第二卷 第四章 为了拯救可救之物
    一 呼唤之森

    我从魔物牧场回来并向威廉先生道谢后,便与伙伴动身前往『呼唤之森』入口。

    迷宫入口前设置了广场,冒险者都在此会合或拟定计画,但通往呼唤之森、被粗壮藤蔓覆盖的大门周围只有前来送行的露易莎小姐,并未看见其他人的踪影。

    「若是各位能于本次探索获得贡献度,届时我将批准前往七号区的通行许可。不过正如我先前提及,后部大人的队伍无论是否有通过测验,都能随时获得批准。」

    「我明白了。为了能实至名归地晋级,我们会平安无事地归来。」

    「请小心安全……稍早已经有探索者进去了,他们目前也在接受测验。如果发现他们,能请您过去搭个话吗?他们的实力也相当坚强,但这里毕竟是『已命名』魔物出没的迷宫,我还是有点担心。」

    露易莎小姐果然也很挂念『北极星』的安危。我告诉她会尽可能在迷宫里寻找他们,接著便穿过了被藤蔓覆盖的大门。

    ──大门的另一头被雾气笼罩,但露易莎小姐说只要笔直前进雾就会散开,我们便遵照她的指示继续前行。

    「……不愧是『森林』,视野很差呢。大家千万要小心啊。」

    我让听觉和嗅觉最为发达的席恩走在队伍前方,之后是艾莉缇亚和五十岚小姐,特蕾吉亚位于中央,接著是珠洲菜和美咲,我则待在最后方。

    拜『鹰之眼』的效果所赐,我能俯瞰并掌握队伍的情况。即使走在最后面我也能得知前方的状况。

    「……有人先生,这座迷宫……和以往的迷宫相比有种不稳定的气氛。」

    「我也隐约有感觉……总觉得什么时候出现魔物都不奇怪呢。」

    「唉、唉唷,至今的迷宫也都是这样,请不要吓我啦~照小珠这么说,这座迷宫岂不是比以往都还要棘手吗?」

    「嗯,是啊……抱歉,但我还是觉得不能轻敌。」

    举行测验的迷宫似乎每次都会变更,若想避免进入这座气氛诡异的森林,一直等到更换下个地点也并非不可能。但我们的目的是确认『北极星』的安危,所以我决定不去思考这件事。

    「呀啊……!?」

    「……五十岚小姐,怎么了?」

    走在第二列右侧的五十岚小姐突然发出惨叫。仔细一看,原来是因为落脚处被草覆盖,她没注意到水洼就踩下去了。

    「呼,吓我一跳……不好意思发出这么大的声音。」

    「在这种气氛下会吓到也是无可奈何的。仔细看的话,地上到处都是水洼……要小心别被泥水溅到呢。」

    艾莉缇亚对五十岚小姐展现关心之情,还为她擦拭沾在脚上的水。我一面感叹于她的体贴一面思索──要是像刚才一样发生意料之外的情况,即使只有一瞬间却仍然可能陷入『恐惧』慌了手脚,以至无法应付危机。

    「五十岚小姐,不好意思,能请您取得『勇气之雾』吗?比起凭著干劲鼓舞士气,还是拥有能够解除『恐惧』的技能会更让人放心。」

    「好、好的……我知道了。说得也是,对探索者而言,恐怖的不只是魔物,还有会对精神状态造成影响的环境呢……」

    五十岚小姐操作探索证──此时席恩对『某种东西』有了反应。

    「──汪呜!」

    「呀啊啊……不、不过没事的。只要有了这一招……『勇气之雾』!」

    ◆目前状况◆

    •『镜花』发动『勇气之雾』

    席恩应该不可能会毫无原因地乱吠,因此五十岚小姐马上发动了『勇气之雾』。直到目前都没问题,然而──技能如同字面上的意思般,从她身上猛然喷出类似水蒸气的气体,并包围一了队伍。

    「……这难道是能将女武神的汗水转换成雾的技能……?」

    「艾、艾莉小姐,别用正经的表情这么说啦!这是魔力变化为其他形式后的产物!」

    「五十岚小姐,先别管那个,敌人来了!」

    「……!」

    接著有反应的是特蕾吉亚──我们看见从左方的蓊郁森林出现的魔物后,完全说不出话。

    ◆遭遇魔物◆

    恶梦树精:等级4 战斗中 掉落物品:???

    骯脏蘑菇:等级2 战斗中 掉落物品:???

    骯脏蘑菇:等级2 战斗中 掉落物品:???

    敌人是相当符合森林迷宫的树木系魔物,以及看似从树根长出的蘑菇型魔物。

    (等级4……这座迷宫的难度在八号区果然算是很高的呢。)

    『恶梦树精』的根部如同双脚般在移动,接著从树木的阴影现身──树上的树瘤和空洞看起来就像是人脸,露出感觉会出现在外国鬼屋且让小孩恐惧的表情。

    就算能吓唬小孩,我们的队伍也没有人会为此感到害怕──我原本是这么想的。

    「──喔喔喔喔喔喔……」

    ◆目前状况◆

    •『恶梦树精』发动『战栗之声』

    •『艾莉缇亚』和『美咲』陷入恐惧状态

    •透过『镜花』的『勇气之雾』效果与恐惧状态抗衡

    「噫……!?」

    「呃……!?」

    树木魔物──也就是恶梦树精毫无预警地发出诡异的声音,艾莉缇亚和美咲差点陷入『恐惧』,但随即便重新鼓起精神应战。

    (就算事先发动也能够防止异常状态吗……!)

    要是只有在发动当下才有效果,那就没有必要产生像是蒸气的气体了。这就表示勇气之雾属于能保险起见先行使用的异常状态恢复技能。

    「不过是棵树,竟敢发出那种声音吓唬我们……!」

    艾莉缇亚红著脸大发雷霆──对身为高等探索者的她而言,因为这种等级的敌人的特殊攻击差点陷入『恐惧』,恐怕是件很没面子的事吧。

    「噫噫噫……我狂冒鸡皮疙瘩……不过多亏镜花姊姊的汗水才恢复正常!」

    「我都说不是汗了……真是受不了你!」

    女武神说不定比我想像的还要神秘,但我决定封印这种想法。建立形象需要仰赖平日的累积,因为一旦做出让女性无言以对的事,就很难再度挽回信任──比起这个,现在最重要的还是得避免在战斗时想些无关紧要的事。

    「咕噜噜……嘎啊!」

    「五十岚小姐、特蕾吉亚!你们负责攻击像蘑菇的家伙!」

    「瞭解!」

    恶梦树精的树干并没有特别粗,但仍然轻易超越了人类的身高。体格差不多大小的席恩此时飞扑上前;两朵蘑菇──长著不知是否由菌丝变化而成的手脚──则由特蕾吉亚和五十岚小姐负责攻击。

    「──!」

    「喝啊!」

    「我来『支援』你们!各位,『加把劲啊』!」

    ◆目前状况◆

    •『特蕾吉亚』发动『双重投掷』 掷出2把小型黑暗之刃

    •第一段命中『骯脏蘑菇A』 支援伤害11

    •第二段命中『骯脏蘑菇A』 支援伤害11

    •『镜花』发动『双重攻击』

    •第一段命中『骯脏蘑菇B』 支援伤害11

    •第二段命中『骯脏蘑菇B』 支援伤害11

    •『有人』发动『支援高扬1』 →6名队伍成员士气提升11

    蘑菇没有脸孔和其他部位,只有白色的粗壮菇茎和看起来巨大且毒性十足的菇伞,特蕾吉亚射出的两把匕首同时刺中了一只;五十岚小姐的十字枪也完美地攻击了另一只。然而──

    「──汪!」

    席恩中断了对恶梦树精的攻击发出警戒声。听到声音的我没时间思考就先出声警告特蕾吉亚和五十岚小姐。

    「──你们两个,快退开!」

    ◆目前状况◆

    •『骯脏蘑菇A』的物理反击 →发动『胞子四散』

    •『特蕾吉亚』陷入混乱

    「……!?」

    和特蕾吉亚交手的蘑菇人对攻击有了反应,它开始四处乱撒胞子。知道对方是蘑菇型魔物就应该提高警觉──它们拥有使用胞子的特殊攻击。

    「各位,别吸入胞子!珠洲菜,你试著从远距离解决它!」

    「好的……!」

    ◆目前状况◆

    •『珠洲菜』发动『百发百中』 →连续2箭百分之百命中

    •『珠洲菜』的攻击命中『骯脏蘑菇A』 支援攻击11

    •讨伐『骯脏蘑菇』1只

    骯脏蘑菇撑不到第二波攻击就被射穿,它在菇伞破裂后便一动不动。特蕾吉亚在珠洲菜将第二支箭搭上弓弦前就展开了行动──陷入混乱的她发动攻击的对象却是五十岚小姐。

    「镜花,交给我吧!」

    「艾莉小姐……!」

    ◆目前状况◆

    •『有人』发动『支援防御1』 →对象:『艾莉缇亚』

    •『特蕾吉亚』攻击『艾莉缇亚』 →未造成伤害

    「唔……趁我阻止她的这段时间……拜托你了,有人!」

    艾莉缇亚用剑挡掉了特蕾吉亚射出的匕首。我对她们都发动了『支援防御』──因为特蕾吉亚正毫不手软地攻击艾莉缇亚,要是她们继续战斗就有可能两败倶伤。

    (该怎么做才好……从异常状态恢复的方法……不,在那之前……!)

    「席恩,等等!」

    「──嗷!」

    骯脏蘑菇只要受到物理攻击,就有可能会释放胞子进行反击──我在席恩打算攻击最后一只蘑菇时制止了它,转而实行我才刚获得的『物理以外的攻击手段』。

    「哥哥……!?」

    正要掷出骰子的美咲看向了我发出惊呼声,但我没有余力做出回应。

    ──我将从体内满溢的魔力集中在大拇指与食指间,凝聚出大小和弹弓子弹相同的「魔力弹」。蘑菇人正打算从旁袭击交战中的特蕾吉亚和艾莉缇亚,我便趁机对它击发魔力弹。

    「──去吧!」

    ◆目前状况◆

    •『有人』发动『能量射击』

    •命中『骯脏蘑菇B』

    •讨伐『骯脏蘑菇』1只

    (喂、喂喂……魔力弹简直就像是雷射啊……?)

    我顺利达成目标,成功防止骯脏蘑菇发动『胞子四散』并确实击败了它。珠洲菜将第二支箭的目标转至恶梦树精,席恩和五十岚小姐则试图吸引它的注意。

    「……喔喔喔……!!」

    这是攻击的前兆──恶梦树精利用骯脏蘑菇争取时间,做好了发动远距离攻击的准备。

    恶梦树精的枝干摇动著发出喀唰喀唰的声音,树上结的大量果实也开始膨胀。它应该是打算让果实爆炸,并把某种东西击向我们吧。

    我将魔力弹搭上『黑魔弹弓』,与此同时祈祷黑色魔石能够发动『晕厥』的追加效果朝著恶梦树精击出。

    「唔……!」

    「有人先生……!」

    没想到魔力消耗会伴随如此疲惫的感觉──要是能再射出两发就再好不过了。以魔力弹的速度来说,即使现在射击,还是勉强能在恶梦树精发动攻击前先发制人……!

