第七卷 登陆月球篇·下 第八章 通往月球之路
    靛蓝之瞳 Очи индиго

    地处亚热带的纽曼谢尔到了九月酷暑仍未有消退迹象,热到柏油路上出现蜃景。

    第四和最终任务的预定搭乘者坐上巴士,眼角余光望著车旁的美丽碧海,前往火箭发射中心。

    这不是要发射,是为了参加登月小艇的完工审查。

    意气风发的太空人们移动时也没浪费时间,研读各自负责的项目。

    第三任务的成功对载人登陆月球是很大的跃进。亚伦等人返回地球后,将从无人的目标兼探测机「菲尼克斯」上回收的月面照片展示给全世界。东西融合将带来和平,离登陆月球又更近一步,世界上的人们更加对沙尤斯计画抱持期待。

    在进行第三任务的期间中,列夫和伊琳娜进到管制室外侧的观众席稍微参观了一下。列夫是想要参观从发射到返回的整个过程,但碍于训练的时间表,并没有时间悠哉欣赏,很遗憾地得采取日后确认通讯纪录和资料的形式。

    那时他在管制中心内看到伯特和凯伊。虽然想出声叫他们,但正值任务期间,上前攀谈会碍事所以忍住了。

    对列夫和伊琳娜来说,这两人是特别的存在。

    在好几年前的二十一世纪博览会上相遇时,觉得如果联合王国有像他们这种拥有炙热灵魂的人,两国就有可能合作以月球为目标。何况他们向克劳斯博士提出绕月轨道会合方式,还进而让对方认同,沙尤斯计画才得以成立。如果联合王国推动地心轨道会合方式,现在列夫等人要去看的登月小艇就不会存在于世界上。

    跟伯特他们在会议上不时会见到面,但彼此业务都很忙,职场也不同,所以没时间慢慢闲聊。可是列夫和伊琳娜都觉得在出发去月球前想跟他们长谈。接下来十月的第四任务如果成功,十一月会是最终模拟阶段,将举行包含管制中心和阿尔维纳太空基地在内,所有部门一律参加的联合训练。他打算到时在训练后邀请两人吃饭。

    虽然有这种打算,但目前完全不确定能否空出悠闲吃饭的时间。

    正式飞行逼近,列夫等人致力于不间断的训练。

    从共和国回来之后,一直过著没有休假的生活。

    一天七小时花在为个人设计的课程,除此之外的时间跟伙伴们确认飞行计画和操作步骤。吃饭时也在讨论任务或阅读手册,也没忘记锻炼能够承受往返月球的身体。再加上移动到远方的训练设施和对应媒体等杂事,时间有再多都不够。

    除了操控技术以外还得记住太空船的机械和构造。太空船的可靠性目标是提升到99•9999%,但要是零件有数百万个,总会混进几个不良品。其中一个坏掉就有可能引发重大事故。即使是修理就能得救的情况,由于太空中没有技术人员,必须要学会能自己处理的技能。举例来说,第三任务能修好摄影机成功实况转播,也是多亏有相关知识。

    电脑方面也有很多要记的事情。虽说附显示器的键盘(DSKY)的输入本身很简单,执行程式的顺序也写在手册上,光是机械性地按下按钮无法抵达月球。必须跟管制中心通话、反覆更新资料和修正数值,并正确地输入。DSKY的输入次数原本预定是八百次左右,但因为海伯利昂导引电脑(HGC)的调整等理由导致次数增加,在第三任务中就输入超过九百次。

    虽然是辛苦的业务,但亚伦等人毫无失误地克服,列夫他们这些最终任务的搭乘者是当然也能办到的。

    可是随著任务进行离月面越来越近,要记的内容跟难度也跟著增加。结果列夫等人得接受连喘口气的空闲都没有的训练时程表。

    列夫并不是对业务忙碌有怨言。他感到烦恼的是旁若无人的新闻媒体。

    有别于受到严格管制的共和国,联合王国的记者频繁进行突击采访,特别是最终任务的三个人受到世界的高度瞩目,所以被死缠烂打。比如说为了月面调查而来到荒野做田野调查时,不知道是从哪走漏消息,无礼的记者们冲到现场引发大骚动,根本无法训练。

    列夫想说希望能成为人们对太空开发产生兴趣的契机,不管什么采访他都笑著接受,但真心话是想专注在训练上。不光是列夫,伊琳娜和奈森也对过于热情的媒体心生厌恶。连将重心放在宣传活动上的ANSA也在审慎考虑后,尽可能排除多余的采访。不过在媒体上还是得维持最低限度的曝光,也只能无奈地认命。

