生漫步走了过来,过意不去似地合掌向他表示歉意。

    「对、对不起,霞次席,我接下来有事……」

    「啊啊,用不著在意,再说视察也结束了吧?」

    霞把那张邀请函放回口袋,尽力摆出柔和的表情。他知道自己笑得不是很好。青生一再低头向他道歉,至少那不像是场面话,而是真的觉得对不起他,算是霞唯一的救赎。

    「那、那我先走了……」

    青生在最后大动作弯腰鞠躬,咚咚咚地跑回两位管理官身边。

    朝胆、夕浪与青生,有如一家人的三个人幸福地迎著夕阳,这一幕让他忽然忆起了怀念的景象。

    父亲、母亲、妹妹以及自己,不管在大灾祸之前还是之后,大家总是一起欢笑的日子。像是受到记忆中的笑容吸引,霞不自觉扬起了嘴角。

    受到黄昏的冷风吹拂,他赫然回过神来。

    他摇摇头,放松表情肌肉。幸福的记忆从脑中消散,他和平常一样板著脸,有些驼背,把手插在长裤口袋里,往接下来的路迈开脚步。

    忽然间,他感觉右手摸到了一个小小硬硬的东西,于是把口袋里的那个东西拿了出来。那是个玻璃碎片,是被萤弄破的瞄准镜碎片。

    霞继续走了起来,手里又张又阖地把玩著碎片。那个时候,她为什么要做出那种事情?他茫然地拋著碎片,思考起那句最后的遗言。这是个虚假的世界。

    他不经意地想起凛堂萤在世时的口头禅,所有事物都从观察开始。然而,破坏狙击手的瞄准镜这种行为和她的话实在非常矛盾。她做出这种事情,到底是要传达什么讯息?

    他想破了头也想不出答案,正当他沉溺在思绪时,忽然有人从阴影处用力拉住他的手臂。

    「呜啊!?」

    虽然一不留神发出了可爱的惨叫声,不过他还是奋勇地把身体整个转了回来。出现在眼前的,是他熟悉的脸孔。

    「超好笑,哥哥你被甩了吗?」

    那个人正是脸上浮现出熟悉的奸笑,嘴里吐出熟悉恶言的妹妹。

    「啊?你在胡说八道什么?才不是那么一回事。话说回来,你在这里做什么?」

    「唔……晚餐前的……边走边吃?」

    遭到霞提出合理的追问,明日叶心虚地把脸转开。妹妹的态度随便,哥哥的态度则是充满了怀疑。

    「为什么要用问句……再说,晚餐前不要乱吃东西。」

    「好啦好啦,这个给被甩的可怜哥哥,打起精神来。」

    面对摆出监护人态度的霞,明日叶把买太多吃不完的垃圾食物塞到他的嘴里。那是千叶名产烤肉串。霞没有抵抗,大快朵颐咀嚼了起来。那副模样让明日叶看了心满意足,接著为了藏起脸上的笑容,她转过身去,一个人先走了起来。

    「顺便买晚餐回去好了。」

    明日叶朝背后这么提议。尽管背对著霞,光从声音他也知道她脸上是什么样的表情。他把嘴里的食物一口咽了下去。

    插图012

    「……凉掉了也好吃。」

    就算是凉掉的食物也有温暖。兄妹的固定位置,一家人的风景。

    虽然这个回答不是针对妹妹的提议,他也算确实做出了回应。不是只有言语能够沟通,还有许多事情不需要透过言语也能传达。

    霞迈开大步追了上去,在明日叶身旁走著。

    ╳  ╳  ╳

    他们在霞的房间里面用餐。

    千种兄妹两人一起用餐时──必须由主人全力招待客人──导入了由明日叶提议的、只有单方面需要负起责任的规则。

    从首席与次席的关系来思考的话,应该由阶级较高的明日叶担任主人。不过,从兄妹与家族的观点来看,身为长兄的霞才是一家之主──也有这种看法。至于在千种兄妹的价值标准上,首席与次席的头衔远不及兄妹的关系。