    (赶上吧──!)

    ◆目前状况◆

    •『有人』发动『能量射击•晕厥』

    •命中『恶梦树精』

    •『恶梦树精』晕厥

    •『恶梦树精』的行动中断

    「喔喔喔……!!」

    魔力弹击中恶梦树精的脸让它发出了呻吟,与此同时还踉跄了一下。五十岚小姐和席恩见到有机可乘便展开行动,我也在此时向珠洲菜下达指示。

    特蕾吉亚和艾莉缇亚还在对峙──她们不时踩进脚边的水洼让水花溅出。看到这一幕的我突然想到了一件事。

    「──珠洲菜用『手水』和『水垢离』!快净化水洼然后把水泼到特蕾吉亚身上!」

    「好、好的……!」

    如果要让她从『混乱』中恢复,目前能采取的手段就只有这一项了。

    「席恩,要上啰……喝啊!」

    「──汪呜!!」

    「我、我也……希望能帮到大家的忙啊~~!」

    ◆目前状况◆

    •『席恩』发动『威力冲撞』

    •命中『恶梦树精』 支援伤害11

    •镜花发动『双重攻击』

    •第一段命中『恶梦树精』 支援伤害11

    •第二段命中『恶梦树精』 支援伤害11

    •『美咲』的攻击命中『恶梦树精』 支援伤害11

    「呜喔喔……喔喔……!」

    席恩的冲撞让树干嘎吱作响,五十岚小姐的十字枪和美咲的骰子也准确地命中。

    但不知道是否是因为拥有物理抗性的缘故,恶梦树精即使受到如此集中的炮火攻击也没有倒下。

    「──成功取得技能了……特蕾吉亚小姐,请您清醒过来吧……!」

    珠洲菜舀起脚边的水──原本混浊的水顿时发出光芒变得透明澄澈,她直接将水朝著特蕾吉亚泼去。

    「……」

    ◆目前状况◆

    •『珠洲菜』发动『手水』

    •『珠洲菜』发动『水垢离』 →『特蕾吉亚』的『混乱』状态解除

    •『恶梦树精』开始进行『种子爆裂』的装填

    (从技能名字判断,应该是将种子四处乱撒发射的攻击吧……使用这一招就能赶上……!)

    艾莉缇亚从恢复神智的特蕾吉亚身边疾驰而过,与此同时发动『音速强袭』──

    「──腐朽殆尽吧!」

    ◆目前状况◆

    •『艾莉缇亚』发动『双重斩击』

    •第一段命中『恶梦树精』 支援伤害11

    •第二段命中『恶梦树精』 支援伤害11

    •讨伐『恶梦树精』1只

    恶梦树精受到二连斩攻击,如同手臂般的树枝被硬生生切断──原本诱发人们恐惧的表情就此消失变回普通的树木,也停止了动作。

    「总算是安然无恙地过关了……」

    艾莉缇亚把沾在剑上的树液擦拭乾净便将『绯之帝剑』收回剑鞘;五十岚小姐也松了一口气,席恩则在观察树精还会不会动,完成确认后便朝著我小声地吠叫。

    二 绝望与希望

    「……」

    特蕾吉亚的手上还握著匕首──看起来像是在埋头苦思。虽然陷入了混乱状态,但如果她还记得自己差点要砍向伙伴,恐怕会因此自责吧。

    「特蕾吉亚,我并没有放在心上,请你也别在意。有时也会遇到这种情况,所以匕首还是尽量从远处投掷比较好呢。」

    「…………」

    即使艾莉缇亚出声搭话,特蕾吉亚还是没有马上点头。这种时候该如何安慰她呢──以特蕾吉亚的个性来看,要是说些太过宠溺的话,恐怕会让她更加自责。

    珠洲菜不顾我的担忧靠近特蕾吉亚,并为她擦拭被水淋湿的身体。

    「不好意思,把水泼到你身上……你会不会冷呢?」

    「…………」

    特蕾吉亚摇了摇头。珠洲菜露出微笑将毛巾披在特蕾吉亚的肩上。

    「请暂时披著毛巾吧,不弄乾会著凉的。」

    「后部,珠洲菜还有这种能力吗?竟然能泼水治疗异常状态呢。」

    「因为没有清楚标示,我原本也不确定对『混乱』是否有效,但我认为它确实有能让人清醒的效果。」

    「我在小珠将水洼的水舀起来时还想说会发生什么事呢~简直就像是魔法,真让人羡慕~我也好想要这种宛如魔法的招式喔。」

    美咲也有魔法般的技能,但亲眼目睹那幅神秘的景象还是会让人心生憧憬吧。

    「艾莉缇亚,你是第一次和那种蘑菇作战吗?」

    「是啊……至今都没遇过还真是幸运。我晋级时并没有进入这座迷宫……这里的特殊魔物比想像中还多呢。」

    这就表示刚才的魔物是这座迷宫特有的吗?但我认为无论什么地方应该都会长蘑菇──现在得先确认掉落物品才对。

    「啊……恶梦树精结的果实看起来很像苹果呢。后部,你打算怎么处理?」

    「要不要鉴定一下呢?我用『初级鉴定卷轴』试试看。」

    我从五十岚小姐手中接过苹果开始鉴定,结果──

    ◆机智苹果◆

    •食用一颗可略为提升魔力最大值。

    •『恶梦树精』掉落的稀有物品。

    (喔喔……!稀有掉落物还满容易出现的嘛。这种时候有美咲在身边,果然会受惠呢。)

    因为是稀有掉落物,要以此为目标获取应该很困难,但可以说是一项重大收获。能提升魔力的效果相当实用,不过该让谁吃才好呢──在我思考时,所有人都对鉴定结果十分好奇,而将目光集中在我身上。

    「只要吃下这个好像就能提升魔力最大值。有人想吃吗?」

    「后部拥有能将魔力分给队员的技能,我觉得你可以优先食用喔。而且你现在看起来很疲累……你刚才击出的子弹很厉害,感觉就像是卡通里经常出现的雷射光呢。」

    「在五十岚小姐看来也是那样吗?我也有点惊讶……不过这招很耗费魔力,没办法随意发射。」

    「这招应该可以当作王牌来使用吧。只要有你待在后方就真的非常可靠呢。」

    艾莉缇亚看著我的眼神自然地流露出信赖──虽然被她这种强者仰赖让我诚惶诚恐,但还是会有自豪的感觉。

    「…………」

    「……特蕾吉亚?」

    表现得十分客气的特蕾吉亚拿出还没有使用过的匕首,从我手中接下苹果,便开始帮忙削皮。

    「奇怪?特蕾吉亚小姐削苹果皮的技术也太好了吧?」

    「真厉害,我都没办法像这样连著皮削呢。」

    除了美咲和珠洲菜,我当然也吓了一跳──她将匕首的刀刃抵著苹果一圈圈地转,唰唰两下就把整颗苹果削好并放在手上切块、剔除果核,再将切成六等分的其中一块苹果递给我。

    「…………」

    「谢、谢谢……没想到特蕾吉亚还有这种特技呢。」

    由于这颗果实出自直到刚才都还在交战的魔物,不免让我有些迟疑,但无法相信鉴定结果就太令人难过了,我决定狠下心放入口中。果肉的切面结著蜜,和我所知道的苹果相比显得更黄一些,不晓得味道究竟如何──

    「嗯……唔哇,好甜啊。我印象中的苹果可不是这样……!」

    虽然口感很接近我所熟悉的苹果,但滋味完全不同。我以为苹果没有经过品种改良应该会很酸,但这颗苹果的味道完全颠覆了这种常识。

    「看著看著,让我忍不住想吃苹果派了。」

    「啊啊,真是不错……比、比起这个,特蕾吉亚小姐,你的脸愈来愈红了,怎么啦?」

    「特蕾吉亚小姐……在一旁看著的我反而更难为情呢。」

    我马上察觉到珠洲菜想表达的意思。特蕾吉亚亲手将苹果拿到我面前──而且是比刚才还高的位置。

    「我们还在赶路吧,有人。你就别客气了,快点吃一吃吧?」

    「…………」

    「……我、我知道了。说得也是,我们得赶紧行动呢。」

    现在可没空让我犹豫不决,我让特蕾吉亚将苹果一块块放进口中。感觉就像是在被喂食。

    等到我将苹果全部吃完──探索证显示出能力提升的讯息。

    ◆目前状况◆

    •『有人』使用『机智苹果』

    •『有人』的魔力最大值提升

    我的头脑瞬间清醒,身体也充满力量──魔力最大值提升也使我的魔力恢复了。我确认目前的状态就发现显示魔力的蓝色横杠回升了五分之一。

    「…………」

    「谢、谢啦……很好吃喔。」

    「特蕾吉亚小姐,你的手沾到苹果汁了,要不要洗个手?」

    珠洲菜再次将水净化──这项技能远比想像中还要方便,它能将水变为透明状态,让人不敢相信是从水洼舀起来的。

    「也分给席恩……我想这会比直接喝水洼的水要好。」

    珠洲菜也将水分给应该已经口渴的席恩。五十岚小姐看起来很羡慕的样子,但这项技能是能够使用『手水』的『巫女』享有的特权。

    剩下的就是『骯脏蘑菇』了。我成功从胞子并未破裂的蘑菇身上采下了『胞子囊』。经过鉴定,骯脏蘑菇似乎会在保护自己时引爆胞子,但若是能在保持不破裂的状态切割下来,据说就能够作为药材使用。除了因为面临危机而主动引爆外,胞子囊似乎不会轻易破裂,这样就算带在身上应该也无妨。

    「很好,回收完成,我们继续探索吧。」

    一行人重新整队再次前进。不知道是否是因为恶梦树精的数量很少,我们有好一阵子都没有再遇见敌人。

    对这座迷宫的调查之所以迟迟没有进展,恐怕就是因为魔物增加的速度很慢,大逃杀的危险性也相对地降低。

    (收入稀少或许也是其中一个原因……就算会出现『机智苹果』,但要是掉落机率过低就变成是浪费时间。)

    探索证也拥有从掉落物品反向搜寻魔物和出现场所的功能。为了保险起见,我应该有必要记住会掉落能力提升物品的魔物。

    「席恩,走太前面会有危险喔。」

    我听到艾莉缇亚的声音,才发现席恩跑到前面了。它进入前方不远处的草丛叼了个东西出来。

    回到队伍的席恩带来的东西是一副护目镜。

    (这副护目镜是……盖欧格的……!)