    但是不管再怎么累,也都不会想减少训练或是感到厌烦。确实有学会知识和技术的感觉。而且就算有休假也丝毫没有想玩乐的心情。有空闲时间宁愿拿去多记住一个陨石坑。脑袋和内心的中心总有著太空和月球,沙尤斯计画对列夫而言可说是等同人生。

    列夫感觉伊琳娜也有同样想法。

    自从在阿尼瓦村跟她敞开心胸交谈以来,两人之间再也没有隔阂。离开古城时,伊琳娜摘了一片常春藤的叶子带走,替列夫做了书签,说是村子的传统护身符。然后她现在拚命致力于训练。就连天敌的夏天高温,她也靠著一天吃好几次软绵绵的冰凉刨冰克服。

    列夫瞧了在巴士隔壁的座位上勤奋、认真地读著电脑操作手册的伊琳娜一眼。写得密密麻麻又往右上飘的圆滚滚字体,从她以太空人为目标时就未曾改变。

    察觉列夫的视线,伊琳娜忽然转头。

    「怎么了?一直盯著我看。」

    「我只是想说你的字都没变呢。」

    「像那样马上就偷笑也从以前就没变呢。」

    「咦,我有在偷笑吗?」

    伊琳娜发出「呵呵」的笑声后,视线再度回到手册上。列夫想说不能妨碍她,便将视线移开,继续学习登陆月球的知识。

    ☽☽☽

    抵达火箭发射中心的列夫等人穿戴帽子和白衣进入巨大的防尘室。然后大家围著正在做最终调整的登月小艇。

    伊琳娜露出看到奇妙东西的眼神。

    「列夫你要搭这台不可思议的机械登陆对吧。」

    「嗯,形状真的很奇怪。」

    列夫仔细观察形状诡异的登月小艇。

    从有棱角的大型小屋中伸出天线,还长出摺叠式的四只脚,外观就像突变的蜘蛛。全高七公尺,如果支撑脚打开宽度会达到九公尺,船体由上下两段构成。

    上半部的「上升级」是列夫和奈森搭乘的船舱。将控制台和仪表及HGC装进船体,搭载通讯机器、离陆引擎和用来控制及推进的装置。由于轻量化到极限故外壁非常薄,有些部分似乎受到轻微冲击就会破掉。

    下半部的「下降级」则是搭载著陆引擎、电力供给装置,以及脚型著陆装置的八边形箱型设计。由特殊隔热材料所覆盖的表面发出金色光芒。

    从月面返航时会将下降级当成发射台,只有登月小艇的上升级部分返航。

    登月小艇结束最终审查后,支撑脚进行折叠,送入坚固的机库。会在这种状态下发射进入绕月轨道,跟太空人搭乘的太空船实施会合对接。也就是说等同第三任务菲尼克斯的东西成为机库。

    然后在对接完成后,会从机库里拉出登月小艇。那时首先要确认登月小艇的机体有无破损。

    还有另一个确认事项。在降落月面前得用目视判断著陆装置的四只支撑脚能否正常展开。这是留在载人太空船的伊琳娜所背负的使命。

    伊琳娜和预备搭乘员奥黛特用认真的眼神观察著陆装置的支撑脚,并拍下照片。

    支撑脚的前端有被称为「脚垫」的圆形接地部分,左右和后方的支撑脚伸出会通知触及地面的棒状探针(Probe)。前方的支撑脚设有用来下到月面的梯子,也收纳著月面活动中使用的道具。

    伊琳娜持续在确认机体,一旁列夫则阖上眼皮,想像著登月小艇降落月面的景象。

    制作用途纯粹为了在外太空飞行的机体无法在地球上飞行,所以只能用操纵杆类似直升机的「登月试验机」来训练。列夫反覆用那万一坠落会攸关性命的危险机器进行无数次飞行训练,操纵起来已经驾轻就熟,但并不清楚到底跟登月小艇相似到什么程度。一部分的职员甚至怀疑「有冒著生命危险去做的价值吗?」但也只能去做了。

    登月小艇的飞行资料要等到太空人在第四任务试乘后才会得知。而且那是在离月面高度一万五千公尺的上空进行的实验,降落跟登陆都要直接上场。此外月球重力异常的影响想必也会跟纸上的计算不同。

    不过在列夫挑战之前,还有个问题是登月小艇在第四任务中若无法顺利飞行,任务有可能会中止。陷入无法操控就得有一死的觉悟。

    第四任务的搭乘者提出这种担忧,登月小艇的开发主任从正面做出否定。

    「没问题。我们有著能在外太空飞行的确信。接下来都取决于操纵者的技术。」

    然后开发主任对列夫坚定地说:

    「离陆也一定办得到。希望你能放心。」

    实际上,由于离陆引擎容易腐蚀而无法进行燃烧测试,是不确定使用时能否正常运作的可怕东西。

    「我信任各位。」

    列夫明确地点头。

    可是内心深处有著另一个不安的种子。那是地球上任何人都无法判断的最后难关。

    预定登陆地点「静海」的详细状态。

    在第三任务获得高解析的静海照片,亚伦的报告也保证「看起来适合登陆」。

    但那是从高度一万五千公尺观测。

    即使能从照片中确认巨大陨石坑和山脉,还是无法判别地表的凹凸及岩石。那么就是列夫在正式降落时,用肉眼去看才终于能得知要怎么做。登月小艇会朝著原本设定好的座标自动降落,但该处如果有岩石,以现今的科学技术无法即时变更自动操控的程式。此时要由列夫握著操纵杆寻找能登陆的地点,再靠自己的力量降落。

    另外海伯利昂导引电脑(HGC)的自动操控也不保证会毫无偏差地将船体导向目标地点。月面附近有很多重力异常等不确定因素,随时要考虑飞行路径和降落时间可能会有差距。要判断跟预测的误差,只能将月面的山脉和陨石坑等地标牢记在脑中。在燃料有限的状态下,降落中没时间仔细看月面地图。要是确认到误差,列夫将尝试以手动修正,与HGC合作引导登月小艇降落到月面。

    万一登陆失败,全世界众所瞩目的史上最大表演秀,将成为见证死亡的悲剧。

    任务的成功与否全看身为船长的列夫。优秀的技术外,柔软性、判断力还有胆量会受到考验。辅助他的就是一同搭乘登月小艇的奈森。

    在降落月面的途中,列夫基本要边看窗外边操控,所以无法确认船内的仪表和数值。因此由奈森监视HGC的运作,报上高度、速度和燃料剩余量等资料,列夫边听边判断要如何操控。

    「──如何,列夫船长。你有几成把握?」

    列夫凝视著登月小艇时,奈森拍了他的肩膀。

    「99•9999%。」

    「剩下的0•0001%是?」

    「你失误的可能性喔。」

    奈森用鼻子哼笑。

    「没错。这世界并不存在完美。连棒球巨星都会失误。」

    由于跟他在训练中朝夕相处,彼此已经培养出会互相开玩笑和耍嘴皮子的关系。训练的种类和时程根据负责的任务项目而异。负责登陆月球的列夫和奈森一天中经常有好几个小时,两个人站在登月小艇模拟器的狭窄空间内。

    另一方面,担任载人太空船驾驶员的伊琳娜将训练时间的一半用在指挥舱任务模拟器。

    伊琳娜最重大的使命是和登月小艇的会合及对接。记载步骤的检查清单上有一整排艰难的专门用语,光要理解就得费上一番工夫。其他重要的职责是在射入绕月轨道等时间点的火箭引擎喷射。电脑会帮忙计算时机和数值,但点火要由伊琳娜以手动进行。万一出错,恐怕将与伙伴们一起死在太空。

    其他还有为了修正轨道要校正星星位置等,伊琳娜要做的工作堆积如山,要学会在所有方面能够应对各式各样问题的技能。比如说在拋弃对接装置时,如果机械出问题而无法顺利实行,伊琳娜要使用工具自行切断连结。

    此外虽然职位是驾驶员,但也有很多杂事。太空飞行中列夫和奈森会因准备登陆月球而忙到无法抽身,伊琳娜要张罗食物、检查消耗品和准备电视转播。

    虽然像这样分头进行的训练很多,当然也有三人一起进行的项目。

    指挥舱任务模拟器总是设定为紧急状态。事到如今,训练首日奈森设计的火灾事故也算是仁慈的欢迎。训练承办技师毫不留情地祭出问题,在往月球的飞行中燃料爆炸、陷入无法操纵撞击月球、减速失败飞往太空彼端的失误让太空人死过好几次,精神上被逼入绝境。似乎连奈森都吃不消,厌烦地表示「别让不良品飞上天啦」,可是为了保住性命,也只能用身体记住回避事故的手段。

    通往月球没有捷径。每天不断训练和学习、累积知识与经验,三人互相合作,进行太空飞行。

    列夫打算在前往月球的途中尽可能辅佐伊琳娜,但怎样都会有无法帮忙的时间带。列夫和奈森搭上登月小艇后,伊琳娜会独自留在船上绕行绕月轨道。两小时会进入月球背面一次,跟地球的通讯中断。那时要是发生什么问题,伊琳娜必须自行处理。另外她也要独自迎接从月球返航的列夫和奈森。