    因此主人由霞担任,而且身为主人的霞必须面面俱到地招待妹妹这位客人。不知不觉中,兄妹用餐时由霞来服务成了常态。

    「呼,吃得好饱。」

    口腹之欲获得满足,明日叶瘫坐在客厅沙发上。因为她坐得极浅,臀部几乎要滑了下去,接近半仰著身体的坐姿实在非常不雅。

    另一方面,霞在厨房里又是清理蔚余又是清洗餐具,一个人默默做著所有餐后杂务。此外,从料理到准备餐点这些餐前的杂事,也是由他一个人完成。他早已习惯穿著围裙,十足家庭主夫的样子。明日叶最近偶尔也会故意把哥哥叫错成妈妈,不过那和神奈川产的窝心天然呆不同,话里只感觉到满满的恶意。

    在传统上,千叶的男人大多会说自己「将来的梦想是家庭主夫」,不过霞是拥有主夫兼社畜这两大技能的兼职主夫,遭到这种恶意对待也是无可奈何的事。

    霞吁了口气,餐具和厨具总算清洗完毕。他用围裙擦了下手,望向墙上的时钟,差不多快到大国医务官指定的会面时间了。

    霞脱下围裙,走出厨房,客厅里可以看见明日叶瘫在沙发上的背影。她躺在沙发上哼歌玩著手机,绑在背后的头发拨到一边,露出了婴孩般的后颈项。

    看见这可爱的后颈,霞的脸上不禁浮现出微笑。这个部位常让丰盈的红色长发遮住,只有在她像这样漫不经心的时候才能看见。这种毫无防备的态度像只亲人的小猫,光是这样就让人不自觉会心一笑。

    不过,这样的心情只维持了一瞬间。

    原本该是著迷的目光,变成了质疑的眼神。

    霞觉得很不对劲。

    视线前方是金色的纹路,所有小孩子身上都有的刻印。将在作梦的季节所期望的世界具体呈现的触媒,也就是Qualidea Code。

    他仔仔细细地观察,内心的怀疑也随之浮现在脑中。

    凛堂萤那难以理解的选择。她的〈世界〉可以不受距离限制,接触所有目光所及的对象。因此在她死前的那一瞬间,她的斩击可以劈中处在后卫位置、与她距离遥远的霞。他认为这是无庸置疑的前提。

    不过,她留下的那句遗言──这是个虚假的世界──霞满脑子都是这句话,导致他的视野变得狭隘。回想起来,萤在那之前失去了后颈的刻印,死前那一瞬间她理应无法发动〈世界〉,前提也就无法成立。

    Qualidea Code到底是什么东西?

    霞这么想著,绕到了沙发后面,就近从妹妹背后观察那金色的纹路。

    他的手指忽然爬上明日叶的后颈项,拨开妨碍视线的头发,明日叶的背部吓得颤动了一下。

    「唔,你、你这是在……」

    明日叶迅速把整个身体转了过去,脸上因为拒绝的反应泛起了朱红。

    她把掌心绕到背后,坚守有生以来第一次遭到男生手指侵犯的部位。面对突如其来的奇怪举动,她脸上甚至浮现出畏怯的神色。基于长年来相处的经验,霞相当擅长理解千种明日叶这位妹妹的心情,然而看见她第一次展现出的女生反应,他实在不懂得顾虑,鲁莽地把手伸了出去。

    「没关系啦。」

    「当然有关系!怎么可能没关系!好恶心好恶心好恶心!」

    明日叶一把推开霞的身体,惊慌失措地从沙发上站起来。霞不以为意,只是和往常一样面无表情地往她逼近。他慢慢地把往后退的妹妹逼到墙边,接著伸出手抵住墙面,断绝对方的退路。

    「不许动,笨蛋。在这里站好。」

    他用低沉的嗓音强硬地说,明日叶只好不情不愿地放弃抵抗。她让背贴在墙上,露出不满的神情垂下肩膀,结果对方用双手抓住她蜷缩的身体,将她侧身转了九十度。废物哥的力气还真大……她觉得意外,整张脸红通通的。