    「也就是说,这副护目镜的人就在附近吗?」

    「这东西的主人……不就是在宿舍的玄关大厅和后部交谈的人吗?」

    「呃……损、损坏得很严重呢……这、这个红色的是……」

    「艾莉缇亚,你最好别碰护目镜。我想这应该是血。」

    「……也对。护目镜的主人流血了……而且是在很长一段时间前。」

    可以预料的情况只有一个。盖欧格受伤了,他在这附近被魔物袭击,或是遭遇不测将护目镜遗落在此。

    「席恩,你能循著护目镜主人的气味找到他的位置吗?」

    席恩理解了我的话,它先嗅了嗅护目镜的气味,接著开始移动──它用嗅觉确认方位后进入了路旁的树林。

    「前进时要小心。只要靠著席恩的嗅觉,即使视野不佳也能发现敌人。」

    「嗯,知道了……这里的确有通过的痕迹……」

    「痕迹似乎是刚刚留下来的……不过那副护目镜……」

    附著在护目镜上的血已经完全乾掉了。这就代表盖欧格已经受伤了很长一段时间。

    ──席恩在森林中找到一棵明显比周围大上许多的巨树,它绕到巨树的后方。

    盖欧格就在那里──他全身是伤抱著头坐在那里一动不动。

    「盖欧格……喂,振作一点!我现在就帮你治疗!」

    「……你是……在哪里见过……对了,欧雷尔斯夫人宅邸……你、你过得好吗……?」

    盖欧格的眼神失焦,声音也疲软无力。他竟然陷入险境被逼成这副德性,而且好不容易才逃出生天来到这里。

    我身上有为了以防万一而购买的贵重恢复药水,但现在不是计较这种事的时候。我从束口背包拿出装著红色液体的瓶子让盖欧格喝下──即使身上的伤开始复原,他心中的焦躁却没有因此消散。

    不过因为有珠洲菜待在队伍而发挥了『净化』效果,盖欧格的精神状态也稍微改善了一些。原本连眼神都无法对焦的他总算看清我的模样──接著他突然摀住了脸。

    「……告诉我究竟发生了什么事,说不定我们能帮上忙。」

    「什么事……你说发生了什么……?我也搞不清楚啊……!!」

    盖欧格陷入了恐慌。他受的伤也相当严重──他的额头也受伤了,不晓得是否是在护目镜被打飞时受到了冲击。

    「冷静点。『北极星』的伙伴应该还在迷宫里吧?他们是被魔物抓走还是……」

    我等待盖欧格冷静下来。他总算将摀著脸的手放下──全身打颤、嘴唇发抖地屡次试图开口,却总是吐不出一个字。

    「……别担心。我们也是来参加测验的。协助『北极星』的成员只是举手之劳,所以你不必客气。」

    盖欧格之所以无法轻易寻求协助、甚至内心纠结到无法从喉咙发出声音,正是因为他有身为探索者的自尊。

    我无法放任被逼到如此境地的他不管,只在通过测验后拍拍屁股回去。只要是能力所及的范围我就希望能够伸出援手。

    「……伙伴……在这座迷宫二楼的……森林……脚、脚边出现了……怪物一样的草,把同伴的……体力吸走了……」

    「我明白了……迷宫的二楼。盖欧格,你现在直接从这里出去。所幸这座迷宫一楼的魔物很少,只要一心想著逃离这里应该就能平安离开。」

    「……我……我不能就这样一个人逃跑……」

    「受伤的人不需要顾虑这种事。你要逃出这里并尽可能地呼叫救兵。这么做虽然可能无法让你放心,但总比待在这里发抖要好得多。」

    「……唔……啊啊……啊啊啊啊啊啊……!!」

    被艾莉缇亚如此劝说让盖欧格蜷起身体发出惨叫。美咲和珠洲菜也不禁因为他悲痛的声音摀住了嘴。

    盖欧格到底经历了什么样的状况被迫与伙伴分离──光是想像就不禁令人揪心。

    我知道迷宫是会对探索者伸出魔爪、绝不手下留情的地方。但看到盖欧格只有凄惨二字可以形容的模样反而让我内心涌起一股情感。

    那是类似愤怒、令人熊熊燃烧般发热的冲动。

    (……我一定会帮你。拜托了,要给我好好活著啊……!)

    「盖欧格先生,一切就包在后部和我们身上。你只要想著活下去就行了,知道吗?」

    「……好的……请务必……把我的伙伴……」

    盖欧格透过将感情化为声音说出口,让眼神恢复了理性的光芒。他应该不会再自暴自弃了。盖欧格紧紧握住我递过去的护目镜,并朝著出口迈开步伐。看来恢复药水发挥了效果,他已经能站稳脚步──这样就没问题了。

    「就他所描述的内容来看,他们似乎是被草系魔物袭击了。魔物突然从脚边现身把他的队伍……」

    「盖欧格虽然勉强逃过一劫,却一直无法逃出迷宫。其他成员说不定还平安无事,我们赶紧行动吧。」

    他们是在二楼遇见魔物的,那里恐怕栖息著『已命名』。

    情报稀少的谜样怪物──就是它将『北极星』的成员一网打尽。面对完全大意不得的对手,我们必须尽早发现并且讨伐。

    「……各位,我……」

    「可别问什么『愿不愿意跟随我』的问题喔,有人哥哥。」

    「我会跟著有人先生走的。虽然我在队伍中的位置是在您前方,但我一直都保持著这样的心倩。」

    「我也是喔。就算出现非常强的魔物让我因此受伤,后部也完全不需要在意。所谓的队伍并不是某人单方面保护成员,或是只被其他成员保护的关系吧?」

    ──她这么说我才发觉到一件事。我明明被所有人保护,但『自己正以后卫的技能保护大家』这种感觉反而愈来愈强烈。

    就连现在也是一样。我差点一厢情愿地认为自己为了帮助『北极星』而将所有人卷进来真的好吗?

    「……抱歉,我太自我陶醉了。之所以会决定伸出援手,只是因为我想这么做。希望大家也能陪著我。」

    「当然没问题。我们已经不会觉得自己是『被迫服从』有人的行动了。因为我……」

    「艾莉,有话之后再说吧。席恩发现魔物了,准备应战!」

    「……知、知道了!镜花、特蕾吉亚,要上啰!」

    席恩朝著前进的方向冲出去──在盖欧格离开的相反方向、看似是通往二楼的路上挤满了成群的恶梦树精和骯脏蘑菇。

    「镜花姊姊,请你发动汗水……不,那招会散发香气的技能!」

    「是『勇气之雾』啦,给我记住啊!」

    既然是交手过的敌人就能找到对应的方法。我们先使用间接攻击解决骯脏蘑菇,再施展『勇气之雾』抵抗恶梦树精的『恐惧』,之后便轻松打败这些强度和等级相应的魔物了。

    三 蔓草傀儡师

    我们顺利解决了一只恶梦树精和三只骯脏蘑菇,这时我发现恶梦树精根部缠著一个箱子。

    箱子是木制的──感觉就像是变成了恶梦树精身体的一部分。由于体积太大,不方便随身携带,我拿出仓库钥匙触碰箱子将其传送回去。

    「这把仓库钥匙还真方便呢~要是也能传送人就好了。」

    「无生物和生物的传送魔法各有不同,恐怕没有办法。就算能顺利传送也难保不会发生意外。」

    虽然能将魔物的尸体传送回仓库,但活体就无法传送。大概是因为对应『物质传送』和『召唤』的魔法并不相同。

    「呃……也就是说,要是透过陷阱之类的进行传送就会非~常危险啰?」

    「这个嘛……我也无法否认。虽然在八号区没听过这种例子,但我先前待的区域确实有人因为恶质的陷阱丧命。」

    作为防范陷阱的对策,应该让特蕾吉亚优先将技能点数用于取得『指尖术』比较好。这么一来或许还能解除刚才拾获的宝箱陷阱──但术业有专攻,我决定还是向宝箱铺的法鲁玛小姐请求支援。

    可以推测出击败盖欧格队伍的魔物就在前方。虽然想在能够使用士气解放这张王牌的状态下战斗,但目前的士气只有66──这表示我们进入迷宫只有经过不到30分钟的时间。

    (目前一次能提升的士气是11,9次就是99……效率太差了。假如一次能提升12,只要40分钟就能集满士气。除了这双手套以外,还必须找到其他拥有『使强化我方的技能效果提升』效果的装备。)

    如果再等20分钟就能解放士气,那到时候再行动也不迟──虽然这么想,但只要想到盖欧格的身影,就让我觉得必须分秒必争地前往救援『北极星』。

    「好,前进吧。在二楼探索时就能使用士气解放了……在此之前大家都要谨慎行动。」

    「好,我知道了。席恩,我们走吧。」

    席恩汪汪地吼了一声走到最前方。浓厚的雾气和进入迷宫时一样遮蔽了视野──我留意不要把走在前面的美咲和珠洲菜看丢,同时朝著隐约变亮的前方行进。

    我们抵达二楼后发现这里的空气比一楼更加潮湿凝重。

    「呀啊……吓、吓我一跳。那诡异的声音是什么啊……」

    要形容的话应该就像「嘎、嘎」的声音。从森林里传来从没听过、像是鸟叫又像是动物发出的奇妙叫声。

    『鹰之眼』的范围内没有任何东西。盖欧格一行人应该有经过这里,但连一点痕迹都没有留下。

    席恩正在用鼻子嗅闻,但果然没有发现什么异常状况。

    「这里姑且有条路……不过要是一直放著不管感觉就会被草覆盖,搜索时也会变得更加困难呢。」

    艾莉缇亚一面用剑斩除可能会阻碍通行的高草一面前进。草的再生速度似乎相当快,才刚砍断就又长了出来──在见识过树木和蘑菇魔物后,就连再普通不过的草我都开始怀疑会不会是敌人,感觉十分不舒服。

    「后部,为了以防万一,我能先发动『勇气之雾』吗?要是刚才的树木魔物突然出现就危险了。」

    「当然没问题。但会消耗不少魔力,我差不多该为您补充了。」

    ◆目前状况◆

    •『镜花』发动『勇气之雾』

    •『有人』发动『协助补给1』 →『镜花』恢复魔力

    「……啊,后部的魔力也很宝贵,不能这样连续帮我恢复啦。」

    「因为五十岚小姐负责担任前卫,我希望您能保持『闪耀垫步』发动次数处于最大值的状态。」

    「后部……嗯,我明白了。我会连同从你那里获得的魔力的份好好加油。」

    打头阵的席恩此时停下了脚步。前方不远处有个将森林开辟成广场的地方,席恩正一动也不动地定睛望向那里。

    「嗷呜。」

    「……席恩,前面有什么东西吗?」

    位于第二列的艾莉缇亚出声问道,但席恩仍然竖直了尾巴和耳朵头也不回地注视前方。

    「……那是……人……」

    杂草丛生的广场中央站著一名女性。她的发丝散在脸上看不清楚表情。虽然有著一头白发,但似乎是天生的,年龄应该和五十岚小姐差不多,或是更年轻一些。

    女性朝著这里靠近,她身上的装备有多处破损──但看起来没有明显外伤。

    「你是……『北极星』的成员吗?你没事太好了,不过你的伙伴呢?」

    白色长发及肩的女性听到艾莉缇亚的声音才把脸抬起来。她的肤色苍白,但看到我们便露出微笑。

    她的笑容乍看之下很亲切,但又有种可疑的感觉──虽然这样说有些失礼,她看起来一点活力也没有,让人觉得有些不自然。

    「我的伙伴都很好。他们就在前面休息,你们要不要一起来?」

    「是吗……太好了。我听说你们被『已命名』袭击,不过看来成功脱逃了。」

    「是啊,我们完全没有遭遇任何危险喔。我的名字叫苏菲,请多多指教。」

    「我叫艾莉缇亚,在队伍里担任前卫。」

    ──艾莉缇亚虽然如此回答,却没有放下戒心,我也看出她保持在随时都能拔剑应战的状态。

    她说的话和盖欧格有所出入。明明陷入全军覆没的危机却如此冷静,这点也相当可疑。

    「我们在一楼遇见了盖欧格,他已经逃出迷宫了……你们最好也先离开,有需要的话,我们也会提供协助。」

    「逃出……?我觉得没有必要急著出去啦。对了,我们只有几个人,但打倒『已命名』的收获多到难以处理,你们要不要也带一些回去?」

    女性双手合十地说道。他们打倒了『已命名』──既然是原本排名第一的队伍,我认为这并非不可能的事,说不定盖欧格只是出于某些原因必须逃跑,但情况并没有他所想的那么危急。

    (──但她的装备明明就损毁了,而且手上也没拿武器?)