    关于这点之前奈森有担忧过,当时伊琳娜毅然地如此断言。

    「──我不会给你们添麻烦。我会完美学会一切并执行。先不提这个,你们才是要专注在登陆月球上。万一途中失败而返回,我也不会让你们进到船内。」

    列夫早就习惯她的这种发言,然而奈森似乎有些讶异。可是伊琳娜学会了能够摆出强势态度的技能也是事实。陪同她训练的奥黛特也给出「继续磨练技术下去绝对能赶上最终任务」的评价。

    而奥黛特表示最近很好奇伊琳娜的某件事,跑来问列夫这个问题。

    「──第二任务后,自从由共和国回到这里,伊琳娜小姐就发挥惊人的专注力,宛如觉醒般地吸收技能。是在那边掌握到诀窍吗?就算我问伊琳娜小姐也只得到『没什么』的回答。」

    如果有理由,契机大概是在阿尼瓦村发生的那件事。不过舔了血这种事总不能大肆公开,「只是习惯ANSA的步调了吧?」列夫如是回答。「是这样吗~?」奥黛特半信半疑地说。

    列夫也有察觉伊琳娜的变化。她从以前起对任何事都很拚命,但最近感受到非同小可的觉悟。那是因为她背负著种族的命运。离开阿尼亚村时,接受村人的目送后,伊琳娜用悲怆的表情对列夫说:

    「──我要是在任务中失误,错过登陆月球的机会……或者是害死代表两国的太空人,村里的人们将无法再度走出山谷……不,甚至可能会被杀……」

    种族的未来全看伊琳娜的表现。在地球的历史上会当成受诅咒的种族永远被人忌讳,还是能如同她的期望,踏出身为地球人的第一步。一切都取决于最终任务。

    登月小艇的审查顺利结束后,太空人们各自前往符合自身职务的训练场所。第四任务的成员们准备即将到来的飞行。伊琳娜和奥黛特前往指挥舱模拟器。列夫和奈森进行月面的舱外活动训练。

    分开之际,列夫叫住伊琳娜,告诉她奥黛特有来打探。结果伊琳娜用怀疑的视线望著列夫。

    「你没有说出在城堡的那件事吧?」

    「哪可能说出来啊……」

    舔了血并不是说犯罪还是怎样,但在隔离地区做了禁忌行为的愧疚感,还有伦理上的问题令他难以启齿。那天夜里,从古城回到村子时,衣服沾了一些血的列夫被村人用怀疑的目光打量。列夫说出「太暗了所以跌倒」的谎言,并让众人看嘴唇的伤口获得理解,但伊琳娜的养母艾妮妲一脸心知肚明的表情。虽然不可能从那个地方泄漏出去,要是联合王国的新闻媒体得知此事肯定会引发大骚动。列夫大致上很中意联合王国的自由,不过实在不擅应付太过自由的媒体。会有这种感觉也许是因为他在情报受到管制的国家长大。虽然共和国充满谎言、名为「真相」的报纸也是不遑多让。

    史上首次的载人登陆月球,到底在世界各地是如何报导?

    当列夫正想著这个问题,伊琳娜戳了一下他的侧腹。

    「欸,列夫,你刚才在想什么啦。」

    「嗯?」

    「你不会是想起来了吧……?」

    「……不能说没有呢。」

    面色不悦的伊琳娜耳尖稍微泛红。

    「以共和国的说法就是『一开始就没有那种行为』。听懂了吧。」

    「懂。」

    列夫苦笑著说完后,用舌头去舔下唇还没愈合的伤痕。

    「我说,两位啊。」

    奥黛特可能是很好奇列夫跟伊琳娜在说悄悄话,小跑步靠近。

    「你们在聊什么啊?」

    「训练的事情。」「训练的事情喔。」

    大概因为很自然地异口同声,奥黛特也坦然地接受。

    「原来如此。这样正好!差不多是要出发去训练的时间啰。那么伊琳娜小姐,我们前往模拟器吧。」

    「好,待会见,列夫。」

    「加油啰!」

    列夫挥手送走跟奥黛特一起走远的伊琳娜,重新打起精神。

    「好,我也要训练了。」

    接下来要进行的训练是在月面的舱外活动。

    这时伊琳娜无法降落到月面的事实在列夫的脑中闪过。

    不过那是决定好的事情。

    列夫差点转头去看离开的伊琳娜,却还是忍下来。他告诉自己,沙尤斯计画是两国经手的国家事业。然后抱著不太能释怀的复杂感情,往前踏出步伐。

    ☽☽☽

    载人太空船中心内,准备了进行月面探测训练的设施。以预定登陆地点的照片为基础制作的石膏模型上设置著登月小艇的等比例模型。列夫和奈森要实际穿上太空衣,练习探测活动。

    由于无法制造出月球的重力环境,月球漫步的训练会在别的设施进行。为了重现六分之一的重力而会在那里用吊臂吊著太空人。还曾在改造飞机「呕吐彗星」上忍受著太空适应症后群,将机内的墙壁当成月面走路。