    插图013

    站在明日叶身旁的霞不发一语,只是从极近的距离伸长脖子,凝视著刻印在妹妹后颈上的纹路。

    明日叶摸不著头绪,嘴角不禁颤抖,但是因为不想让对方看见自己泛红的脸庞,于是深深把头低了下去。

    「…………」

    霞像是百思不得其解,每当他发出不成声的沉吟,就有呼吸喷在她的脖颈。她有一瞬间因为觉得恶心想提出抗议,可是想到哥哥无比严肃的态度,她不自觉握紧拳头硬逼自己忍耐。

    滋……搔痒的感觉窜过身体,想必是霞碰了那个刻印。那种未知的感觉和自己碰触的时候完全不同,她险些吁出气息。她暂时暗上双眼,强忍了下来。

    「……果然没什么特别的。」

    接著,霞说出幼稚的感言,唐突地结束了这场奇妙的体验。脚步声若无其事地离开后,被拋下的明日叶当场无力地瘫倒在原地。

    「这是在搞什么鬼……再说,没什么特别是什么意思,气死人了……」

    气呼呼噘起的双唇吐出呼吸般的怨言,她垂著依然稍微泛著红晕的脸庞,瞪视似地抬起双眼窥看对方的模样。

    霞若有所思地摸著脸颊上的OK绷,然后他吁了口气像是放弃思考,在已入夜的此时穿起制服外套。

    「你要出去吗?」

    听见明日叶这个问题,他一时默不吭声,然后意味深远地扬起了嘴角。

    「我有秘密约会,所以你不许跟来。绝对不许跟过来。」

    为了慎重起见,他强调了两次,明日叶听见后板起脸。

    「什么?你在说什么啊恶心鬼,要滚快滚,恶心死了。」

    「用不著连说两次吧……」

    霞无视自己刚才的发言批评著,遭人摆了摆手作势驱赶后,他发著牢骚离开了房间。

    一个人的房间里,寂静弥漫开来。

    明日叶有好一会儿只是坐在墙边,瞪著紧闭的门扉。

    在霞离开的空间,奇怪的感觉有如余香盘踞在室内。

    霞那些挑衅的笑容与话语,让明日叶莫名冷静不下来。搞不懂。什么约会嘛!不许跟来是什么意思嘛!平常他不会说这种话,为什么今天故意这么交代?

    「……唔。」

    明日叶沉吟著,身体不住摆动,接著她放弃思考,蹬著地板站了起来。她在玄关粗鲁地穿上鞋子,几乎是用撞的把门打开。

    然而,一踏进夜晚的空气里,她赫然停住脚步。

    在她眼前,霞泰然自若地让背倚在墙上。

    他像是在那里等待,也像是早料到会发生这种事情,朝追上自己的明日叶露出了信任的微笑。

    ╳  ╳  ╳

    位于高楼的豪华客厅里,从嵌在墙上的玻璃窗可一望户外夜景。

    大国真昼从影像资料重新确认内心的疑虑时,已是傍晚时分,不过此时太阳早已西沉许久。室内灯没有打开,幽暗中,只有大萤幕的影像映出大国青白色的身影。

    冷酷的瞳孔里,瞪著的纪录画面是先前在前线的血腥风景。

    地点是旧都东京的副都心遗迹,神奈川产的上位个体对抗著敌人的大规模突袭。即使是在无声的纪录画面里,依然可以从火花四溅的激烈对战,感受到震撼内脏的沉重冲击。尤其是战况接近尾声的片段,她更是固执地反覆播放。

    神奈川次席凛堂萤在千钧一发之际闪过了来自背后的攻击,大国在这里停下画面,将焦点集中在黑色长发底下遭受攻击的脖颈,并且逐渐放大画面。随著痛苦的表情在萤幕正中央放大,影像也跟著变得模糊,出现杂讯。

    她接著让影像加速播放。面对〈UNKNOWN〉的突袭,萤不知为何凛然放下手中的武器。

    这时,大国大幅放慢影片的播放速度。沙尘慢条斯理地飘浮在废都的空中,在连战场上的风也清晰可见的慢速世界,萤的双唇缓慢道出遗言。

    那是留给观者与听者,以及残存下来的这个世界的讯息。

    从无声的影像中,大国像是敏锐地听见声音,使力用手抓紧了拳头。

    这时候,房间里响起悠哉的电子声。她脸上浮现出如冰一般的微笑。那通知来访者的悠然铃声,是以前生活在这房间里的无名氏的兴趣。

    她操纵著遥控器,把大萤幕上的影像切换成大门的监视摄影机。和预定计画一样,门前出现千种霞的身影。没有同行者,他单独赴约。尽管小心谨慎,他依然忠诚地遵从上层指示──也有可能,他心里对青春期的幻想抱持著期待。