    我没听盖欧格提过他的队伍由那些职业组成,但可以从这位女性身上的皮革制轻量铠甲等装备进行判断,她应该是盗贼或是重视活动方便性的剑士。

    然而,她的腰间虽然挂著刀鞘,该有的武器却不见踪影;皮革护胸则是受损严重,因此她用草围起胸部作为应急措施,藉此遮住自己的肌肤。

    「……在你们经历一番苦战后这么问或许有些不妥,但那只已命名是怎样的对手呢?」

    这是为了保险起见而提出的问题。如果她的回答和盖欧格说的少数『已命名』情报吻合,那就不需要怀疑她了。

    ──从脚边出现怪物一样的草,吸走了伙伴的体力。

    (……草……?)

    「──汪汪汪!」

    ◆目前状况◆

    •『席恩』发动『危险侦测1』

    •侦测到『苏菲』的『傀儡』状态

    「──各位,快离开那个人身边!!『别掉以轻心』!」

    「……不会吧……!」

    自称苏菲的女性再度低头──她的嘴角浮现出和目前为止截然不同的疯狂笑容。

    「你想知道是什么魔物……?既然如此,我就告诉你吧。你们也一起成为我的『养分』吧……!」

    ◆遭遇魔物◆

    ★蔓草傀儡师:等级5 战斗中 掉落物品:???

    苏菲:等级4 傀儡 掉落物品:???

    杰克:等级4 傀儡 掉落物品:???

    米海尔:等级4 傀儡 掉落物品:???

    泰拉:等级4 傀儡 掉落物品:???

    席恩正在警戒的空地附近的土壤猛然像是爆炸般隆起,草以直冲天际的气势窜出,艾莉缇亚看得不禁倒抽了一口气。

    「……这是怎么回事……『北极星』果然……」

    ──除了盖欧格以外的人全灭,而且还被魔物操控。眼前的情景让我们只能这样猜测。

    冲破土壤的草互相缠绕为茧的形状。从中出现的冒险者各个都是纯白的发色,而且完全失去活力──他们恐怕就是『北极星』的成员。所有人的全身都缠著草──他们恐怕就是被那种草吸取体力,还同时被当成『傀儡』操纵吧。

    「我得增加养分……还要更多更多更多更多更多……!」

    苏菲背后的草长得更长了,原本只缠住她部分位置的草突然一口气遍布全身──缠著身体的草接著开出好几朵淡蓝色的花。

    (只要击败本体就能解救『北极星』的成员……我只能以这种想法战斗了。不过本体在哪里……如果是在地下,那该如何将它拖到地面上呢……!?)

    「──你这只小狗崽也要成为我的养分!」

    ◆目前状况◆

    •『杰克』发动『蛮力进击』

    •『有人』发动『支援防御1』 →对象:『席恩』

    •『席恩』受到4点伤害

    •『席恩』发动『甩尾回击』 →命中『杰克』 支援伤害11

    「──汪呜呜!」

    「唔喔……!?」

    等级4的杰克用锤矛刺中了席恩──由于席恩的等级也是4,就算我施展『支援防御』还是无法让它完全不受到伤害。

    甩尾回击的力道明显更大,杰克被击飞到了地上。即使目睹了这一幕,看似魔术师的男子米海尔和装备著斧头的男子泰拉也不会感到畏惧,他们仍朝著我们袭来。

    「竟敢攻击席恩……!」

    「镜花、特蕾吉亚,等一下!有人,这些人是……」

    还没办法拯救他们吗?还是一旦受到操控就无法恢复原状了呢──

    面对使用『支援防御』都无法毫发无伤的对手,我们可是没办法天真地说要手下留情以争取时间啊。

    (要是『傀儡』的异常状态能够解除,那就可以使用珠洲菜的『水垢离』。不过把珠洲菜送到杰克和泰拉面前实在是太危险了。难道……没有什么好方法吗……!)

    ◆目前状况◆

    •『有人』发动『鹰之眼』 →侦测到『★蔓草傀儡师』的行动

    在我反覆思索时,苏菲的举动分散了我的注意力。

    不──苏菲的后方。她的身后有某人将敌意指向美咲……!

    「──能不能别忘了我的存在呀?」

    「……各位,敌人会从『脚边』现身!快跳到后方退开!」

    我拚命压下身体涌起的一股寒意大喊。就在所有人都听从我的指示,立刻离开现场后──

    ◆目前状况◆

    •『★蔓草傀儡师』发动『傀儡草』

    「呀啊啊……!」

    「──美咲!」

    ──正要向后退开的美咲摔了个四脚朝天──草突然从她面前的地下窜出。

    在珠洲菜拉著美咲的身体,将她拖离草出现的地方时,我立刻将魔力弹搭上弹弓射出。

    「特蕾吉亚,快来帮我!」

    「……!!」

    ◆目前状况◆

    •『有人』发动『能量射击•晕厥』 →命中『傀儡草E』

    •『傀儡草E』晕厥

    •『特蕾吉亚』发动『双重投掷』

    •第一段命中『傀儡草E』 支援伤害11

    •第二段命中『傀儡草E』 支援伤害11

    •讨伐『傀儡草』1只

    •『★蔓草傀儡师』的体力减少

    虽然用弹弓击中草系魔物没有什么手感,但多亏特蕾吉亚乘胜追击,再加上支援伤害后成功打倒了它。

    固定伤害果然相当好用──我瞥了一眼探索证显示的内容,突然发现敌人本体的体力被削弱了。

    「你要不要也加入我们呢……?这样就能变成更强大的存在喔。来吧,握住我的手……嘎哈哈哈哈!」

    「很不巧……我不接受陌生人的人邀约喔!」

    名为米海尔的雀斑短发青年口沫横飞地边说边放出雷系魔法──五十岚小姐以『闪耀垫步』避开攻击,接著用枪柄后方的金属帽往前一刺。

    「咳啊……嘎哈、嘎哈哈……请你刺得更用力点啊……!」

    「……你、你这……!」

    五十岚小姐无法给予对方致命伤害,由于必须斟酌下手的轻重,就算进行攻击,米海尔还是会立刻站起──明明应该是一记猛烈的突刺,但处于傀儡状态时似乎没有痛觉。

    「女人……女人啊啊啊啊啊啊啊啊啊!!」

    「唔……!」

    泰拉挥动斧头朝著艾莉缇亚劈下。她用踏步避开斧头却没有反击,可能是担心等级差距会让她失手杀死对方吧。

    泰拉可能是因为被操纵才将自己的欲望毫不掩饰地喊出,他在吶喊的同时用斧头使劲乱挥。面对这样的对手,艾莉缇亚的精神明显被削弱。光是和他正面交锋恐怕就十分耗费心力吧。

    (只要处于傀儡状态,他们就不会停止动作……但如果能避开傀儡草的突袭,并在它钻出地表时反覆进行攻击,总能……真的是这样吗?)

    只要不停打倒傀儡草就能击败本体。如果要赌这一把,就必须勉强前卫继续撑住──即使无从得知要撑到什么时候。

    「啊哈哈哈哈!回避的模样也很美喔喔喔!!」

    「可恶……你这家伙,别动不动就说些恶心的话……!」

    由于发动了『闪耀垫步』,五十岚小姐的魔力稍微减少了一些──虽说是被魔物操纵,但如果面对如此不加掩饰欲望的对手还想著要手下留情,陷入危险的反而会是我们。

    如果要我坦然相告,最重要的当然是──

    「别用那种眼光看待我的队员啊……!」

    「咦……有、有人哥哥……?」

    「有人先生……生气了呢……我的心情也和您一样。」

    我知道这并不是『北极星』成员的错,但我不希望自己的伙伴被人用那种眼光盯著。该怎么办呢──除了封住米海尔的行动外别无他法了。

    「──过来吧,半鸟人!」

    ◆目前状况◆

    •『有人』召唤『半鸟人』3只

    我拉出挂在脖子上的召唤石坠子召唤半鸟人──在我身旁产生了三个魔法阵,接著立起三道光柱,半鸟人就这样从中现身了。

    「……有人,你到底要做什么……!」

    艾莉缇亚还有余力转头看向我,泰拉的本能却已暴露到令人不忍卒睹的地步。要是被操控的记忆会保留下来,他清醒后应该会留下颇为严重的心理创伤,总之得先封住他的行动。

    「只是让你暂时睡一会儿……各位,『歌唱』吧!」

    ◆目前状况◆

    •『半鸟人A』发动『沉睡之歌』

    •『半鸟人B』、『半鸟人C』发动『轮唱』

    •『杰克』、『米海尔』、『泰拉』陷入睡眠

    •透过『轮唱』使『沉睡之歌』持续生效

    三只半鸟人振翅飞到空中开始歌唱──我还是第一次见识到『轮唱』,只要这样持续不断地歌唱,睡著的三个人应该就不会苏醒了。

    「原来还有这一招啊……有人,你这个人真的是……」

    「呼、呼……不过苏菲小姐……为什么她不会睡著呢?」

    苏菲或许穿戴著能够抵抗睡眠效果的装备──不,错了。

    探索证在苏菲行动时显示『蔓草傀儡师』发动了『傀儡草』。

    ──和其他三人相比,苏菲受到傀儡师的影响更大。

    四 公会救援者

    苏菲像是要代表魔物的意志般,对我们投以强烈的敌意。

    「一群坏人……竟敢这样妨碍我。我本来想先把盖欧格当作养分吸收,他却不会回来了……没错,是他叫你们过来的。那个只有正义感算得上优点却热情过头的男人,还真是多管闲事呢。」

    「盖欧格先生是想救你们……!」

    「镜花,不能被她煽动!苏菲只是被魔物操纵了。只要将缠住她的草割除一定能恢复原状……」

    「呵呵……呵呵呵。你在说什么傻话?成为养分明明是这么棒的事。来,和我们融为一体吧。还是说,如果我先把那个男的吸收,你们就会乖乖听话?」

    敌人能在地下扎根并让『傀儡草』到处生长。我想起了这一点,接著全速在脑中搜索合适的对策。

    「──后部!」

    ◆目前状况◆

    •『★蔓草傀儡师』发动『盛放乱舞』 →对象:『有人』

    『傀儡草』从我周围和四面八方窜出。敌人应该也认为我逃不掉了。

    (正合我意……虽然队伍被拆散也会有风险,不过我也很在意苏菲的『后方』……!)

    我得知苏菲被魔物操纵后就在思考,缠住她的蔓草究竟是从哪里长出来的呢?