    月面活动的训练时间跟飞行模拟器比起来偏少。沙尤斯计画的最终目标终究是登陆月球,达成目标后要进行的探测不太受到重视,只分配到所有训练时间中的一成左右。

    在职员和学者的守候下,列夫和奈森换上新型太空衣练习。为了月面探测而开发的特殊装备比之前的太空衣还更难穿好几倍,两个人互相帮忙换上。

    一开始要穿连接好几百根塑胶管的水冷式内衣。在月面的活动需要有亮光,所以目标是能照到太阳光的时间带,但因为月球没有大气层,白天气温会超过一百度。这是要从那种高热中保护身体的重要装备。

    水冷式内衣外面再套上有二十层材料的太空衣,戴上头盔和手套,套上月面用的套鞋。

    光是这样就很难活动,还要背著尺寸跟上半身差不多大的生命维持装置。合计重达九十公斤,这是在重力很小的月面才能承受的重型装备。

    太空衣很紧,关节不太能弯曲。手套很硬,不管做什么都要施力。使用月面专用的工具需要习惯,训练刚开始时,列夫有个想要捡起弄掉的槌子却摔倒,站不起来只能挥动手脚搞得满身大汗的惨痛经验。

    「真的有够辛苦……」

    当列夫叹著气抱怨,奈森露出认命的表情。

    「毕竟不穿就活不下来。」

    月球的严苛不只有炎热。晚上会降到负一百五十度以下,有害的紫外线直接照射地表,微小陨石也会飞来。

    穿上地球上不需要的铠甲,列夫重新体认到自己是以多么陌生的异乡之地为目标。

    穿完太空衣后,训练终于要展开。待在隔壁房间的职员隔著萤幕向列夫和奈森发出指示。

    「开始登陆时的预演!」

    列夫边跟又重又难行动的太空衣搏斗,边前往登月小艇的等比例装置模型。正式飞行会从梯子上爬下来,但训练从站在前支撑脚的脚垫上开始。列夫打开装在机体上的小型摄影机,开始拍摄从在月面上踏出一步时的影像。

    首先从双眼所见的感想说起。

    「月球的表面覆盖著细小微粒。」

    接著单脚踏到脚垫外,接触到石膏制的月面。

    训练中虽然不用说出口,但列夫强烈感受到大家都在期待踏上月面时的第一句话。ANAS受到世界各国的人们寄来「希望他说这句话」的提议信,职员和记者也都很感兴趣地询问。

    可是列夫还没决定自己要说什么,所以根本无法回答。大概直到要降落的前一刻都还不会决定。列夫以为关于这件事从宣传面上肯定会有人出主意,便询问珍妮佛,两国政府的想法似乎是「伟大的冒险纪录该由放在月球的纪念品和返回地球后的凯旋仪式来构成。」并不重视太空人的第一句话。只是在经验上,共和国这个国家表面上很客气,却总是在背地里趁机抢先。加上有新世界秩序(NWO)这组织的存在,列夫事先提高警觉。

    踏上石膏制月面的列夫,从著陆装置里取出装有相机和采集工具的收纳箱准备进行探测活动。之后奈森也加入,开始训练。

    跟太空船的操控比起来,月面探测并不难。可是环境严苛所以活动时间有限制,在月面只能待上仅仅两小时四十分。在这段短暂时间中,要按照专家们透过不断测试所构思的最佳时程来行动。回收石头和尘土、设置实验机器,连要拍照的目标和角度都详尽规定。为了在时间内完成这些步骤,要让身体记住。

    由于要配合这个时程表,拍摄的任务几乎都是列夫负责。月面专用的相机没有观景窗,是高度固定在胸口附近的特殊规格。列夫将相机对准奈森。

    「我要拍了喔。」

    奈森头盔的遮阳罩上反射出拿著相机的列夫。

    奈森很愧疚地说:

    「感觉完全拍不到你的照片呢。」

    「没关系啦,又不是观光旅行。共和国的人们看到影像应该就能接受了。」

    拍摄影像的摄影机非常重,让想使登月小艇轻量化的技术人员拒绝搭载,但沙尤斯特别委员会认为留下伟业的影像很重要,硬是塞进去。

    关于这点,列夫觉得两边的说法都有道理。

    也是能理解技术人员不想放上对调查毫无意义的东西的心情,但如果自己是一般人民,绝对会想观看影像。

    然后也想展示给那些不相信至今挑战前往月球过程的人们看。

    很遗憾地毫无证据就固执地批评「第三任务是捏造」、「月球的影像是用特效做成的」的人并不少。没必要硬是让那些人接受,列夫虽然没想要责怪他们,但对赌命挑战的事实没有传达出去感到很不甘心。此外,批评中仍旧有很多针对伊琳娜的怨言和毁谤。在这个国家听过很多次「为什么是共和国的吸血鬼?这不是花我们的税金吗?」这种怨言,或是新血种族提出「排除伊琳娜让奥黛特搭乘」的鲁莽意见。即使知道那是少部分人的意见还是会难过,也不想让伊琳娜听到。

    关于这些意见,在联合王国出生长大的奈森表示「虽然我不喜欢无视真相的批评,但无法批评的共和国感觉更不健全。」或许是对事物的看法不同,即便觉得奈森的意见很有道理,列夫的内心深处还是留有无法释怀的悔恨。

    ☽☽☽

    结束月面活动的训练后来到晚餐时间。

    列夫和奈森不是去平常的内部餐厅,而是要到城镇里的高级餐厅。因为训练很忙没空花薪水,偶而在外享用豪华料理是少数的乐趣之一。只是吃饭时也都在讨论任务,也许并不是从旁人眼中看来那样纯粹的散心。

    熟悉路况的奈森会在要出外用餐时开车,于是列夫便和他前往载人太空船中心的停车场。

    这时。

    「不好意思~」

    有人突然从后面叫住他们。

    列夫跟奈森转过身去,就看见一个穿著松垮衬衫的中年男性小跑步靠近。用有点脏的手帕擦拭额头的汗水,不知从哪混进园区的「阿纳克新闻」报社记者早就在守株待兔。由于是非正式的突击采访,两人很想要无视,但还是按照ANSA的媒体对应守则,在坐上车前的数分钟内边走边稍微回应对方。

    记者对列夫拋出比方「首次降落到月球要说的话是?」、「你对联合王国有什么想法?」等听到腻的问题。做出无关紧要的回答的列夫用笑容带过。

    记者穷追猛打地询问列夫。

    「你知道伊琳娜小姐担任太空船驾驶员这点受到批评吗?」

    「我知道。」

    「你怎么看?」

    「没有问题。她做出的努力足以反制批评。」

    在交谈了一会后,记者把目标转移到奈森身上。

    「你会接在身旁的他后面,第二位踏上月球。关于这点你怎么想?」

    「哪有怎么想。我只是执行交代的任务。」

    「身体状况已经完全恢复了吗?」

    「你要确认看看吗?」

    奈森让上臂的肌肉雄伟隆起,带著笑意展现给记者看,彷佛在说「你摸看看啊?」。千锤百炼的肉体让人不觉得他罹患过非得休养不可的病。从超过四十五岁的年龄来看,肯定是惊人的努力所赐。

    奈森以「克服疾病前往月球的中年太空人」的理由受到世人瞩目,所以记者也针对这方面穷追猛打,询问甘苦谈和克服疾病的方法。奈森流畅地说出至今说过好几次的答案。

    在旁边听著的列夫突然对为什么奈森要报名最终任务的搭乘者感到好奇。假设以前维克托中将推测是ANSA当作宣传活动,以诉诸情感博得人气为由要求他报名是正确的好了。但长期与奈森共处后,觉得似乎不是那样。的确ANSA的宣传部有利用他的经历来博得人气的倾向,但在列夫的记忆中,奈森没有以自身意志做出诉诸情感的发言过。话虽如此,从他身上完全感觉不到对月球的憧憬那种浪漫主义。那么,他是出于身为太空人培训室长的责任感才报名,还是为了名誉……