    大国比平常多解开一个胸前的钮扣,解除了门锁。

    ╳  ╳  ╳

    霞走到客厅,站在入口处稀奇地环顾室内。有如预售屋的高级装潢反而缺乏生活感,对面面向夜空的墙上嵌著玻璃窗,可一望脚下荒废的文明。他在心里嘲讽──还真是雅致的兴趣。

    「不好意思,要你专程过来这里。」

    大国在形式上向他道歉,指向隔著矮桌的对面沙发。

    「不会……」

    霞点头致意,听从无声的命令。他特地挑了上座,背对著玻璃窗外的夜景,在沙发上坐了下来。

    一会儿过后,在几乎看不见厨具的单调厨房里,大国在杯子里斟满褐色液体后回到客厅。

    「你要喝咖啡吗?」

    她拋出了问题,但是没有等待回答的意思,兀自把咖啡杯放到了霞的面前。袅袅升起的雾气传来咖啡豆的香气,刺鼻的酸味恐怕是那个品种的特色。霞对这类的奢侈品不清楚,虽然喜欢喝咖啡,不过他从以前就只爱超甜的罐装咖啡。

    「用不著客气。」

    他平静地应著,把咖啡杯送到嘴边。他只是啜饮一口,就感觉到强烈的涩味麻痹了舌头。那不是高级咖啡豆散发出的细致香醇的苦味,而是更单调而且刻意的苦涩。难不成里面加了什么料吗?霞觉得奇怪,把咖啡杯放回碟子上面,这杯咖啡实在很难说是美味。

    大国医务官招待完客人后,优雅地走向他对面时沙发。她像是为了展露出胸前的事业线,先是让身体向前弯下,然后在霞正对面的位子坐了下来。

    不过,大国那双散发出光泽的湿润红唇没有马上张开。她的嘴角微微扬起微笑的形状,故意改跷另一只脚,若无其事地盘起手臂把丰满的双峰从下往上推济。这些举动像在挑起年轻人的反应,以捉弄对方为乐,也像是用来怀柔的桃色陷阱。

    不过,霞是个聪明的男人,也可以说他是个纯情的男生。既然危机就是转机,转机同样也是危机。因为个性使然,他对所有降临在自己身上的好事,都抱持怀疑的态度。可惜的是,即使试图保持理性,要完全控制住基于本能的情感,他还嫌太年轻了点。尽管很难不在意,为了极力将这样的情感排除在意识外,他不经意地望向一度放下的咖啡杯,接著往嘴边做出两三次啜饮的动作。他只是品味著雾气里的香气,一次也没碰到那个充满奇怪苦味的液体。

    尽管如此,大国依然用妖艳的目光望著霞。她没有开口,彷佛在等待对方喝完自己冲泡的咖啡。明明是她把自己约来这个地方,这阵沉默是怎么回事?睡意般的倦怠感袭来,霞按捺不住说了起来。

    「你找我有什么事?如果是明日叶那件事,我打算交由本人决定。」

    在乎妹妹的男人不屈服于桃色陷阱,把准备好用来拒绝对方的台词,直接讲了出来。

    明日叶倾向留在湾岸,此时没有荣升到内地的意思。既然这是她自己做出的决定,不管霞还是其他大人,都没有反对的权利。

    交涉还没开始,就已经宣告破裂。

    然而,大国真昼忽然笑了起来。

    「这件事先不管……我问你,你知道多少?」

    「什么?」

    大国的回应完全出乎他的意料,沉稳的嗓音带著冷酷的奇怪感觉,坐在沙发上的霞顿时绷紧了全身神经。一旦察觉些微异状,身体便比思考还要早进入备战状态,这算是战斗科透过训练与实战养成的习惯。