    ──没错,应该就是她的『后方』。

    ◆目前状况◆

    •『有人』发动『后方立正』 →对象:『苏菲』

    •『傀儡草』8株发动『牵线木偶』 →对象:无

    我发动技能移动到苏菲身后,她的背上开著一朵颜色不同于其他部分的花。

    是白花──没想到看起来如此纯洁的花朵,竟然会是凶恶魔物的本体。

    (果然在背后……只要锁定这家伙……!)

    为了让『能量射击』产生的魔力弹只对花朵造成伤害,我调整角度并用尽全身的力量将其击发。

    「──吃我这招!」

    ◆目前状况◆

    •『有人』发动『能量射击』 →对象:『★蔓草傀儡师』

    •命中『★蔓草傀儡师』

    •『★蔓草傀儡师』发动『紧急脱逃』

    「──叽呀啊啊啊啊啊!」

    魔力弹命中了白花,花瓣纷纷散落──广场中央的地底冒出了应为傀儡草本体的巨大植物。苏菲背上的白花不知为何枯萎掉落,接著转移到本体上再次盛开。

    然而,傀儡状态还没解除。我望向苏菲的背影,从地底生长出来的傀儡草纠缠住她的全身──她原本的装备已经失去原型,现在呈现几乎赤裸的状态。

    「……不过是区区养分……放开我……放开我……!」

    (唔……这是什么怪力……!)

    我从后方抱住苏菲阻止她的动作──但傀儡状态尚未解除。不知道是因为被魔物操控,还是她原本就力大无比,想要压制拚命挣扎的她可说是相当困难。

    「各位,快趁现在攻击本体!」

    即使无法以『后卫』的身分进行支援,但只要以艾莉缇亚为中心的队伍成员集中攻击,应该也不是没有办法打倒它。

    「──看我把你斩草除根!」

    「呀啊……不要从脚边冒出来啦,卑鄙的家伙!」

    「……!!」

    「……汪呜呜呜!!」

    艾莉缇亚担任突击队长与其他队员同时攻击──急升猛攻、双重攻击、双重投掷和威力冲撞;珠洲菜更进一步发动『百发百中』瞄准魔物弱点的白花射出箭矢。

    「还差一点……只要再攻击一次……!」

    艾莉缇亚施展『急升猛攻』随即接上『百花剑雨』──这是需要储备魔力的大型技能,她似乎都是将百花剑雨作为其他技能的衍生招式。

    「我也一直都在喔……『幸运七』!」

    无法加入总攻击的美咲奶出两颗骰子──虽然我看不见掷出的点数,但她的好运气还是让技能顺利发动了。

    ◆目前状况◆

    •『美咲』发动『幸运七』 →成功

    •『★蔓草傀儡师』的掉寳率提升

    「这、这样有发挥效果吗!?」

    「没问题的,美咲,很有用喔!所以你先退到后面吧!」

    「啊啊~……大家加油啊~早知道我就选『啦啦队』当作职业了!」

    艾莉缇亚在美咲退后的同时发动『百花剑雨』,对疯狂躁动的植物挥出无数斩击。

    「──消失吧!」

    ◆目前状况◆

    •『艾莉缇亚』发动『百花剑雨』

    •对『★蔓草傀儡师』发动12次攻击 →十二段命中

    「叽呀啊啊啊啊……!」

    红色的剑如同在空中飞扬般挥舞,十二连斩纷纷砍中蔓草傀儡师。宛如恶梦般的植物系魔物终于因为这最后一击而停止动作,在我们面前倒地不起。

    ◆目前状况◆

    •讨伐『★蔓草傀儡师』1只

    •『苏菲』、『杰克』、『米海尔』、『泰拉』的『傀儡』状态解除

    「……」

    「哎呀……真危险。呜哇,草都枯了……!」

    缠在苏菲身上的草也随著本体的死灭枯萎──最后崩解。即使处于这种情况,还是不能直视,我马上闭上眼睛。

    「……嗯……」

    「太好了……看来只要打倒本体就能恢复原状呢。」

    「不过,这下该怎么办呢……用这副模样找人过来支援也有问题……」

    我眺望森林里的树木──不如用叶子来遮?要是真的这么说感觉会被骂,我请大家捡拾散落各处的装备,想尽可能地为他们遮住身体。

    「用毛巾和手帕绑住这里应该能勉强有衣服的样子吧?」

    「这种时候还是要有针线比较好……还有绷带之类的。」

    「要用绷带裹住全身吗?虽然日本武士好像会这么做……」

    「我用过裹胸布,所以知道该怎么缠。」

    我请席恩在她们讨论时戒备四周以及确认其他三人还有没有呼吸。虽然他们的状态都很虚弱,但看来没有生命危险。

    「……」

    「嗯……怎么啦?」

    站在米海尔身旁的特蕾吉亚看向了我。她将手握成拳做出打在米海尔身上的动作。

    「你是想问我会不会生他的气吗?毕竟他被魔物操纵……老实说,我战斗时的确很生气,但他也不是凭自己的意志说出那些话。特蕾吉亚就原谅他吧,别这样惩罚人家。」

    特蕾吉亚放下拳头走过来,接著一言不发地盯著我──她肯定了我的想法吗?

    「虽然不清楚他是被操控才露出本性,还是刻意说出违心之论……但好像没有多少人能像有人那么冷静呢。」

    「后面……不,只要有人先生在附近就会令人感到放心。虽然不能凡事都依赖别人,但有人先生真的就像是哥哥……」

    大家应该是在激战结束后都安心了,但这种听来普通、实为夸赞的话语还是让我有些别扭。

    「…………」

    「啊,还得检查掉落物品呢……席恩,怎么啦?」

    席恩坐下啪搭啪搭地摇动尾巴。

    (……这是……!)

    我靠近一看──在『蔓草傀儡师』凋零处有一个『黑色宝箱』。

    (这代表长久以来都没人成功讨伐它,牺牲者也渐渐增加……所以才会和破坏神一样形成黑色宝箱吗?)

    幸亏『北极星』的成员并未成为牺牲者,我们的队伍也平安无事──席恩背对著我,『支援恢复』也因此发动,这么一来所有人都完全恢复了。

    「后部,你有没有找到什么……啊,那、那个箱子……难道是『黑色宝箱』……?」

    「毕竟蔓草傀儡师是强敌,所以是有这个可能,我还没确认过宝箱……不过待在这个队伍里真是一波未平一波又起呢。」

    艾莉缇亚虽然嘴上这么说,却朝著我露出微笑。我也是这么认为──我们几乎是刻不容缓地接连获得连法鲁玛小姐看到都那么惊讶的稀有宝箱,这让我又惊又喜。

    (黑色宝箱……破坏神的掉落物品中有通往隐藏楼层的钥匙。如果这次也是……)

    倘若这座迷宫也有隐藏楼层,也许就能找到阿里阿德涅说的『零件』,说不定还会遇见其他秘神。

    等到『北极星』的救援结束,就请人打开这个黑色宝箱吧。我现在已经开始为意料之外的发现感到振奋不已。

    「……啊,话说回来,你们几个还一直飞在天上呢。辛苦了,下来吧。」

    我呼叫战斗结束后还待在空中的半鸟人,它们便在我面前降落。原本赤裸著身子的它们穿上了衣服,我不必再担心该把眼神往哪里放了。

    最娇小的三女看起来还是有点紧张,她虽然躲在次女身后,对我却已经没有那么害怕了。

    「后部,你帮这些孩子取好名字了吗?」

    「那个……我没什么取名的天分,希望大家也能帮忙想。还是说你们原本就有名字吗?」

    半鸟人长女甩著深棕色的发丝摇了摇头。由于它只穿著一件质地轻薄、类似贯头衣的服装,没穿内衣的胸部也跟著大幅晃动──要是对这种事起反应,我就没资格责备米海尔了。

    「因为是有翅膀的女孩,取名为※飞鸟如何?」(编注:指日本从592年到710年之间的飞鸟时代。)

    「飞鸟……既然如此,※弥生感觉也不错呢,不过有点老派。」(编注:指日本于西元前10世纪到3世纪中期之间的弥生时代。)

    「这样的话,另一只就叫※卑弥呼……吧,虽然只有一个人是女王的名字。」(编注:日本西元2世纪~3世纪的邪马台国之女王。)

    半鸟人的名字在转眼间就决定了──三个人凑在一起会吵成一座菜市场,还是能胜过一个诸葛亮呢?

    要是照年代顺序来排列,应该会是飞鸟、卑弥呼和弥生。但卑弥呼是赫赫有名的女王,所以会有长女的感觉──那就将顺序改为卑弥呼、飞鸟和弥生吧。

    「下次为魔物取名字时就麻烦艾莉缇亚啰。」

    「命名可是件责任重大的事……我是抱著这种想法看你们取名字的,但既然有人都这么说了,我会试著想想看的。」

    半鸟人的『沉睡之歌』发挥了极大的作用,也促使我考虑在今后的行动中捕捉能发动特殊攻击的魔物。

    「嗯……?那是……」

    通往一楼的路传来一群人的脚步声。

    走在前方的是拿著巨大盾牌的女战士──我见过大大地刻在盾牌上的图案。那是公会的标志。

    她有一头绿色的蓬松短发,头上还绑著金属护额。虽然看似比我年轻许多,但她散发出一种干练的气质。

    女战士打头阵,后头则跟著三位男性及两位女性。他们都戴著遮盖住脸的头盔,看不见脸上的表情。面对这种戒备森严的气氛,我的伙伴都露出有些紧张的样子。

    「……你们几个就是『北极星』吗?」

    她以和那身重装备毫不搭轧、如同耳语般的声音问道。我这时才隐约察觉发生了什么事。

    「不,我们是其他队伍,刚刚才打倒袭击『北极星』的魔物……请问各位是?」

    「我们是公会救援者。『北极星』的队长提出了救援申请,我们应要求赶到这里。」

    公会会对晋级测验进行监视,但我们在公会救援者接获通报并抵达现场前就完成救援了。

    「感谢各位替我们完成了任务。只要向公会申请,就能获得救援报酬。但今后在我们向被击溃的队伍提供救援时,希望各位能避免出手干预,请答应这件事。」

    「这……很抱歉,我们会视情况行动,所以无法答应您的要求。」

    「……是吗?」

    我原本以为这个答案会让对方感到不快,但公会救援者的女性只是简短地如此回覆。

    「……迷宫国所有队伍都站在彼此竞争的立场。你最好别忘记应以自己的队伍为优先这件事。」

    「我会记住的。关于『北极星』的成员……」

    「我们会把他们送回镇上。我正是为此才会带著人员赶来。」

    她淡漠地说完后,公会救援者中两名看似法师的人物便开始在地面画魔法阵。

    传送魔法──看起来相当便利呢。被放上魔法阵的『北极星』成员在眨眼间就被转移了。

    「如果你们也想离开这里,我们可以帮忙传送。」

    「谢谢您。不好意思现在才报上姓名,我叫做后部。」

    「……有人•后部。你的名字远比你所想像的还要受瞩目。我的名字是瑟拉妃娜。瑟拉妃娜•德尔贝特。」

    她将大盾矗立于地面,自称瑟拉妃娜的女性脱下右手的护臂朝我伸手。在我回握后,她才首次稍稍表露出感情朝我微笑。

    公会救援者使用传送魔法将我和伙伴一起送到外面──真的只用一瞬间就回到了『呼唤之森』入口前的广场。

    大概是瑟拉妃娜小姐等人已经安排好了,公会派遣的救护人员陆续将北极星的成员送离。

    「有人先生,公会救援者能够赶来协助真是太好了。」

    「是啊,他们帮了不少忙,而且我本来就想先出来一下。」

    「毕竟发现了黑色宝箱……如果『呼唤之森』也有隐藏楼层……」

    五十岚小姐好像也想到了。如果真的有隐藏楼层,钥匙恐怕就放在黑色宝箱里。

    我们已经赚到了测验所需的贡献度,甚至多到过头,就现况来说已经达成目的了。我们决定先回镇上一趟,接著确认『黑色宝箱』的内容,如果里头有钥匙,应该就表示呼唤之森也有隐藏楼层……但在打开宝箱前还很难说。