    当在想这些事时,列夫等人来到车子面前。这时记者提到伊琳娜的名字,列夫竖耳倾听。

    「由吸血鬼负责迎接从月面回来的两位,你们觉得这样妥当吗?伊琳娜小姐不会受到月球的影响吗?」

    「影响是指什么?」

    列夫一问,记者用令人讨厌的表情挑起眉毛。

    「新血种族有为寻求血液而咬人,名为吸血鬼症候群(Nosferatu syndrome)的疾病对吧?万一靠近月球,伊琳娜小姐会不会性情大变?」

    面对带有恶意的问题,列夫压抑著不悦回答。

    「会有那种事吗。我不清楚。」

    「搞不好流著吸血鬼始祖血统的纯血种,会有跟月球无关的吸血行为。是这样吗?」

    记者不断逼问。该不会是打从一开始就打算问这个问题。即使知道阿纳克新闻是三流的八卦小报,感觉伊琳娜受到轻视让列夫有点意气用事地回应。

    「你何不自己去调查。」

    「嗯,我有调查喔。听说会在仪式上吸山羊的血?我个人觉得让预备搭乘员奥黛特小姐接近月球也很危险呢~」

    「你──」

    列夫一展露出怒气,奈森往前用身体隔开两人,以低沉的声音告诉记者。

    「我们是团队,互相信任彼此。我说完了。还有问题请透过宣传部。」

    「等、等一下。我是在问列夫先生──」

    「透过宣传部。有听懂吧?」

    记者被奈森锐利的眼神一瞪,倒退一步全身僵硬。然后奈森若无其事地打开门锁要列夫上车。坐上副驾驶座的列夫对受到搧动差点要动怒而反省。

    奈森边准备要发动车子,边用严肃的语气告诉列夫。

    「你只要碰上她的事就会有些欠缺冷静。」

    「对不起……一不小心就……」

    列夫没有反驳的余地。自己也觉得从过去忤逆萨加洛维奇副所长那时起就都没有成长。

    奈森用眼角余光看著沮丧的列夫,脸上露出微笑。

    「你别在意。彼此都是搭乘者,比起感情差,当然是感情好比较好。」

    车子慢慢开动。潮湿的晚风从打开的窗户吹入。奈森边开车边不经意地对列夫说:

    「不过真是抱歉啊,蜜月旅行的对象是我。」

    「啊?咦……!?你没头没脑地在说什么?」

    「从那段在凯旋典礼上的宣言看来,我理解到你们对彼此都很重要。」

    「喔……那是,那个。」

    列夫一陷入动摇,奈森就看著前方笑出来。

    「回到共和国的期间中发生了什么事对吧?」

    「啊……」

    既然连预备搭乘员奥黛特都起疑,那共乘的奈森当然会察觉。

    列夫正考虑要如何回答,奈森淡然地跟他说。

    「无论你们是什么关系我都不在意。我不像新闻媒体和一般民众那样对情爱纠葛有兴趣。不过为了达成登陆月球的目的,我只是想尽力排除产生误解或隔阂的原因才问你。」

    列夫感觉奈森没有说谎,而是真心这么想。在累积训练中,列夫开始信任奈森,甚至对他抱持敬意。身为太空人,米海尔若是挚友,奈森就是军队的长官──形式有别于维克托中将的年长战友。刚才对应记者,还有像这样让列夫搭车,奈森随时都若无其事地在体恤共和国的太空人,自从来到联合王国得到过好几次他的帮助。不光是训练,还教导私生活中文化和习惯的差异。正因为他是这种人物,才能担任太空人培育室的室长吧。

    在默默开车的奈森身旁,列夫重新思考。

    对奈森来说,一定不乐见搭乘同一艘太空船的伙伴隐瞒关系。此外列夫心情上也想找年龄大上一轮的对方商量。从月球返回后,三人将接到各方面的邀约,媒体还会问东问西。想必有时也会只找奈森和伊琳娜。那种情况下,要是知道伊琳娜对种族有什么看法,以及她隐藏的心声,在遭到无情的人们指责时,奈森的话肯定可以很自然地保护她。

    列夫下定决心,开口跟奈森说话。

    「我会告诉你一切。但是请别跟伊琳娜透漏是我说的。」

    「好,我会当作我们之间的秘密。」

    表情没有太大改变的奈森,说出「稍微兜个风吧」,便将方向盘转往餐厅的相反方向。

    列夫没有卖关子,单刀直入地说出口。

    伊琳娜抱持关于种族的烦恼和迷惘、内心纠结、制造出隔阂。她讨厌被人同情所以绝口不提。总是态度强势是因为不想向身为仇敌的人类示弱。可是透过回到故乡,事情朝解决迈进。这件事大概对训练带来良好影响。列夫告诉奈森很多,但只有隐瞒她的吸血行为。只说出关于记者提到的「吸血鬼症候群」和月球的影响,伊琳娜至今从未袭击过人。