    不过──霞忍不住惊吓──他的大腿使不上力,连站也站不起来。他这才注意到苦涩的咖啡只有放在自己身旁,忍不住诅咒起自己的疏忽。

    「凛堂萤留了讯息给你吧?」

    「你在说什么……」

    面对突如其来的逼问,霞感觉到一阵晕眩。这不是错觉,睡意般的倦怠感确实正急速攀升,阻碍了思考与意识。眼球如暴投的坏球不受控制地转动,无法对焦在大国从对面的位子慢条斯理站起来的身影。

    「你们看见的是虚假的世界……不过,要是你们不在这个虚假的世界里沉睡,那就伤脑筋了……」

    剧烈晃动的视野一角,大国的身影悠然窜了进来。她的眼里带著明确的杀意。霞急忙从沙发上站起来。然而,他的四肢不听使唤,结果凄惨地倒了下去。

    在有如走马灯迅速闪现的景色里,瞬间闪过了一人份的咖啡杯。他找到了败因,咖啡里面下了毒。

    那杯咖啡里面说不定放了达到致死量的毒药,不过如果只是拒绝饮用,这样的警觉心还不够。只要微量就足以麻痹身心的可怕化学成分,恐怕是透过霞的鼻腔经由毛细血管侵入大脑,而大国等待的就是这效果出现前的数十秒。

    他的身体像是黏住了,离不开沙发。大国缓慢跨到他的身体上方,在双方腰间紧密贴合的骑马状态下,柔软的手指轻抚霞的脸颊。

    「你会在一无所知的情况下离开这里……因为突发事故遣送到后方,这个理由很合理吧?」

    大国唇边浮现出妖艳的笑容。霞在模糊的意识里,好不容易用手背把咖啡杯打飞。

    大国反射性地跳开,不过这个行动没什么意义。咖啡杯还没砸中她的身体,便在空中忽然碎裂。褐色液体犹如沿著空无一物的空间滴滴答答地往下滴落,那幅景象宛如遭到看不见的墙壁阻挡。

    面对这软弱无力的抵抗,大国俯视著他,露出冰冷的视线。

    「适应系数那么低,却只会到处碍事。」

    「……适应系数?那是什么?」

    听见霞的询问,大国只是嗤嗤笑著,没有回答。她伸出手像是要挥开苍蝇,霞的身体忽然连同沙发一起飞了出去。

    在剧烈的冲击与轰声中,无来由的激烈疼痛窜遍霞的全身。他勉强抬起头,溅满鲜血的视野里出现的是大国真昼嘲笑的身影。

    接著,扭曲的空间里面隐隐约约浮现出无数个有如触手的轮廓,让他感觉到无以言喻的恐惧。

    尽管四肢不听使唤,霞依然奋力转动浑身是血的身体,与大国拉开距离。讽刺的是,毫不留情的疼痛反而将霞模糊的意识留在了现实。

    鲜血夺走了霞一只眼睛的视野,为了看清楚在大国身边扭曲的那个无法辨识的物体,他用剩下的另一只眼睛专注凝视。

    然而,沙发的残骸像是忽然遭到狂风吹袭,飞过来砸中霞的肩膀。在这个空间里面,确实,有某个具有质量的物体依照大国的意思行动。

    「用不著白费力气。你们看不见的……」

    大国享受著压倒性的优势,一步一步逼近。

    即使处在这样的状况下,霞依然试图应战或是用命气保护自己,他在发抖的手臂上使力,碰向脖子后面的刻印──战士的武器库Qualidea Code。

    大国嘲笑著像在可怜他这副模样,同时再次把手举了起来。剎那间,超常的听觉捕捉到破风声,他赶紧把头转开。看不见的长枪从身边划过,削去脖子上面的刻印,深深刺进地板里面。