    「……有人,黑色宝箱可不是那种特意寻求就会出现的东西喔。就算持续狩猎『已命名』也不一定能够得到。不过既然像这样拿到手了,我们就有权利进入隐藏楼层,我认为不该放弃这样的机会。」

    「也就是说,刚才的草系怪物不是普通的『已命名』吧?如果只有造成许多牺牲的『已命名』才会掉落黑色宝箱……创造出阿里阿德涅的神还真坏心耶。」

    五十岚小姐神情复杂地说道──破坏神和蔓草傀儡师的共通点就在于它们被打倒之前都酿成灾害。

    由于盖欧格的队伍遭到击溃才能获得黑色宝箱。想到这里就让我觉得宝箱本身就是种罪孽深重的存在。

    ──正因如此,我们才不能白白浪费了。虽然也能先晋升到七号区,等到有所成长再回来。但反过来说,我们现阶段获得的事物也能在攻略七号区时加以活用,所以无论选哪条路都不会有错。

    「有人先生,我和美咲会负责找到通往隐藏楼层的路。」

    「前提是黑色宝箱里必须要有钥匙啦。但如果真的如同阿里阿德涅小姐所说,大概所有的迷宫都会有隐藏楼层吧。」

    只要肯花时间就能前往任何一座迷宫的最深处。然而,要是真的这么做,等著我们的将会是难以预料的世界;隐藏楼层并非都是人迹未至的地方,或许某些楼层已经有人造访过了,我们费了九牛二虎之力抵达才发现里头空无一物。

    既然如此,我们当前的方针便是『只有在探索中出现黑色宝箱,才会将该迷宫的隐藏楼层当作目标』──这样就够了。

    「很好……方针就这么决定啰。我先向露易莎小姐报告,大家就在宿舍休息吧。宝箱就等到明天再打开吧。」

    「「「好的!」」」

    不仅是其他成员,就连五十岚小姐也和大家一起这么回覆──我能理解她已经认同我的队长身分,但还是有些忐忑。

    「…………」

    「咦……你想跟著我吗?不,已经可以回去休息啰。」

    特蕾吉亚看似很想跟来──不知道她怎么了,难道她有什么想法吗?

    「……难道你很在意刚才那位瑟拉妃娜小姐吗?」

    「……!?」

    虽然觉得是自我意识过剩,但我还是这么问了,结果特蕾吉亚的脸瞬间像沸腾似地变得通红,她压著蜥蜴头罩当场缩成一团。

    「毕竟在那种情况下不握手会显得很失礼嘛。我并不是对她有特别的意思喔。」

    「…………」

    特蕾吉亚抬头望著我,像是在询问我所说的是否属实;我则伸出手将她拉起。

    她被我握住的手热得发烫。蜥蜴人不耐热,我可不能老是让她产生这种反应呢。

    「唔……大家好像也都很体谅你呢。我们就跟平常一样一起走吧。」

    「…………」

    特蕾吉亚重新打起精神,她等到脸上的红晕消退后点了点头。

    直到抵达公会为止,她都走在我的身边,她将我握著的右手抵在胸前,再将左手珍惜地覆盖上去,之后就一直保持这个姿势。

    五 傀儡师的执念

    公会里挤满了探索者,气氛相当热络。职员几乎都认得我和特蕾吉亚,露易莎小姐的后进带领我们来到了先前也进入过的最深处房间。

    等了没多久,露易莎小姐就为我们端茶进来,她一如往常地用单片眼镜浏览著探索证上的行动纪录。

    「这些人的名字……是『北极星』的成员呢。没想到您竟然比公会救援者还要快赶到……」

    ◆本次探索成果◆

    •侵入『呼唤之森』1F 10点

    •侵入『呼唤之森』2F 10点

    •『美咲』等级提升至4 40点

    •讨伐『恶梦树精』2只 80点

    •讨伐『骯脏蘑菇』5只 100点

    •讨伐悬赏魔物『★蔓草傀儡师』1只 1200点

    •队伍成员信赖度提升 300点

    •救助『盖欧格』 100点

    •救助『苏菲』 100点

    •救助『杰克』 100点

    •救助『米海尔』 100点

    •救助『泰拉』 100点

    •带回『黑色寳箱』1个 50点

    探索者贡献度 2290点

    八号区历代贡献度排名 1

    七号区贡献度排名 294

    「贡献度简直无可挑剔。后部大人的队伍已经获得前往七号区的许可了,恭喜。我会在探索证上注册『对号牌』。」

    「『对号牌』?」

    「是的,能够移动至其他区域的通行许可证被称为『对号牌』,您也可以在探索证的页面进行确认。要是在没有『对号牌』的情况下进入未经许可的区域就会被强制驱离,这点请您注意。」

    应该就是因为有这样的机制,才无法使用能够跨越墙壁的技能潜入上层区吧。

    虽然这个机制不一定没有漏洞,但我目前想不到任何钻漏洞的方法。违反规定业力值恐怕会上升,可能的话我也不想被抓。

    「公会救援者是露易莎小姐帮忙联络的吧。我们有在迷宫里遇到瑟拉妃娜小姐。」

    「是的,公会救援者原本很少会被派遣至八号区的迷宫……但这次是例外。他们在大逃杀时有协助作战,所以目前还留在八号区。」

    也就是说,他们平时都是在上层区救援探索者吗?既然他们这么忙碌,今后大概很少有机会遇到吧。

    「我们会支付后部大人救援报酬。各位拯救了所有队伍成员,因此会额外计算奖金……拯救一个人可以获得12枚金币,所以总共是60枚。」

    「谢谢您。请问这笔金额能拿来当做盖欧格他们的治疗费吗?」

    「这样……真的好吗?我想他们应该也有用于治疗的储蓄。」

    「虽然时间很短,但我们有同住一栋宿舍的情谊,我希望多少能为他们尽点心力。」

    露易莎小姐露出有些迟疑的样子。但即使被人批评为伪善,我仍然认为只要能以某种形式助盖欧格一臂之力就好了。

    要是我的队员被『蔓草傀儡师』操控,让我陷入只能逃跑的困境,我不晓得自己是否能轻易地东山再起。

    盖欧格本来就已经相当恐惧也心力交瘁了。光是见到他那副模样,我就明白他很难再像以前一样继续担任探索者。

    「后部大人希望能够持续活动的探索者愈多愈好……您是这么想的吧?」

    「我的想法一直都是这样。虽然彼此永远处在竞争状态,但如果拥有相同志向的伙伴,我就希望能尽可能地相互扶持。」

    「我认为您的想法非常棒。要是所有探索者都能这么想……在迷宫内全军覆没的队伍肯定就能有所减少吧。」

    这代表在目前的情况下是办不到的。即使我们的队伍快要被击溃了,附近的队伍也不一定会伸出援手──谁都无法谴责这种优先确保自己生存的行为。

    就算如此,如果遇到自己有办法拯救的人,我还是想尽自己所能地提供援助。我就是无法不这么想。

    「我会去探望『北极星』。露易莎小姐,等我们做好前往七号区的准备,能否请您和我们一起举杯庆功呢?」

    「好的。希望后部大人的心情在此之前能有所好转。」

    我前往公会附近的医疗所,并朝盖欧格等人所在的病房前进。四名男性成员共住一间,除了盖欧格以外的人都还在沉睡。据说他们被『蔓草傀儡师』吸走了体力,目前处于极为虚弱的状态。

    「……有人,你来了啊。」

    盖欧格的头上裹著绷带,看起来还没有完全治好──但在迷宫时那副憔悴的神情就像是在骗人的,他现在的眼神已经恢复了些许神采。

    「辛苦你了。要是我们能再早一点……」

    过去探索的话──然而,盖欧格在我说出口前轻轻举起右手,阻止我继续说下去。

    「所有人都被草系怪物击败后,我有好一阵子都待在二楼动弹不得。很可笑吧……我害怕到双脚不听使唤。森林中一直传来苏菲被操控的声音,她说『你们也变成养分吧』。」

    「……真是凶残的魔物。或许你不该在有那种魔物的迷宫接受测验,选择其他地方会比较好。」

    「说得也是。但就算避开那座迷宫成功前往七号区,也很难保证之后不会再出现相同类型的魔物。要是只想著避开『危险』,总有一天会走投无路……这就代表我们还没有资格前往七号区。」

    盖欧格并没有嘲讽自己,而是保持淡漠的态度,他的侧脸甚至浮现出笑容。

    「老实说,我们的队伍早就濒临解散了。原本除了苏菲以外还有一位伙伴……但她在我们成为排名第一时受了重伤,因此退休不再担任探索者;米海尔和泰拉都对她抱有好感。很好笑吧,四个大男人进行探索的动机竟是为了争夺两名女性。」

    「原来是这样啊……」

    每支队伍都有不同的情况。光是一名成员离队,整个队伍就会大大地失去平衡导致分崩离析──我的队伍应该也是这样吧。

    「……最先被操控的是苏菲。情况演变成那样,害我们束手无策,要是她死掉,一切就都结束了。」

    「不过大家都平安无事。既然这样就能随时东山再起。不过我说得这么轻松,听起来果然很不负责任吧。」

    「不……没那回事。对现在的我而言,叫我『放弃吧』的人虽然值得感谢,但也最让我难受。相较之下,获得鼓励还更让我有得救的感觉。」

    像退休的伙伴一样放弃探索者的身分,回归支援者──这应该也是一种生活方式吧。

    我并不认为非得这么做,但也无法给予空洞的鼓励、一味地叫人『加油』。就算如此,我还是不希望他们就这么结束探索生涯。

    「你不需要把自己逼得那么紧吧,毕竟战斗中有太多会让人魂飞魄散的事了。」

    「……就算是打倒了那只怪物的你,也会有害怕的事吗?」

    「有啊。不过伙伴都在看著,我没办法承认自己其实也很害怕。」

    盖欧格听完我的回答后笑了。他亲切的笑容和我在宿舍看到的一模一样。

    「有人,真的很谢谢你。你已经为我们做了这么多,我也很不好意思说出这种话……但我还有一件事想拜托你。」

    盖欧格犹豫著是否要继续说下去,但接著像是下定决心似地从喉咙挤出声音:

    「能请你去探望苏菲吗?我会事先告知治愈师。」

    「……她发生什么事了吗?」

    我还以为自己成功救下她了。但盖欧格的表情让我领悟到,这只不过是我乐观的想像。

    「如果是救了她的有人……你的声音或许有办法传进她的心里。不管什么都好……只要是她可能会有反应的话,想说什么都可以……!」

    「……盖欧格。」

    现在的我无法再对他多说什么。我还无法感同身受地理解败在魔物手下是怎么回事。

    我原先还担心就算有盖欧格的介绍也无法轻易和苏菲见面,但医疗所的治愈师一听说我们是打倒『蔓草傀儡师』的队伍,就带我到苏菲的病房。

    门打开后,我看见苏菲躺在床上──虽然上半身是坐起来的,但她的眼神空洞,我们进到房里也没有任何反应。

    「被魔物占据意识的探索者有时会无法完全恢复。接触魔物的意识对人类而言,就是会带来这么大的负担。」

    治愈师是位年长女性,她和苏菲的年龄差距大约像是母女。不知道是否是这个原因,苏菲的模样让她相当心痛。

    「……我还以为只要打倒魔物就能解放她。看来是我想得太天真了。」

    我的胸口像是被东西哽住般无法发出声音。

    要是我能更早赶到就好了。或许迷宫国随时都会发生这种悲惨的情况,只是我从未见识过罢了。

    「请问有什么我能做的吗?」

    「……虽然没有可靠的根据,但如果是你们的队伍讨伐了操控她意识的魔物,或许就有这个可能性。」

    「可能性……您的意思是……」

    「她有可能还在被魔物操控。植物系的魔物有时会留下『种子』,可怕的是,有时候种子也会保有自己的意识,还会利用宿主储存养分以及发芽,以便达成它唯一的目的。」

    唯一的目的──听到她这么说,我就能够想像了。

    魔物会怎么看待击败了自己的探索者呢?它们不可能会认为「既然被打倒了,那也没办法。」。

    「没错……这很危险。要是魔物敌视的人接近苏菲小姐,魔物的种子可能就会出现反应。」

    「这……要是发芽,苏菲就……」

    「如果有人拥有能够安全取出种子的技能……但是擅长医疗技能的人目前以探索者的身分待在上层区,而且恐怕也不会轻易答应我们的支援请求。」

    「……再这样下去,苏菲会变成什么样子呢?」

    「她会被种子吸取『养分』陷入生命危险。若是尽早让种子发芽就能避免这样的情况,也可能有办法取出种子。」

    这位女性治愈师也瞭解现在只能赌一把了。然而,她还是将我带来这里──这都是为了增加苏菲活下来的可能性。

    「我明白了。能请您先离开房间让我独自留在这里吗?要是有其他人,种子恐怕就不会『发芽』了。」

    「……很抱歉。光是您救助他人的行为就十分值得敬重了。我不应该再勉强如此有前途的冒险者面对危险……」

    「不,请您别放在心上。是我先攻击敌人的本体,最受到仇视的应该就是我了。」

    我当时使用『后方立正』朝著『蔓草傀儡师』的本体发射弹弓,让它发出了凄惨的哀号,它应该记得我这个把它伤得如此惨重的人,并且迫不及待地想对我复仇吧。

    (……虽然希望能尽可能地排除风险,但我不能在这种时候对苏菲见死不救。)

    我请女性治愈师到房间外,但特蕾吉亚还留在病房里。

    「特蕾吉亚,如果有除了我以外的人,魔物可能就不会有反应。你先暂时出去……」

    特蕾吉亚摇了摇头。她大概明白即将发生的事会有危险,所以打算守著我不愿离开。

    但我也没必要一味地配合敌人。如果有伙伴愿意陪在身边,当然是最理想的情况。

    「……我知道了。特蕾吉亚,你就待在那吧。要是我出了什么事,能请你立刻到外头呼叫支援吗?」

    特蕾吉亚点了点头。我靠近苏菲──她摇曳著白色发丝转向我。

    她的眼神中没有一丝朝气,我怀疑自己是否真的有办法让她恢复原状。

    就在我思考的瞬间,苏菲抢在我察觉之前抓住了我的手。

    (……!?)

    蔓草从患者穿著的简朴衬衫袖口钻出,将我的手缠住了。

    「……你也一起……和我融为一体吧。」

    苍白的嘴唇吐出话语。下一秒,我的视野突然扭曲,我就这样被夺走了意识──

    我回神时发现自己跪在光亮无法企及的漆黑空间动弹不得。

    (……这种草……这里究竟……难道这是所谓的精神世界……?)

    我全身都缠满了蔓草,完全无法动弹。我的眼前浮现出一个白色身影──那是和我一样被蔓草缠绕且被捆绑在柱子上的苏菲。

    「苏菲……!」

    她对我的叫唤毫无反应,取而代之的是,布满周围的藤蔓像生物般蠕动并互相缠绕,最终在我面前形成有如巨大花苞的物体。

    花苞在我眼前展开──那是和『蔓草傀儡师』本体相同的白花,一名少女从花中现身。

    少女的模样很适合用「花的化身」来形容。她用类似花瓣的东西遮住部分身体,而且用不带感情的眼眸看著我──相当有植物的感觉。

    「蔓草傀儡师的真实身分……就是你……吗?」

    「……我经由和苏菲的意识融合形塑了『这样的自己』。我会让你服从于我,并纳入我的支配。」

    「原来你能正常说话……这还是我第一次听到魔物说话呢。」

    「养分只要闭嘴乖乖被吸收就行了。你的精气很有吸取的价值,我会让你再活一阵子。如果你肯勤奋工作,我也能用得久一点。」

    她的态度颇为傲慢──虽然外表看起来只是个十岁的少女,但她可是魔物啊。

    「……刚才那招很痛呢。比起被剑砍得伤痕累累、被长枪刺穿或是被弓箭射中,你的攻击是最痛的。」

    「唔……!」

    缠在我身上的草以老虎钳般的力量勒紧我的全身──感觉像是被巨大的蟒蛇缠住了。

    「来……接受我的支配吧。还是你要尝试会让人精神破灭的痛苦?这可是没有任何生物能够承受得了的。」

    (被攻击的果然是我的精神……如果不在这里拯救苏菲,她就无法恢复原状……!)

    我的身上既没有装备也没有能够『支援』的伙伴。在这样的状态下,我还能做些什么──想要先接受支配再伺机而动就太天真了,这么做真的会玩完啊。

    「……魔物这种东西……真的很会耍阴险的手段呢……」

    「不择手段这点和人类一样。甚至有人想将我们连同整座森林一起烧毁。你有办法理解被活生生焚烧的痛苦吗?」

    「……我只能透过想像来感受。但我是不会选择那种做法的。」

    「……你在笑什么。我应该已经让你体会粉身碎骨的感受了。我可不是在吓唬你。」

    她这么说我才发现──我正在笑。即使全身都被捆紧的剧痛让人喘不过气,但我脑中仍然没有浮现任何丧气话。

    「虽然自己说不太好意思……但我不仅不会轻言放弃……还很擅长硬撑。」

    「好,我就压碎你一只手臂。就算后悔也……」

    ──太慢了。就在『蔓草傀儡师』要说出口时──

    「──!!」

    某个身影闯进了我的视野,那是──

    部分身体覆盖著鳞片还拥有蜥蜴尾巴的裸体女性。理应不可能来到这里的特蕾吉亚,一脚踢向了蔓草愧偏师。

    「呜……!」

    虽然是精神世界,但蔓草傀儡师只能发挥与其外表相符的体力,她无法承受特蕾吉亚的踢击,身体完全站不稳。

    「特蕾吉亚……你是怎么来到这里的……」

    「……被迷宫侵蚀的灵魂……和我们一样……原来如此。你是用我的身体刺向自己,再循著『印』的连结追来……」

    原本在旁守候我的特蕾吉亚似乎将『蔓草傀儡师』的藤蔓刺向自己,藉由让自己受到侵蚀的方式进入精神世界。

    特蕾吉亚颈部后方被头发遮住的地方刻著『隶属印』,隶属印和我之间,有著确切的连结──她应该就是循著这个前来帮助我的吧。

    「……!」

    「你想要对抗诅咒、帮助人类吗?凭你这个无法完全变身成魔物的家伙又能做些什么?」

    特蕾吉亚背对我。她现在的外貌只是精神上的形体,并未戴著那顶极具特徵的蜥蜴头罩。

    ──她的黑发长到颈部。我正在被她守护,我明知现在不是胡思乱想的时候,注意力还是差点被她的外表给夺走。

    「『手上没有武器的人』是无法打倒我的。你就算被带到这里,你们也注定会是输家。」

    突然窜出好几株蔓草。我们在这个昏暗凝重的空间中无处可逃──但特蕾吉亚仍然张开双臂,一步也不肯退后。

    「──别再妨碍我了!」

    有如鞭子一般的蔓草袭向特蕾吉亚。要是被狠狠抽中,可不是受点皮肉伤就能了事,然而──

    那是在『没有任何东西能够保护特蕾吉亚』的状况下才会发生的事。

    「特蕾吉亚,『我来支援你』!」

    「……!!」

    我就在特蕾吉亚的身后。纵使变成了精神体,但只要我位于后方就是『后卫』。

    一道看不见的防护墙反弹了蔓草的『攻击』。如果她打算限制特蕾吉亚的行动,我的『支援防御』应该就不会发动了。

    我不知道特蕾吉亚是否连这一点都算到了,但她成功诱导蔓草傀儡师发动『攻击』,也因此产生了唯一一次的绝佳机会。

    「──拜托了,特蕾吉亚!」

    「……呼……!!」

    我睽违已久地听到了特蕾吉亚的呼吸声。她的踢击被我的『支援攻击』强化,使精神体施展出的体术追加了『11点支援伤害』。

    「咕呜……!!」

    被踢中的蔓草傀儡师就这样飞了出去。

    对于原本以为自己不可能会受到伤害的敌人而言,这可说是分出胜负的一记重击。

    缠住我和苏菲的蔓草纷纷枯萎散落,特蕾吉亚则静静朝著蔓草傀儡师──也就是白发少女走近。

    「…………」

    蔓草傀儡师一动也不动。她似乎和身为本体的花一样不耐打。

    蔓草傀儡师接触苏菲的意识后创造出的人类型态,看起来就像是直接将苏菲的年纪减去一轮后的样貌。

    我没想到支援攻击会如此有效地发挥作用。就算魔法攻击无法获得支援,但『精神体发动直接攻击』就会生效──就算知道了这种情报,也不晓得今后会不会派上用场。

    多亏特蕾吉亚的到来,让我得以脱离险境。从我的手臂开始侵蚀的蔓草也消失了,虽然还有点痛,但不构成问题。

    苏菲和蔓草傀儡师的身体开始发出光芒并逐渐变淡──接著就消失了。接下来只能祈祷苏菲能平安无事地苏醒。我们的精神体也开始淡化。

    「……特蕾吉亚。你来这里救我,真的……」

    我打算向她说出感谢的话语。特蕾吉亚迟疑了一会儿后便转过身体。

    「…………」

    我在逐渐模糊的视野中,看见特蕾吉亚张开嘴唇说了些什么。

    但我的意识在看见她原本的面貌前就被拉回现实───回过神时,我已经回到了苏菲的病房。

    特蕾吉亚从背后探出身子,握住我被苏菲抓住的手;苏菲趴在床上──她似乎失去了意识,因此无法确定她是否已经恢复正常。

    「……谢谢你。抱歉让你担心了。」

    我一向特蕾吉亚道歉她便缩回了手──接著直接从身后抱住我。

    我吓了一跳,内心却不可思议地涌现安心感。我将手覆上她紧抓著自己胸口的手。

    没事就好。即使没有透过语言,但我认为她想传达的应该是这个意思。

    (……嗯?)