    奈森深深地点头。

    「谢谢。我很清楚了。」

    说完这句他就默不作声。

    沉默笼罩车内,只听得见引擎声。从敞开的窗户吹进来的海风搔著鼻腔。车子驶进海岸边的「通往太空之路」。

    现在的话刚才产生的疑问感觉也能问出口。

    「我也能问个问题吗?」

    「当然可以。」

    奈森立刻回答。

    「那么……」列夫便询问。

    「你为什么要报名最终任务的搭乘者?我想滥用职权的批评声浪应该不小……」

    奈森的表情变得有些奇妙。

    「这件事我也希望你保密。这是非常私人的理由。」

    「我明白了。」

    没多久,奈森用沙哑的声音开始述说。

    「首先,我会志愿当太空人的理由是战争的延伸。我将ANSA视为太空军,打算赌上世界的自由与共和国一战。可是我的自由被疾病夺走。」

    「我听说你因此失去搭乘者的资格。」

    奈森的侧脸浮现出悲伤。

    「我在住院的期间,每次听到太空飞行的新闻都觉得自己很没出息。虽然是完全治好可以再度以太空为目标的那类疾病,但精神也随著身体的不适而几乎陷入颓废。我曾憎恨神,问说为什么是我。伙伴们有来探病,但那也让我难受。」

    言语之间透露出悔恨,列夫答不出话来,默默地听下去。

    「我做出不符我作风的行为,去到医院的顶楼仰望星空。那时我遇见了年轻的战友。」

    奈森把车停在路肩,从钱包里拿出一张照片交给列夫。

    照片中比现在还年轻一些的奈森把手搭在十岁左右的少年肩上。两人都穿著病人袍,气色并不好。但脸上挂著笑容。

    奈森望著远方像在回想过去,并用缓慢的语调说:

    「满月很像一颗棒球……他是这么说。他的梦想是在太阳底下打棒球,他的英雄不是太空人,而是棒球明星。他是个很臭屁的小鬼,还跟我说过『太空人是也不错啦。但你还没有飞上太空,只是一位普通的大叔吧?』他历经好几次手术却还是没治好,但毫不悲观,这令我觉得自己很可耻。不过他有时会露出寂寞的表情,大概是在逞强吧。所以我在出院时向他发誓我一定会当上太空人,站到月球上。虽然不会发生他的病因此治好的奇迹,但我想让他看见普通的大叔引发奇迹。」

    「所以你才自荐要参加最终任务……?」

    「没错。刚出院不久,周围都建议我转文职,但我拒绝了。然后为了成为第一位踏上月球也不会有人不满的人,我一直努力训练、锻炼身体。虽然首席变成你,但从普通的大叔晋升为太空人,排第二也够了。」

    奈森从列夫手中接下照片后,珍惜地收进钱包。

    「我没跟任何人提起过跟他的约定。我向ANSA高层提议『中年男人战胜病魔东山再起,将是能受到大众欢迎的优秀宣传。』如果我自荐的理由是为了陌生人这件事传开,肯定会受到批评吧。我被批评是无所谓。但我想避免他受到波及或是媒体骚扰。所以我一直保密。」

    列夫微笑著点头。

    「我会遵守约定,不会跟任何人说。」

    「那么,将这个密约加入沙尤斯协议吧。」

    列夫轻轻用拳头碰了奈森带著浅笑伸出的拳头。

    奈森看向挡风玻璃的另一侧,指著在远方发光的月球。

    「月球这种东西真是麻烦。明明只是块巨大的岩石,却因为紧跟著地球而成为梦想和希望的对象。」

    「要说这个的话你我也一样。明明单纯只是人却成为梦想和希望的对象。」

    奈森自嘲。

    「我并没有那么了不起。不过要是能带给某个人勇气,我很乐意成为小丑。当个中年的明星,有如菲尼克斯(凤凰)般成功复活。对了,列夫,你又是为何以月球为目标。」

    列夫把手放在胸口,感慨地叹了一口气并回答。

    「以前是梦想。回过神来已经成为人生。」

    「原来如此……」

    似乎理解到列夫决心的奈森点头,把手放回方向盘上。

    「那么,为了不要带给全世界民众恶梦与绝望,我们吃超厚的牛排养精蓄锐吧。」

    「你要请客?」

    「说什么傻话,一般来说是船长要请吧。」

    「哈哈,你说得没错。」

    车子开始奔驰,行驶在笔直朝正面的月球延伸的道路上。往窗外一看,月光洒落在黑暗的静谧海洋上,在波浪间有如流星雨般闪烁。

    奈森用手拍了几下方向盘。

    「要是登月小艇开起来也跟车子一样轻松就好了。」

    「包在我身上。我会驾驭好它给你看。」

    「这样才是船长。」

    奈森满足地笑出来,接著打开车上广播。谣传要解散的披兹四的曲子流泄而出。开朗的歌声唱出「与共和国人一起去太空吧♪」广告和电视节目也筹划月球和太空的特辑,世上的太空热潮越来越高涨。

    离年底的最终任务还有三个月。列夫诚心祈祷要在十月进行发射的第四任务能够成功。

    (插图012)