    「呃……」

    痛楚使得呜咽与反胃的感觉哽住了喉咙深处。他痛苦地咳著,为了转移对痛觉的注意,他沿著地板往前爬。

    「就算眼睛看不见,耳朵还是听得见呢。」

    随手使出的攻击遭到闪躲,大国并未因此慌了手脚。原本用来救命的代码遭到破坏,霞按住从肩膀汩汩流出的鲜血,让身体退后,上半身倚在墙上。

    流进眼睛里的鲜血遮住了一半的视野,他压抑住嘶哑的嗓音,瞪著那个看不见的东西。

    「你是什么人……为什么大人可以使用〈世界〉这种力量……」

    「你听说过一句话吗?好奇心可以杀死一只猫……家畜最好是什么都不知道比较幸福。」

    「猫不是家畜,是家人……我喜欢猫。」

    尽管遍体鳞伤,依然不改狂妄的态度。千叶的男人在地狱里大笑。

    不过,在他不是冷笑而是痛快大笑时,大国像鞭子一样往他叛逆的脸上踹了过去。

    霞的身体虚软地倒下,大国的高跟鞋往他头部接近眼球的地方,奋力踩了下去。

    「只要你消失,所有问题都解决了……」

    她践踏著奄奄一息的小孩子,为了给他致命的一击举起了手。

    「……哈哈!」

    然而,霞笑了。尽管痛觉变得模糊,没有力气抵抗,他的目光始终没有屈服。

    「?」

    大国俯视脚边满身是血、半死不活的人,看见霞惹人厌地扬起嘴角,像个打不死的敌人。

    「我这么弱,怎么可能一个人过来这里。」

    嘶哑的嗓音说出这话的瞬间,墙上的玻璃窗应声裂成碎片。黑夜里,人类最强的少女伴随强风与破碎声冲进室内。

    大国立刻转身举起手来,不过明日叶的速度比她更快,举起了双手的手枪喷出火焰。受到无情的弹雨攻击,大国的身体往后翻到空中。

    「哥哥!」

    「喔喔……真亏你忍了那么久。」

    明日叶还没放下枪就冲了过去,看见哥哥大量出血、奄奄一息的模样,她不禁湿了眼眶。

    从背后的地上,传来了有如苦闷诅咒的无声呻吟。

    明日叶恶狠狠地瞪了过去。濒死的大国遭子弹击中全身,身体不住痉挛,但依然发出了充满杀意的野兽般咆哮声。

    「……我要杀了你。」

    明日叶露出狠毒的目光,憎恶的情感让她果断地将颤抖的枪口,对准前一刻还是自己长官的那个人。

    在这个〈世界〉开始时,优先顺序就已经决定,所以她的行动完全没有犹豫。

    胜负已决的这个状况成了杀意的对决。

    「等一下。」

    然而,一个虚弱的嗓音忽然制止了她。

    霞连站起来的余力也没有,只是用他被血染红的手碰著妹妹的脚踝。明日叶没有放下枪口,她直接弯下腰,把耳朵凑向制止她的哥哥唇边。

    「为什么?」

    「这样就够了。」

    霞在脸上做出唇边绽放出笑容的表情,温柔地摸著明日叶的头。然而,明日叶的表情与瞳孔里的杀意丝毫不减。霞看出了这一点,用疲软的力气虚弱地奋力夺走一把明日叶的手枪,然后站起来。

    「既然这样,由我来杀了她。」

    霞用坚定的语气低声说著,扣下了扳机。

    优先顺序从人生开始的那一刻就已经决定,所以他的行动完全没有犹豫。

    儿时立定的决心与誓言化为子弹,击破伦理与情感的高墙。子弹射穿头盖骨,痉挛的大国全身僵直。她失去了呼吸,再也动不了,成了一具货真价实的尸体。

    一确定敌人再也无法行动后,手枪从霞的手里滑落,他阖上了眼睑。然后,他像是断了线,一动也不动。

    「哥……哥哥!哥哥!」

    明日叶紧张地摇晃著霞的身体。不管她再怎么呼唤,也听不见一如往常的刻薄回应,吓得她的泪腺忽然决堤。她紧抱住那副动也不动的身体,从他的唇边勉强吐出了不稳定的呼吸。明日叶颤抖著,深深吁了口气。