    我的视野中突然出现某种被吸进精神世界前没有的东西,我将注意力放到那东西上,发现──

    床上掉落了一颗类似种子的东西。这就代表『蔓草傀儡师』只是在精神世界里昏迷,但它其实还活著。

    要如何处置这颗种子全都取决于我。这点程度的事,我想怎么做都可以吧。对于该如何处置这个尺寸缩小到能放在手心的强敌,我思考了几个方案。

    六 肢解铺与商人

    我呼叫女性治愈师,并告诉她苏菲已经从魔物手中获得解放,接著请她检查苏菲的状况。

    「在她苏醒前还很难断言……但她的状态和稍早相比已经有所改善。由于魔物的种子已被取出,她现在对促进自我恢复的技能也有反应了。」

    「太好了……我会将取出来的种子带回去,还是您想拿去研究呢?」

    「没、没关系……说来惭愧,这座设施没有研究魔物的设备,要是后部大人能带回去,对我们而言也最为安心。」

    只要带到魔物牧场订下契约,它应该就会听我的话吧?要是能够训练『已命名』,在不同场合将成为强大的战力。

    「我不会拿这颗种子做坏事,请您放心。」

    「好的,那就麻烦您带回去了。盖欧格先生目前在睡觉,请问您要见他吗?」

    「不,他醒来后请代我打声招呼。」

    他刚才有些失控,但既然在安静休养,那也不需要勉强叫醒他,不过我还是想尽快告诉他苏菲的事,好让他安心。

    「……嗯……」

    「……苏、苏菲小姐,您醒了吗?您感觉如何呢?」

    「抱歉,我们很吵吧。请苏菲小姐好好保重身体……」

    「……等等……」

    我和特蕾吉亚正打算一起离开,却被苏菲叫住。她维持躺著的姿势将脸转向这里。

    我也不是无法理解盖欧格为何会和另外一个人争夺苏菲的青睐──这张脸蛋让人不难想像她原本应该是位开朗的女性。但她一看到我便眼眶湿润地轻声说道:

    「……梦……我做了恶梦……梦见自己被草绑住……但你……」

    虽然在精神世界被限制了行动,但她仍然保有些许意识,她大概也是因为这样,才知道自己是被我和特蕾吉亚所救吧。

    「……希望你能早点恢复精神。一切都等之后再说吧。」

    「……好的……谢谢你。我能请教你的名字吗……?」

    「我是有人•后部,她叫特蕾吉亚。」

    苏菲看到戴著蜥蜴头罩的特蕾吉亚后颇为惊讶,因为特蕾吉亚在精神世界里没有戴头罩。

    「……如果没有……亚人的诅咒……你非常……」

    苏菲还没说完就再次陷入睡眠。她看起来相当虚弱,刚才只是暂时恢复意识。

    女性治疗师擦乾苏菲脸颊上滴落的泪水,并确认她的状况。我再次拜托她就离开了病房。

    我在医疗所的走廊上边走边看特蕾吉亚的侧脸。

    苏菲刚才想要说些什么呢?如果和我想的一样──看到特蕾吉亚没有戴头罩的本来面貌后,苏菲应该是打算说出自己的感想吧?

    「…………」

    「啊、没事没事。你刚才过来救了我吧?我还在想,那时候的你没有戴头罩呢。」

    「……!?」

    她现在才发现吗──可见她有多么专注于打倒蔓草傀儡师。

    「…………」

    「苏菲好像有看到,但我当时在你身后,所以觉得很可惜。不,就算我说想看看你原来的样子,你应该也会觉得困扰……就算被你认为我有一半是出于好奇也是无可奈何的事呢。」

    特蕾吉亚摇了摇头。如果她认为被我看到也没关系,那么我对此抱有兴趣也就不是什么坏事了吧?

    不过就算取下头罩后的她有多么想和我共浴,应该还是不太妙吧。

    「…………」

    「唔哇……特、特蕾吉亚,没事的,我没发烧啦。」

    特蕾吉亚担心地摸著我的额头测量温度。我好像很容易把内心想的事写在脸上,以后得多加注意呢。

    「…………」

    特蕾吉亚认为我的体温比她还高,但要是和冰凉的蜥蜴头罩相比当然会比较热──不过看到她如此担心的模样,让我忍不住笑了出来。

    我此时才发现特蕾吉亚的手背受了伤。大概是她为了救我而将蔓草刺向自己时造成的伤口吧。

    「特蕾吉亚,你能走在我前面一会儿吗?」

    「…………」

    特蕾吉亚遵照了我的指示,过了一阵子,『支援恢复』治好了她的伤──

    我确认伤口已经完全消失了。

    「太好了,伤口不见了呢。要是留下疤痕……」

    「…………」

    特蕾吉亚不发一语地摇摇头。看到她的动作后,我开始思考她想表达的意思,然后──

    「……我的职业明明得要有人待在前方才能发挥效果,我却以为光凭自己就能够守护所有人。」

    「…………」

    特蕾吉亚原本正要摇头却中途停下,她再次走到我的前方,接著回头朝我弯起右手臂。

    「你是想说,只要有我在身后,自己就能变强吗?」

    「…………」

    特蕾吉亚点头回覆并再次展示已经痊愈的手。

    我直到现在依然十分感谢她,甚至会在脑中反覆播放她伸出援手的一幕,但我实在很难承认自己被她裸体踢向敌人的勇敢身影迷住了。

    我一进入欧雷尔斯夫人宅邸中庭的简易工房,就看见穿著连身工作服的梅丽莎。

    「……你回来啦。」

    「嗯,我回来了。我已经安排要将素材运送到这里了,能够请你帮忙加工吗?」

    「已经送到啰。我为了要肢解『恶梦树精』,还把斧头和锯子都带来了;『骯脏蘑菇』只要用柴刀就能肢解了。」

    这就表示梅丽莎的职业『肢解师』可以装备所有能用于肢解的武器吗?

    不过,拥有陶瓷娃娃般美貌的少女手持利刃微笑的模样,有种莫名的魄力呢。

    「恶梦树精能用来制造什么呢?」

    「木制装备大致都能制造,也能作为木材使用,直接卖掉也能赚到不错的价钱。如果用来改造弹弓就能发出拥有『战栗之声』效果的声音。」

    「那、那声音实在很让人不舒服……但感觉很强。」

    「用声音攻击的魔物也会对声音有抗性,要是用做头具的材料就能赋予『防音1』的效果。」

    「头具啊。能请你制作一个吗?」

    其他材料则能做出两、三项装备,我决定稍后让伙伴浏览可以制作的装备清单,再问问她们想要哪种装备。

    原本待在工房深处的小圆在我们谈话时也来到了这里。我先前拜托她进行的调查似乎也有结果了。

    「有人大哥,辛苦了。我听说这次也十分艰辛呢。」

    「虽然不是毫发无伤,但『北极星』的所有成员都平安无事。幸好最后总算成功将人救出来了。」

    「大哥你们一直都在帮助人呢。不知道有多少人因此获得了勇气……我也得到了勇气呢,觉得自己得多加油才行。」

    「你这么说会让我很难为情……但我们之所以能够战斗也要归功于小圆。抱歉在你待命的时候还指派了工作。」

    「没、没那回事……请您不必客气、尽管吩咐我,我希望能多少成为有人大哥的助力。」

    「谢谢你,今后也请多关照啰。话说回来,结果怎么样?」

    我拜托小圆的工作是──对打倒破坏神时获得却不知其用途的『破军晶』进行调查。

    破军晶是一块散发著朦胧银光、呈现半透明状的水晶,其中还浮出某种纹样──光是这样看也很像卢恩石,却又是不同的东西。

    「这是至今未曾在八号区发现过的素材。上层区虽然有发现类似的结晶,但不是完全相同的东西。」

    「原来是这么贵重的东西……究竟能用来做什么呢?」

    「这个嘛……资料显示为『未登录』,没有留下任何加工纪录。商人工会也无法掌握拥有破军晶的队伍是如何使用的。」

    但探索证确实出现了取得『破军晶』的资讯,因此也不算是完全没有情报。

    (探索证显示的情报有时候会比公会掌握的还要多,也只能这么解释了……探索证到底是谁做的呢?)

    疑问掠过我的脑海。转生时将探索证交给我的带路人说自己平时生活在迷宫国──要是此言属实,我希望能在和她见面时询问探索证的制造者。虽然我觉得她不会轻易透露。

    「总之,我明白目前只能知道这东西的名字了。即使只有这样,应该也能算是收获吧。」

    「不好意思,没能回应您的期待。我的等级果然很低,所以才……」

    「不,你帮了大忙喔。虽然等级提升后能做的事或许会增加,但现在已经相当值得感谢了。」

    「……有人先生。」

    小圆认真过头了,我将手放在她的商人头巾上摸了摸。她吓了一跳,害羞地露出腼腆的表情压著头巾。

    「……后部有这么会摸头吗?」

    「没、没有啦,我觉得还好。」

    「是吗?你的表情让我以为他很会摸头。」

    梅丽莎只有做出简短的回应,感觉像是真的只是随口问问;小圆则是连耳根都红了,完全说不出话。

    「话、话说回来……『骯脏蘑菇』能加工成什么物品呢?」

    「白色的菇茎可以食用;剖开菇伞有时候会发现魔石……但它的手脚无法使用,吃下肚还会引起食物中毒,所以我会将其切除。此外,有些个体的芯带有花样,这个部分可以当作制药材料。」

    骯脏蘑菇共有五只,每只都重达十公斤。由于菇茎适合食用,那就表示能够卖一定的价钱。每只的可食用部分为五公斤,而我们有五只,但价格并不算太高,总计二十五公斤只换到了十五枚金币。

    我请梅丽莎剖开菇伞还没破裂的骯脏蘑菇,结果发现第四只的菇伞里藏著魔石。

    「……混乱石。你的弹弓上也有这种魔石,只要收集十个就能压缩成卢恩石。」

    「收集之路还很漫长呢……总有一天应该能集满吧。如果芯的部分有花纹,那能够做为哪种药剂的药材呢?」

    梅丽莎听完我的问题后瞄了小圆一眼,接著用双手掩住她的耳朵。

    「咦、咦……为什么不让我听呢?」

    梅丽莎将一头雾水的小圆的耳朵确实塞好,接著看向我──她双颊微红地用小到让人好不容易才能听见的声音回答:

    「……精力剂。我爸说能用很高的价钱卖给男人。」

    「原、原来如此……」

    也就是说,它并非对身体有益或是能作为营养补充剂,而是用于成人用途吗?

    但它也可能拥有出乎意料的用途,或是能在某些场合派上用场,既然都到手了,那就先保留吧。

    我祈祷著梅丽莎不要误会,同时决定请她确认每只的芯是否带有图样。