    接著,她用力抹去溢出的泪水,把失去意识的霞扛在肩上,并且用比冰更冷冽,比火更暴虐的凶残目光,俯视那副试图杀死哥哥的凶手亡骸。

    举起的两把手枪前端,隐约亮起了蓝色的磷光,在夜风吹拂的黑暗里,映出明日叶冰冷的神情。

    「……我要让你尸骨无存,彻底消失在这个世界上。」

    她平静又严肃地一再扣下扳机。

    每当枪口迸出微弱的蓝色光芒,不论是大国的遗骸、留下血迹的地板,还是破碎的家具,全部都受到没有温度的火焰烧灼。

    明日叶面无表情,静静地站在这幅地狱的景象里。接著,失去生气的瞳孔缓慢望向天花板一角,枪口也慢条斯理地往那里指了过去。

    ╳  ╳  ╳

    四角形的地狱光景里面,千种明日叶往这里扣下了扳机。

    沉默的画面忽然变得漆黑,道出现场的监视摄影机遭到破坏的事实。

    「…………」

    朝凪求得用浴袍裹住健壮的身体,神情凝重,深深吁了一大口气。他盯著影像信号忽然中断的投影萤幕,一时间动弹不得,然后喉咙深处发出了短促的沉吟声,他当机立断地打开另一个萤幕,输入管理员密码。

    在叫出来的档案里面加入补充与修正后,他再次深深吁了口气,储存档案,而后关闭视窗。

    他像是疲惫不已,视线移动到天花板的阴暗处,整个人往后倒,让身体陷入椅背。老旧的悬吊系统发出了叽的倾轧声。

    「求得?」

    忽然间,背后传来微弱的衣物摩擦声与呢喃般的呼唤。他稍微瞥了过去,轻柔的睡衣半透明地露出艳丽的身体曲线。

    「原来是爱离啊。青生怎么了?」

    朝凪神情严峻地站了起来,静静走向夕浪爱离身旁。

    「她睡得很熟。毕竟她最近实在太累了……」

    夕浪回头望向门口,门后面是摆著两张睡床的寝室,从稍微鼓起的羽毛棉被一角,可以看见少女可爱的睡脸。朝凪往那里望了过去,紧蹙的眉间松了开来,肩膀也终于放松下来。

    「这样啊……」

    「你终于笑了。」

    看见朝凪的神情不再紧绷,夕浪也松了口气。两人没有再说一句话,只是让视线交会,弥漫在两人之间的静谧,有如期望孩子平安长大的夫妇。

    「……发生什么事了?」

    夕浪忽然问了起来。尽管压低了嗓音,难掩紧张的神情恐怕是担心刚才在萤幕前苦闷哀号的朝凪。

    「……大国医务官遭到杀害了。」

    「什么……」

    她耳边响起了朝凪轻细的低语声。

    她在呼吸可及的距离确认起朝凪的表情。他的目光尖锐,再次蹙起的眉间,带著种种不知道是焦急还是叹息的复杂情感。

    「……这件事我已经处理好了,不会有问题。」

    「可是……」

    夕浪的双唇因为困惑不住颤抖,正当她想开口的时候,强而有力的手臂用力抱住了她发抖的身体。

    「用不著担心。」

    冷静的低沉嗓音透过体温深入体内。坚定的想法,守护的意志。夕浪将自己完全寄托在这副结实的胸膛,垂下了头。

    「好……求得,我相信你。」

    依偎的身影合而为一,融入了动荡的夜晚。

    ╳  ╳  ╳

    霞痛得醒过来的时候,人正躺在床上。

    眼熟的天花板,习惯的气味。透过狭窄的视野认出熟悉的家具时,他知道自己活著回到了自己的房间。

    眼睑受伤的右眼缠著绷带,除了因为伤口而发疼的肩膀,以及关节酸痛的脚,他发现自己全身都是疼痛不堪,每个地方都进行了夺去自由的医疗处置。

    尽管如此,他活了下来。宛如从可怕的噩梦醒来,他躺在床上用力呼吸。闷痛在肋骨附近扩散了开来,不过听见轻快的脚步声往这里走过来,他还是费力而且缓慢地让自己坐了起来。

    「嘿咻!」

    出现在房里的明日叶用膝盖咚地把门撞开,用屁股啪地把门关上。那种粗鲁的举动让霞不由自主想念她个两句,不过仔细一瞧,用双手端著托盘的她实在空不出手来,霞也没有责备她的道理。为了病榻上的家人牺牲奉献,这是无比尊贵的行为。

    「哥哥,吃饭啰!」

    床边摆了一个小土锅,一打开盖子,就有酱油与汤汁的香气在室内弥漫开来。自己不晓得有多久没吃到明日叶的料理,妹妹手脚俐落的模样,让他脑中掠过了妈妈的身影。

    「喔喔,谢啦,我刚好肚子饿了。」

    「我就知道。今天我准备的是当季料理,使用从千叶的农场取得的大量新鲜肉类与蔬菜……」

    妹妹骄傲地挺起胸膛,语气像是期待受到夸奖,让他想起了她最爱撒娇的童年时期。霞像是为了掩饰内心的害臊,在中途打断了明日叶的解说。

    「那些不重要。我说过自己肚子饿了吧?」

    「唔……」

    明日叶蹙起眉间,用毫不隐藏内心不满的蛮横态度抓起汤匙,插进锅里后舀了起来。

    「……来,把嘴巴张开。」

    接著,她把舀起了食物与热汤的汤匙推到哥哥面前。

    「这个样子不太对吧。」

    霞严正表示拒绝。女生的喂食是霞平常梦寐以求的景象,不过一旦真的遇上这种情形,他又在意起男人的面子──实在是心情复杂的年纪。

    「什么?你是伤患吧?」

    「没错,我是伤患……不对,这个理由太奇怪了。」

    听见哥哥若无其事的反驳,明日叶忽然整张脸红了起来。

    插图014

    「吵死了,来,快把嘴巴张开!」

    粗鲁地推了出去的汤匙让汤汁洒到绷带上面,而后顺利连接上霞的嘴唇。怕烫的霞放弃抵抗,让食物在嘴巴里面翻滚,咀嚼了起来。

    明日叶收回汤匙,脸上的神情莫名不安,战战兢兢地等待霞的反应。妹妹的羞涩传染到霞的身上,他别开视线,缓慢地品尝味道。把食物咽下去后,他喃喃说道:

    「好吃……不愧是千叶的食材。」

    因为不好意思老实说出内心的感想,霞画蛇添足加上了一句话。

    「这是什么我爱千叶的感想啊,气死人了!」

    明日叶尽管斥责,严肃的脸上喜形于色。她从锅里又舀起一匙食物,送到霞的面前。

    「嗯!」

    「嗯。」

    这次霞顺从地接受了喂食。两人四目相对,不约而同露出静谧的微笑。

    这幅景象正是兄妹平稳的日常生活。

    这样平稳的生活肯定很快就会结束。正因为明白这一点,霞与明日叶尽可能不去玷污这短暂的时光。

    「绷带脏了呢,需要换新的吗?」

    「说得也是。」

    吃了一会儿之后,明日叶放下汤匙,瞥向急救箱。让妹妹替自己缠上绷带的机会,这辈子恐怕不会再有第二次了。霞迅速把头上的绷带解了开来。

    接著,在他把覆盖在右眼的纱布取下来时,视野忽而变得扭曲。

    眼前彷佛亮起红黑色的灯光,世界染上了奇怪的色彩。

    霞不禁胆战心惊。习惯黑暗的生物,因为突如其来的光芒目眩是极为自然的生理反应,不过这不是那种已知的现象。那不是出现在某个体上面的缺陷,而是更无法挽救,更接近本质也更基本的某种状况。虽然不知道是什么情形,不过他感觉很不对劲,直觉地感到恐惧。

    原本土锅里面色彩鲜艳又美味的料理,如今看起来就像浸泡在红黑色泥水里的尸块或菌类。自己到底吃了什么?腐臭让他不禁反胃作呕,稍微吐了出来。

    霞像是出现脑震荡,脑中忽然一阵晕眩,他不自觉按住了右眼。虽然是下意识的行动,结果让他更是战栗不已。

    没有受伤的左眼里,映出了他原本生活的色彩鲜艳的世界。

    明日叶的话传不进他的耳里,他只是哑然地颤抖著下颚。

    右眼与左眼,双眼各自看见不同的事物。

    「喂……这是怎么一回事……」

    霞的右眼捕捉到的,是和过往大相径庭的世界。

    眼里看见的世界,以及看不见的世界。

    所有前提都遭到推翻,所有论点都出现破绽。

    红黑色的混乱情景改写常识,他忽然记起凛堂萤说过的话。

    ──这是个虚假的世界。

    此时,千种霞躺在熟悉的床上,身处在虚像与现实的夹缝间。